Bolton Wanderers zakte een maand geleden uit de First Division en start volgend seizoen in League One met een achterstand van 12 punten, omdat de ploeg financieel onder toezicht kwam te staan na betalingsmoeilijkheden. Het is/was, te midden van alle euforie in mei rond de kwalificatie van vier Engelse ploegen voor de finales in Europa én de plaatsing van Engeland voor het eerste...

Bolton Wanderers zakte een maand geleden uit de First Division en start volgend seizoen in League One met een achterstand van 12 punten, omdat de ploeg financieel onder toezicht kwam te staan na betalingsmoeilijkheden. Het is/was, te midden van alle euforie in mei rond de kwalificatie van vier Engelse ploegen voor de finales in Europa én de plaatsing van Engeland voor het eerste finaletornooi van de Nations League en de vierde plaats op het WK, een valse noot in alle berichtgeving over het Engelse voetbal. Maar het zet wel aan het denken: is de basis van het Engelse voetbal aan het wankelen? Ja en neen. Dat Bolton in de loop van het seizoen betalingsmoeilijkheden kreeg (op een gegeven moment kwam er zelfs een benefietwandeling van de fans om de staf te betalen) is niet nieuw voor het Engelse voetbal. Ook de puntenstraf niet: Leeds kreeg in 2007 een straf van -15 en Luton in 2008 zelfs eentje van -30. Een andere bekende, Coventry, is nog steeds niet hersteld van de twee opeenvolgende starts met -10 in 2013 en 2014. Het zet wel vraagtekens bij de leefbaarheid van het profvoetbal in Engeland: in de Premier League onder de top 6 die alle aandacht naar zich toezuigt, maar vooral in de lagere reeksen. Als de norm van leefbaarheid ligt op gemiddeld 5000 fans per thuiswedstrijd in League Two (vierde klasse) en 10.000 in League One, dan bleken vorig seizoen 36 van de 48 clubs die getallen gemiddeld niet te halen. Ook in het Championship, waar de toeschouwersaantallen gemiddeld wel hoger lagen dan het seizoen voordien door een paar populaire toppers (Aston Villa, Leeds, ...), is het harken. Er moet te vaak tijdens de week worden gespeeld, in concurrentie met CL of PL. Aan een vermindering van het aantal profclubs denkt men (nog) niet. De voorbije dertig jaar verdwenen er maar twee helemaal: Aldershot en Maidstone. Anderen kwamen terug onder een andere vorm, vaak met steun van de fans.