DOOR ROEL VAN DEN BROECK
...

DOOR ROEL VAN DEN BROECKNee, Lars Boom is niet de enige Nederlander die een grote veldrit kan winnen. Dat bleek op tweede kerstdag op het bevroren, zanderige parcours van Zolder. Een week na zijn overwinning in de Scheldecross in het Antwerpse Niel was Thijs Al ook de beste in de zevende manche van de wereldbeker. Zoals wel vaker deze winter dook Al als eerste het veld in. Door het weinig selectieve karakter van de omloop bleef een grote groep enkele ronden samen. Door een foutje in de achterhoede scheidden drie man, onder wie Thijs Al, zich echter af. Kevin Pauwels bleek de enige die het gat nog kon dichten. De Italiaanse kampioen Marco Fontana viel vooraan weg (letterlijk) en Thijs Al toonde zich in de laatste hectometers frisser dan Pauwels en Sven Vanthourenhout. Thijs Al (28) liet op het internationale toneel voor het eerst van zich spreken op het EK mountainbike bij de beloften in 2000. In eigen land, in Rhenen, pakte hij er de bronzen medaille. In 2001 eindigde hij nog een plaatsje hoger op dat EK bij de beloften. Hij verbaasde datzelfde jaar vriend en vijand door op het Nederlands kampioenschap op de weg tweede te worden. Het leverde hem zowaar een selectie op voor het wegwereldkampioenschap in Lissabon. In 2002 mocht Al het als prof een jaartje op de weg proberen bij Bankgiroloterij-Batavus, maar zijn hart sloeg voor het mountainbiken. In die discipline maakte hij in 2004 zijn grote droom waar: hij haalde de Nederlandse olympische selectie. Met een 25ste plaats deed Al het bovendien meer dan behoorlijk in Athene. Al bleef zich richten op het mountainbiken, maar na de Spelen van Athene vond de polyvalente Nederlander voor de wintermaanden een nieuwe uitdaging in het veldrijden. Zijn eerste veldrit in Harderwijk herinnert hij zich nog levendig. "Via via kon ik een fiets lenen voor de cross. Eén fiets, zonder reservewielen", liet hij vorig jaar in de Nederlandse krant AD noteren. "In het begin van de wedstrijd kon ik nog vrij aardig meekomen, maar halverwege merkte ik dat mijn band leegliep. Ik schreeuwde naar mijn vriendin, die in de materiaalpost stond, dat ik een nieuw wiel nodig had. Maar zij kon mij natuurlijk ook niet helpen. De vader van Gerben de Knegt zag wat er loos was en gaf ons een nieuw exemplaar. Man, het moet een prachtig gezicht geweest zijn toen ik in de volgende ronde de post binnenreed. Waar iedere andere crosser een nieuwe fiets krijgt, moest ik mijn wiel gaan wisselen. Ik wist dat iedereen dacht: wat een amateur." Dat denken zijn collega's ondertussen ongetwijfeld niet meer. De voorbije twee winters behaalde Al al enkele mooie ereplaatsen, dit seizoen mocht hij met Harderwijk, Niel en Zolder al drie keer de smaak van de overwinning proeven. Zeker als het parcours er begin februari snel bijligt, zal Lars Boom in Hoogerheide kunnen rekenen op een sterke ploegmaat. Of concurrent? S