13.800 supporters kwamen er opdagen voor de eerste thuismatch van YR KV Mechelen in de Proximus League. Daarvan ruim 10.000 abonnees, waarmee het clubrecord van vorig seizoen (9.500) scherper gesteld werd. Opvallend en verrassend, want waar dat vorige recordaantal er kwam na een campagne waarin maar net PO1 gemist werd, kwam dat er nu na een degradatie naar tweede klasse.
...

13.800 supporters kwamen er opdagen voor de eerste thuismatch van YR KV Mechelen in de Proximus League. Daarvan ruim 10.000 abonnees, waarmee het clubrecord van vorig seizoen (9.500) scherper gesteld werd. Opvallend en verrassend, want waar dat vorige recordaantal er kwam na een campagne waarin maar net PO1 gemist werd, kwam dat er nu na een degradatie naar tweede klasse. Na meer dan vier maanden zonder competitievoetbal - Mechelen zag als degradant in de Jupiler Pro League zijn seizoen al eindigen op 11 maart - en met de inhuldiging van een nieuwe hoofdtribune was er heel wat om naar uit te kijken voor het thuisduel tegen Lommel United. Bovendien diende de titelfavoriet op de derde speeldag eens de puntjes op de i te zetten met een eerste driepunter in 1B. Aan enthousiasme voor de aftrap dus geen gebrek. Een gezellige drukte heerste al ruim voor de aftrap in het AFAS-stadion. Nieuwsgierige supporters baanden zich tussen de graaf- en installatiewerken door een weg naar hun zitje, zich ondertussen vergapend aan de nieuwe (nog onafgewerkte) hoofdtribune. Hoewel die pas voor de wedstrijd tegen Westerlo op 23 september helemaal klaar zal zijn, kon je de hervonden ambitie bij publiek en bestuurders al proeven voor deze eerste thuismatch. Een gebronzeerde Johan Timmermans stapte dan ook glunderend door de catacomben. 'Vorig seizoen was zeer vreemd. De voorbije maanden heb ik daar bijna dagelijks over getobd: hoe is dit kunnen gebeuren? We werden getipt als PO1-kandidaat, niets deed vermoeden dat we als laatste zouden eindigen. Maar goed, die knop moeten we nu omdraaien. Ondanks dat negatieve gevoel verkopen we meer abonnementen dan ooit, het bewijst dat KV Mechelen een zeer trouw publiek heeft', vertelde de Malinwa-voorzitter. Ook de nieuwe investeerders spelen daarin een rol, voegde hij eraan toe. 'Dat zijn mensen uit de streek, die vertrouwen wekken en die elk hun netwerk meebrengen. Er werd deze zomer heel hard gewerkt en het transferhuiswerk was snel rond. Vorige zomer heerste er op dat vlak toch langer onduidelijkheid. Mede dankzij de nieuwe aandeelhouders, sponsors en infrastructuur zet deze club serieuze stappen vooruit. Dat zien ook de spelers. Dáárom geloven gereputeerde namen zoals Onur Kaya en Igor De Camargo in dit project.' De nieuwe hoofdaandeelhouder en sterke man Olivier Somers, die een uurtje voor de aftrap nog een persconferentie en rondleiding hield voor de aanwezige pers, trad de voorzitter daarin bij: 'Commercieel draait deze club op volle toeren, nu het sportieve nog.' De nagel op de kop, zou enkele uurtjes later blijken. Op het veld krijgt Dennis van Wijk de motor van KV Mechelen maar niet aan de praat. Na twee teleurstellende gelijkspelletjes tegen OH Leuven en Roeselare, weliswaar in uitwedstrijden, werd nu verloren van Lommel United, nochtans naar budget en ambities toe wellicht de meest bescheiden ploeg in 1B. 1-2 eindstand, nadat Mechelen er in 90 minuten amper in slaagde gevaar te creëren. Te traag, te stereotiep kiezend voor de lange bal of blinde voorzet. Neen, het was niet goed. En dat zagen ook de 13.800 kijklustigen in de tribunes. Na de 0-1 rolde nog een ondersteunende 'Come on KaaVee' van de tribunes - het Mechelse publiek zoals we het kennen. Na de gelijkmaker van een verder zeer povere Mathieu Cornet ging het dak - nu ja, dat was sowieso niet klaar - er even af, maar dan volgde de koude douche met het winnende doelpunt van bezoeker Leandro Rocha in de blessuretijd. Een fluitconcert volgde, wilde wegwerpgebaren richting spelers... kenmerkend voor het ongeduld van de KVM-supporter. Zij lazen uiteraard ook alle mooie vooruitblikken op deze jaargang van de Proximus League. Eentje met attractieve traditieclubs als Union, Beerschot Wilrijk en OH Leuven, maar waarin hun club niettemin als dé topploeg naar voor werd geschoven met een budget dat zelfs dat van veel eersteklassers overstijgt. Ze zien de infrastructurele en structurele uitbouw van hun club, ze horen de ambitieuze en overtuigende taal van de nieuwe bestuurders. Het maakt van de Kakker een ongeduldige festivalganger, snakkend naar een feestje. Na afloop van die teleurstellende eerste thuismatch voelde je dat het aanvankelijke enthousiasme plaatsgemaakt had voor nervositeit. 2 op 9: neen, met dat scenario hadden club en trainer geen rekening gehouden. Verscheidene spelers weigerden met de pers te spreken. Invaller Clément Tainmont ging na het laatste fluitsignaal op zijn eentje de supporters groeten en distantieerde zich zo van de groep. Bovendien weet je dat je op die manier je trainer in diskrediet brengt. Tainmont wordt publiekslieveling, Dennis van Wijk de boeman. De T1 zat overigens een tweede schorsingsdag uit na zijn verwijzing naar de tribune in de wedstrijd tegen OH Leuven, maar vertoonde zich na afloop wel in de spelerstunnel en kleedkamer. Ook Van Wijk meed de pers. Gevraagd of we hem dan later tijdens het weekend even konden bellen, kregen we een kort 'Je mag proberen, maar ik denk niet dat ik zal opnemen.' Ook Van Wijk voelt dat de onvrede en het ongeduld over het sportieve luik groeit. Het is niet evident om van een ploeg die maanden tegen de degradatie vocht, plots een ploeg te maken die geacht wordt te domineren en die in elke match als favoriet vertrekt - vraag maar aan Cercle Brugge, OH Leuven en Westerlo de voorbije seizoenen. Omgekeerd geldt hetzelfde: vaak drijven promovendi nog een tijdje verder op de positieve flow waarin ze zitten. Zie maar Antwerp vorig seizoen en Cercle Brugge dit seizoen. Van Wijk en zijn staf hebben nochtans voldoende tijd gehad om de ontgoocheling na de degradatie door te spoelen en met de nieuwe spelerskern aan automatismen te werken. In de basisploeg tegen Lommel stonden met Seth De Witte, Rob Schoofs, Mamadou Bagayoko en Germán Mera slechts vier spelers die er vorig seizoen al bij waren. Toch spreekt ook Onur Kaya, tegen Lommel zowat de enige op niveau, van een degradatietrauma. 'Je merkt dat deze ploeg enkele maanden geleden degradeerde: sommige spelers steken zich weg of tonen te veel nervositeit aan de bal, waardoor we vergeten te voetballen en te snel kiezen voor de lange bal.' Dat het sportieve stremt, vloekt met de reuzenstappen die YR KV Mechelen zet op organisatorisch vlak. Sinds de komst van de nieuwe investeerders en de omvorming naar een nv begin dit jaar, waait een frisse wind door de club. Een vergelijking met de degradatie in 2003 gaat helemaal niet op, verklaarde Gert Van Dyck, als vertegenwoordiger van het supportersorgaan zetelend in het bestuur, al eerder in dit blad: 'Vijftien jaar geleden hadden de supporters geen club meer. We waren failliet.' Afgelopen winter kochten zeven nieuwe investeerders zich in bij Mechelen. Allemaal mensen uit de omgeving en met een hart voor stamnummer 25. Er werden nieuwe prestigieuze sponsors aangetrokken, zoals onder andere Mercedes en Verelst. Een nieuwe hoofdtribune met 36 skyboxen werd neergepoot. Daarvan zijn er al 34 verhuurd. Het maakt dat YR KV Mechelen op een budget van 11 miljoen euro kan teren. Zonder inmenging van buitenlandse investeerders: het kan dus. Om die financiële kracht te laten renderen, is ook een duidelijke structuur nodig. Johan Timmermans blijft dan wel voorzitter, maar het zijn hoofdaandeelhouders Dieter Penninckx en Olivier Somers (samen hebben ze 70 procent van de aandelen in handen) die de lijnen uitzetten bij het huidige Malinwa. Ook minderheidsaandeelhouder Stefaan Vanroy bekleedt sinds deze zomer een prominentere functie: hij verving Rik Vande Velde als sportief directeur. Vanroy en Somers kennen elkaar al vanop de schoolbanken in het Atheneum van Vilvoorde. De 47-jarige sportief directeur heeft een accountancybedrijf, maar deed al voetbalervaring op in het organigram bij KSC Grimbergen. Binnen de voetbalwereld onderhoudt hij naar eigen zeggen goede banden met onder andere Vincent Mannaert en Michel Preud'homme. Na het ontslag van Aleksandar Jankovic afgelopen winter trachtte Vanroy die laatste trouwens (tevergeefs) te overtuigen om het roer over te nemen als T1 van KVM. De nieuwe Mechelse bestuursploeg wil een transparante transferpolitiek installeren die zich minder dan voorheen laat beïnvloeden door makelaars en meer steunt op het eigen scoutingsapparaat. Assistent-trainer en KVM-getrouwe Tom Caluwé fungeert daarbij als verbindingspersoon tussen bestuur en technische staf. Op een heel transparante manier werd door Vanroy in Het Nieuwsblad uitleg gegeven bij de zomermercato. 'We hebben nu enkele leiders, dat ontbrak toch vorig seizoen. Castro en Swinkels zijn echte aanjagers. De verlengstukken van de coach, die de jonge gasten moeten aanzetten tot presteren. In 1B moet je er natuurlijk elke match staan. Het is er iets moeilijker om iemand een kans te geven. Maar ik ben zeker dat we ook de jongeren aan het werk gaan zien. En met deze kern moeten we uiteraard meedoen voor de titel. De spelers geloven daar ook in. We hebben velen kunnen overtuigen om een deel van hun loon in een titelbonus te steken. Dat moet je toch durven. Maar mannen als Cocalic en Schoofs zijn hier graag en zijn mee met het verhaal KV Mechelen. Ze nemen dat - hopelijk ene - jaar in 1B erbij.' Vaak dient een gedegradeerde club steunpilaren van de hand te doen om de loonlast in te perken en kan het vragen zetten bij de motivatie van de oudere spelers in de kern omdat die bij eventuele promotie uit de boot dreigen te vallen. Met de nieuwe clubpolitiek wordt alvast aan die twee traditionele valkuilen ontsnapt. Meer dan ooit is YR KV Mechelen aan het vervellen tot een club van topniveau. De verbouwingswerken aan het stadion zullen in totaal zo'n 36 miljoen euro gekost hebben, maar ze garanderen de club op termijn een budget van 20 miljoen euro, klinkt de nieuwe bestuursploeg overtuigd. Dan spreek je mee met de G5 van België. Net daarom is het voor de club zo jammer dat het sportieve niet even snel mee evolueert. Met groeiend ongeduld dat de KV-aanhang verscheurt tussen hoop en wanhoop.