Op 31 december vierde de Schot zijn 64ste verjaardag. Maar aan een vroegtijdig vertrek bij zijn Manchester United denkt Sir Alex Ferguson nog lang niet. Al meer dan twintig jaar is hij manager van de Engelse topclub. Een unicum in een wereld waar het woord krediet niet bestaat. Ter vergelijking : Chelsea verbruikte over dezelfde periode negen coaches, Real Madrid zelfs twintig.
...

Op 31 december vierde de Schot zijn 64ste verjaardag. Maar aan een vroegtijdig vertrek bij zijn Manchester United denkt Sir Alex Ferguson nog lang niet. Al meer dan twintig jaar is hij manager van de Engelse topclub. Een unicum in een wereld waar het woord krediet niet bestaat. Ter vergelijking : Chelsea verbruikte over dezelfde periode negen coaches, Real Madrid zelfs twintig. John Davidson, al zijn gehele leven fan van de Mancunians, denkt het geheim van Ferguson te kennen. "De manager weet wanneer hij een speler moet laten gaan en wanneer hij iemand absoluut dient te houden. Ruud van Nistelrooy mocht weg omdat hij het team in de steek liet. Cristiano Ronaldo werd gehouden omdat hij een ploegspeler werd. Het brengt op, want we zijn leider, voor Chelsea." Wat de buitenwereld denkt over een voetballer interesseert Ferguson niet. De Portugese international diende zich neer te leggen bij het eenvoudige principe van zijn manager 'Mijn weg of de snelweg'. Wie de baas trotseert, ongeacht de status, mag ophoepelen, zelfs op het hoogtepunt van zijn loopbaan. De lijst van spelers met wie Fergie in conflict raakte, is stilaan eindeloos : Paul McGrath, Paul Ince, Lee Sharpe, Gordon Strachan, Dwight Yorke, David Beckham en ook Jaap Stam. "Niemand is groter dan de club", verklaart boegbeeld Ryan Giggs, die in 1987 als veertienjarige door Ferguson persoonlijk bij zijn ouders in Wales werd opgehaald voor de jeugdopleiding. "Hoe hoog je ster ook is gestegen, de teamgeest is het belangrijkste." Naar buiten toe lijkt Ferguson grote risico's te nemen door zwaarbetaalde toppers als kwajongens te behandelen. Maar intern versterkte dat zodanig zijn positie dat hij bijna onkwetsbaar werd. Tijdens zijn bewind, dat bijzonder moeizaam startte, ontwikkelde Manchester United zich tot de rijkste en succesvolste club ter wereld. Hij overleefde niet alleen vroegtijdige uitschakelingen in de Champions League, een serie miskopen (zoals Juan Sébastian Veron of Laurent Blanc) en ruzies met sterspelers, maar ook een aanvaring met de clubeigenaren. In 2005 raakte Ferguson verwikkeld in een rechtszaak met de beide Ierse eigenaren, John Magnier en JP McManus, over de rechten op het renpaard Rock of Gibraltar. Niet Ferguson verdween, maar de club werd verkocht aan de Amerikaanse miljardair Malcom Glazer. Nu zitten er bij thuiswedstrijden 76.000 fans op de tribunes, staat de club fier bovenaan in de Premiership en speelt ze ook nog eens het meest attractieve voetbal van Engeland. Kortom, het beleid en de visie van Ferguson renderen. De loting voor de vierde ronde van de FA Cup (op 27 en 28 januari) leverde geen topaffiches op. Arsenal treft thuis Bolton, West Ham neemt het op tegen Watford, Chelsea ontvangt Nottingham Forest en Manchester United ontvangt Portsmouth. De laatste kwartfinale van de Carling Cup tussen Liverpool en Arsenal eindigde op een doelpuntenfestival. Het werd 3-6 voor de Gunners, met vier treffers van JulioBaptista. In de halve finale trekt Arsenal op woensdag 24 januari naar Tottenham. De eerste halve finale tussen vierdeklasser Wycombe en Chelsea eindigde op 1-1. De return wordt afgewerkt op 23 januari. John Terry, de aanvoerder van Chelsea, kreeg een boete van 14.900 euro omdat hij na zijn uitsluiting tegen Tottenham in november de integriteit van scheidsrechter Graham Poll te veel in vraag had gesteld. José Mourinho ving bot met zijn vraag om bijkomende (defensieve) versterking. Luis Garcia (28, kruisband rechterknie) komt dit seizoen niet meer in actie voor Liverpool. Emiliano Insua (17), een Argentijnse linksachter, wordt voor 170.000 euro anderhalf jaar gehuurd van Boca Juniors. Engels international Aaron Lennon (19) blijft bij Tottenham tot 2012. Djimi Traore (26) verlaat Charlton. De Frans-Malinese verdediger tekende voor anderhalf jaar bij Portsmouth, dat 1,5 miljoen euro neertelde. Bij Charlton wordt hij vervangen door Ben Thatcher (31), die wordt overgenomen van Manchester City. West Ham betaalde ongeveer 2 miljoen euro voor de Schotse middenvelder Nigel Quashie (28, West Bromwich Albion). FV