Ongeveer tien jaar geleden waaide accountant Rik Monnens vanuit het voetbal de Breese sporthal binnen als toevallig toeschouwer bij een basketbalwedstrijd van de plaatselijke eersteprovincialer Bree BBC. Een goed jaar later werd hij voorzitter en stelde baskettend Bree het eerste vijfjarenplan voor. Van eerste provinciale naar tweede klasse. Doel dat netjes werd gehaald. Dan volgde een driejarenplan richting eerste klasse en ook die timing is minutieus gevolgd.
...

Ongeveer tien jaar geleden waaide accountant Rik Monnens vanuit het voetbal de Breese sporthal binnen als toevallig toeschouwer bij een basketbalwedstrijd van de plaatselijke eersteprovincialer Bree BBC. Een goed jaar later werd hij voorzitter en stelde baskettend Bree het eerste vijfjarenplan voor. Van eerste provinciale naar tweede klasse. Doel dat netjes werd gehaald. Dan volgde een driejarenplan richting eerste klasse en ook die timing is minutieus gevolgd. Aangekomen bij de Belgische top wilde Monnens in drie jaar een vaste Europese klant worden. En zie, Bree startte begin oktober, voor de tweede keer op rij in de Korac-cup. En nu is er een nieuw plan. Binnen drie jaar wil men in Bree de landstitel. Niks meer, niks minder. De concurrentie is gewaarschuwd, want de nieuwe sportzaal Expodroom voldoet al aan de strenge normen voor de Euroleague. "Een bedrijfsmatige aanpak van een sportploeg werd altijd een beetje weggelachen," herinnert Rik Monnens zich, "maar bij baskettend Bree hebben we altijd netjes meerjarenplanningen opgesteld. Ik heb me van bij de beginfase omringd met een groep enthousiaste jonge mensen die allemaal mee in dat doel geloofden. Meestal echte Breeënaars, omdat die allemaal wel wilden dat er in deze leuke stad ooit topsport zou te beleven zijn. Zelfs in eerste provinciale konden onze bussinesspartners van toen al een hapje eten voor de wedstrijd. Bijna tien jaar later is dat bussinessgebeuren nog steeds één van de steunpilaren van ons clubleven." Om zover te geraken is Bree BBC ondertussen aan zijn derde sportzaal toe. Eerst kreeg de aftandse Olympiahal er een onmiddellijke buur bij : de sportzaal waarin Bree tot begin dit seizoen zijn thuiswedstrijden afhaspelde, maar één van de lelijke eendjes in eerste klasse, compleet uit de tijd, toch voor topsport, maar wel veraderlijk voor elk bezoekend team. Elke week opnieuw uitverkocht, 1600 dolenthousiaste fans, nauwelijks tickets voor de bezoekende ploeg. De hel van Bree zeg maar, waar Charleroi en Oostende zich de tanden kwamen op stuk bijten, waar toenmalig kampioen Antwerpen kwam verliezen. Maar ook in de hel blijkt een plafond te zijn en Bree kon geen stap meer verder. Het bussinessgebeuren speelde zich af in luxetenten waar dikwijls meer dan 600 mensen voor de wedstrijd kwamen socializen bij een schitterend menu. Ook daar zat men al een tijdje tegen het maximum aan te hikken. Bij elke wedstrijd zat de VIP-tent barstensvol en ook voor de gewone supporter waren er geen tickets meer beschikbaar aan de kassa. Wie in Bree geen vaste abonnee was kon het wel schudden. Een nieuwe, grotere sporthal was het enige redmiddel. Alleen was er niet onmiddellijk een pasklare oplossing, want het Breese stadsbestuur onder leiding van minister Jaak Gabriëls beloofde bij herhaling wel een nieuwe sporthal, maar verder dan wat inplantingsplannen die werden afgeketst door boze buurtbewoners, geraakte het plaatselijke beleid niet. Toch boog voorzitter Rik Monnens ook deze situatie in een voordeel om. Jaak Gabriëls werd erevoorzitter van de club - hij zit trouwens bij elke thuiswedstrijd mee op de eerste rij en is hevig supporter van Bree BBC geworden. Maar wat meer is, Gabriëls telt veel vrienden in en om Bree. Hij overtuigt er veel van het belang van topsport voor de streek en haalt zo voor de club een zak geld binnen. Op die manier belandde een jaar geleden ook waterbeddenfabrikant Etienne Tilmans toevallig in de VIP-tenten aan de Olympiasporthal. Meer om Gabriëls en ook Rik Monnens, die hij al kent uit het zakenleven, een plezier te doen dan wat anders. Tilmans is geen sportbeest, eerder een cultuurfreak. Hij organiseert zelfs jaarlijks in de bedrijfsgebouwen van TTI (Tilmans Trading International) op het Breese industrieterrein Kanaal Noord een Europees vermaard cartoonfestival. Maar sport ? En toch bijt de basketmicrobe snel en vooral hard. Tilmans stapt eind 2000 al gezwind mee met Bree in het vliegtuig voor de Europese uitwedstrijd in Lissabon. "Het is een beetje zoals bij een adoptiekindje", omschrijft de zakenman zijn relatie met basket Bree. "Eerst ken je het helemaal niet, maar als het er is ga je er van houden en dan wil je het nooit meer kwijt. Je gaat er ook alles voor doen wat binnen de mogelijkheden ligt." In Bree weten ze ondertussen wat dat betekent. Tilmans liep al langer met plannen rond om een bussinesscentrum achter zijn bedrijfsgebouw te zetten. Hij was het beu om altijd weer zijn waterbedden leeg te laten lopen en dan weer af te breken. Bovendien zeulen zijn mensen er heel Europa mee rond naar beurzen en tentoonstellingen. Ook al niet te best voor de bedden zelf. En dus werden de plannen uitgetekend om in de achtertuin van de productiehallen van het bedrijf, een vaste toonzaal annex 200 kantoren te bouwen op een braakliggende lap grond. Bij een glas Port in Lissabon krijgen die plannen uitbreiding. Geen zat gebrabbel, want nauwelijks twee weken na die Europese verplaatsing hadden Tilmans en Monnens de plannen van de Expodroom klaar. Kostprijs van het hele complex, dat Tilmans Expo Center heet, inclusief de 200 kantoren die zullen doorverhuurd worden aan binnen- en buitenlandse bedrijven die hier een antenne willen neerpoten richting Euregio of richting België : 350 miljoen frank (8,76 miljoen euro). "En toch is de Expodroom, de basketzaal, niet eens zo'n dure operatie", zegt zakenman Tilmans. "We hebben eigenlijk de geplande bedrijfsgebouwen uit mekaar gerafeld tot we in het midden genoeg plaats hadden om een basketveld kwijt te geraken. Buiten de vloerbekleding in parket en het extra dak dat we moesten leggen op die nieuwe open ruimte, kostte die sporthal eigenlijk niet eens zo heel veel. De 4000 zitjes op de tribunes heeft de club zelf in elkaar gezet. Er kunnen nu meer dan 800 mensen komen eten in het bussinessgedeelte. Kortom, we hebben het plafond voor deze club in één ruk een stuk hoger gelegd. Ondertussen heb ik ook één van de merknamen van mijn bedrijf Stretch Top in de clubnaam laten opnemen. Mijn klanten zitten verspreid over heel Europa. Ik wil dat baskettend Bree daar zolang mogelijk publiciteit gaat voeren voor ons. De best mogelijke manier daarvoor is gewoon kampioen van België te spelen. Dan zit je meteen maandenlang in Europa te basketten." "Het is een overwogen richting die we inslaan", zegt ook beheerraadslid Ivan Keuppens, zaakvoerder van Brilcenter-België en in die optiek destijds ook de eerste sponsor van Bree BBC in de topklasse. "Op dit punt lanceren we ons vierde meerjarenplan. De drie andere zijn erg punctueel ingevuld, nu is het onze ambitie om binnen de drie jaar aan de Belgische top te staan. Want vergeet niet dat we in het tussenseizoen ook de ploeg versterkt hebben. Yves Dupont is er bijgekomen, net als Julius Joseph en Jochen Ceyssens. Dupont tekende voor één jaar bij ons, maar nu al is duidelijk dat alleen een buitenlands team hem in Bree kan wegplukken. Yves voelt zich hier thuis, ik ben er zeker van dat hij langer bij Bree wil blijven en dat is ook belangrijk voor de uitbouw van onze ploeg. Met hem erbij kunnen we volgend jaar weer één extra speler bijpakken die de ploeg nóg sterker kan maken. Wat ons betreft kunnen we met de groep die er nu staat al een eind op weg. Gewoon oordeelkundig versterken. Daarin zijn coach Paul Vervaeck en manager Eddy Swaeb ondertussen meesters geworden. Hier moet niet te veel veranderen. Gewoon ook omdat voor ons de karakters van de spelers die we aantrekken minstens even belangrijk zijn bij hun beoordeling als hun sportieve kunnen. Wij zijn altijd kalm gebleven, ook toen het even wat minder ging in ons debuutjaar in eerste klasse. Als je een goed team hebt hoef je trouwens niet veel te wijzigen. Nu is er natuurlijk het nieuwe gegeven dat de Expodroom ons biedt. Het is de volgende stap richting titel." Ze draaien er hun hand niet voor om in Bree en nemen het woord voluit in de mond : de landstitel. Maar de budgetten van Oostende en Charleroi, vandaag de toonaangevers in België, tonen wel nog dubbele cijfers in vergelijking met die van Bree. De nummers één en twee uit de voorbije competitie gaan vlotjes over de 100 miljoen frank, terwijl men bij Bree al blij zou zijn als de 50 miljoen in zicht komen."Een uitdaging voor ons dus om die kloof zo snel mogelijk te dichten", klinkt het ambitieus bij voorzitter Rik Monnens. "Het bedrijvencentrum dat rond ons basketveld ligt, kan daarbij alweer een stuk helpen. De mensen kunnen immers rechtreeks uit hun kantoor naar het veld. Geef toe, als Etienne Tilmans tweehonderd kantoren ter beschikking heeft en zo rekent op ongeveer zestig bedrijven, dan moeten daar toch potentiële sponsors tussenzitten. Het is misschien een nieuwe benadering naar Belgische normen, maar voor de basketclub is deze schitterende baskettempel een zegen. Hier start ons vierde meerjarenplan, we spreken elkaar weer over drie jaar !"door Dirk Jacobs