Het is allicht tekenend voor het zelfvertrouwen van de Engelsen dat ze nu al de planning voor mei 2006 voor mekaar hebben. Vorige week werd beslist om de Cup Final, de afsluiter van het seizoen, op 13 mei 2006 te organiseren. Op die manier krijgt bondscoach Sven-Goran Eriksson de gevraagde vier weken voorbereiding voor het WK. Na een overtuigende 4-0 tegen Noord-Ierland en met nog thuiswedstrijden tegen de voornaamste concurrenten Polen en Oostenrijk voor de boeg, lijkt niks een derde eindronde op rij voor Eriksson nog in de weg te staan. Het was z...

Het is allicht tekenend voor het zelfvertrouwen van de Engelsen dat ze nu al de planning voor mei 2006 voor mekaar hebben. Vorige week werd beslist om de Cup Final, de afsluiter van het seizoen, op 13 mei 2006 te organiseren. Op die manier krijgt bondscoach Sven-Goran Eriksson de gevraagde vier weken voorbereiding voor het WK. Na een overtuigende 4-0 tegen Noord-Ierland en met nog thuiswedstrijden tegen de voornaamste concurrenten Polen en Oostenrijk voor de boeg, lijkt niks een derde eindronde op rij voor Eriksson nog in de weg te staan. Het was zijn vijftigste interland als Engels bondscoach, een soort mijlpaal waarin het Engelse talent zich na de recent teleurstellende 0-0 tegen Nederland enthousiast herpakte. Man van de match werd Joe Cole, de nieuwe linkermiddenvelder van de Engelsen, die al jaren op die plaats sukkelen. De rechtsvoetige Cole (23) kwam vlak na de rust in en zorgde voor de openingsgoal. Opvallend : met Ferdinand, Cole en Lampard stonden drie door West Ham gevormde spelers in de basis. En een vierde, Jermaine Defoe, staat ongeduldig te trappelen om zijn kans te krijgen. Eriksson blijft intussen een ondoorgrondelijk figuur. De Zweed die met een jaarsalaris van bijna zeven miljoen euro een van de best betaalde bondscoaches ter wereld moet zijn, blijft vaag op persconferenties en houdt zijn trainingen meestal achter gesloten deuren. De spelers komen zelden ver als hen gevraagd wordt naar wat nu precies het geheim achter het succes is. Hij geeft de spelers ogenschijnlijk veel vrijheid en daar kunnen de sterren als Beckham, Owen of Gerrard goed mee om. In kwalificatiecampagnes lukt het goed, in de toernooien iets minder. De beste Engelse generatie sinds decennia faalde in de ogen van de nationale pers zowel op het WK in 2002 (kwartfinale out tegen Brazilië) als op Euro 2004 (kwartfinale out tegen Portugal). Wordt het WK in 2006 het toernooi van de revanche of verlamt de stress dan weer de Engelse internationals ? Birmingham raakte het eens met Arsenal over de definitieve overname van Jermaine Pennant. Die werd in januari geleend, maar zit momenteel in de gevangenis voor dronkenschap achter het stuur. Pennant kreeg drie maanden, maar kan vandaag/donderdag al op borg en onder voorwaarden vrijkomen. Manchester United heeft met Ryan Giggs bijna een akkoord over een contractverlenging na 2006. United diende bij Uefa een voorstel in om de topclubs in de Champions League bij loting meer te beschermen, maar dat werd weggelachen. Thomas Rosicky onderhandelt met Tottenham over een transfer. RonaldKoeman kreeg van Milan Mandaric een uitnodiging om Portsmouth beter te leren kennen. Koeman kan er volgend seizoen manager worden. (PTK)TOPSCHUTTERS : 1. Henry (Arsenal) 22 goals ; 2. Johnson (Crystal Palace) 18 goals ; 3. Defoe (Tottenham), Haisselbank (Middlesbrough) 11 goals ; 5. Pires (Arsenal) 10 goals. (PTK)