Het was al een tijdje stil rond Paul Okon (30), de Australiër die ooit nog in Club Brugge furore maakte. Nadat hij West-Vlaanderen verliet voor Italië en daar voor Fiorentina en Lazio voetbalde, vond de aanvoerder van de Australische nationale ploeg onderdak bij het Engelse Middlesbrough. Okon voetbalde er sterk, maar zijn doorbraak in de Premier League werd verhinderd door voortdurend terugkerende spierletsels, een...

Het was al een tijdje stil rond Paul Okon (30), de Australiër die ooit nog in Club Brugge furore maakte. Nadat hij West-Vlaanderen verliet voor Italië en daar voor Fiorentina en Lazio voetbalde, vond de aanvoerder van de Australische nationale ploeg onderdak bij het Engelse Middlesbrough. Okon voetbalde er sterk, maar zijn doorbraak in de Premier League werd verhinderd door voortdurend terugkerende spierletsels, een euvel waarmee hij destijds bij Club ook al kampte. Met het afglijden van Middlesbrough, dat de voorbije twee seizoenen niet meer was dan een degradatiekandidaat, verloor ook de ster van Okon aan licht. Vorig seizoen beleefde hij de operatie redding in Riverside zelfs niet meer van dichtbij. Ontgoocheld in het rendement van de Australiër leende de club hem uit aan Watford. Daar was hij einde contract, maar lang leek het erop dat Okon geen nieuwe club meer zou vinden. Een drama, maar in tijden van nood kent men zijn vrienden. Twee jaar terug was Terry Venables ook de man die Middlesbrough moest overnemen van Bryan Robson om de club te redden. Okon speelde toen sterk. Nog eerder, in het seizoen 1997/98, kruisten beiden mekaars pad al eens, toen Venables kort de nationale ploeg van Australië onder zijn hoede had, in een poging om het land te kwalificeren voor het WK in Frankrijk. Dat mislukte, maar beide heren respecteerden mekaar. Dus bood Venables, op zoek naar spelers voor Leeds, Okon deze zomer een helpende hand. Als het ex-liefje van Phaedra Hoste begin deze week door de medische controle raakte, kon hij maandag een contract voor drie jaar ondertekenen. Hij kan er ondermeer centraal in de verdediging de leemte opvullen die het vertrek van Rio Ferdinand naar Manchester United liet. Venables deed nog een tweede opgemerkte transfer. Aan zijn periode bij Tottenham hield hij goeie herinneringen over aan Nick Barmby (28), die vorig seizoen bij Liverpool nauwelijks meevoetbalde, maar zijn status van international wel behield. Hij was ooit een grote belofte, maar blessures remden zijn echte doorbraak. Barmby moet er wel knokken voor een plaatsje in een sterk bezet middenveld, met Bowyer, Dacourt, Bakke, Batty, Johnson, Wilcox en Kewell. (PTK)