Nieuwkomer - Joseph Efford

Een gebrek aan zin voor avontuur kan je de nieuwe Amerikaanse spits van Waasland-Beveren niet ontzeggen. Zijn opleiding is klassiek: Joseph Efford groeit op in Dacula, Georgia, een voorstad van Atlanta. In de ploegjes van de Dacula High School leert hij voetballen - aangestoken door zijn oom en zijn neef.
...

Een gebrek aan zin voor avontuur kan je de nieuwe Amerikaanse spits van Waasland-Beveren niet ontzeggen. Zijn opleiding is klassiek: Joseph Efford groeit op in Dacula, Georgia, een voorstad van Atlanta. In de ploegjes van de Dacula High School leert hij voetballen - aangestoken door zijn oom en zijn neef. Op zijn 12de begint de ambitie te rijpen en tegelijk groeit het besef dat hij, om prof te worden, naar Europa moet. Een lastige beslissing, die hij doorneemt met de familie. Zijn eerste bestemming wordt hem ingefluisterd door zijn zaakwaarnemer in die periode: die bezorgt de amper 18-jarige spits een testperiode bij Botosani in Roemenië. Hij maakt er de voorbereidingen op het seizoen mee in de zomer van 2014, maar tot een akkoord komt het niet. Een nieuwe test, dit keer bij het Spaanse Mallorca, levert wel een contract op, maar administratief loopt een en ander verkeerd: gedurende zeven maanden kan hij er alleen trainen. In de zomer van 2017 trekt Efford naar Ierland, maar faalt in een test; Kreta wordt zijn volgende bestemming. Hij mag testen bij Ergotelis, de ploeg uit Heraklion en dat blijkt het paradijs. De club geeft hem een contract, het leven is er bucolisch; na drie jaar Europa kan het echt gaan beginnen voor de prille twintiger. Zijn eerste jaar is aanpassen. Aan het ritme, de techniciteit, de tactische verplichtingen. Hij scoort zeven keer in de competitie (tweede klasse) en één keer in de beker. Naast het veld wordt hij gegidst door Dimitrios James Stamopoulos, geboren in Canada uit Griekse ouders en zodoende perfect tweetalig. Voor Efford vergemakkelijkt dat de integratie. Het seizoen erna trekt de spits de goeie lijn door. Zijn ploeg mist net de promotie en bereikt de kwartfinales van de Griekse beker. Met 13 goals laat hij een stijgende lijn zien. Dat valt dan al de scouts van Waasland-Beveren op, maar tot een transfer komt het in de zomer van 2019 niet. Nu wel, na een nieuw aantal doelpunten (11 in 19 matchen, tot corona een einde maakte aan Superleague 2). De missie die Waasland-Beveren onderschrijft is deze: jong talent voor het voetlicht brengen. Gezien de onduidelijkheid voor volgend seizoen en de weinige middelen is daar al eens een gok bij. Brendan Schoonbaert (20, vooral een centrale verdediger, maar ook een rechtsachter) mocht komen op basis van wat hij bij Club Brugge in onder meer de Youth League liet zien, niet vanwege zijn presteren in een duidelijk mislukte uitleenbeurt aan Lommel en een door corona gekortwiekt verblijf bij Deinze. Een andere gok is die met aanvallende winger Tom Reyners (20) Afkomstig uit Bree en zeven jaar in de opleiding van KRC Genk. Twee keer mocht hij met de A-kern mee op winterstage en de weg naar de top leek mooi, tot het noodlot toesloeg in april 2019 en hij een kruisbandletsel opliep, net nu hij aan het einde van zijn contract was. KRC Genk liet hem gaan; Waasland-Beveren geeft hem een nieuwe kans. Geduld en hard werken en zich aanpassen aan een nieuwe werkomgeving, tegelijk met een laatste jaar hogeschool: Reyners zal zich niet vervelen.