R ewind naar april 2018. KV Mechelen verbijt de zure nasmaak van zijn degradatie. Het nieuwe bestuur voert nu voluit het commando, met Olivier Somers op kop, een van de hoofdaandeelhouders in de nieuwe nv. De geplande vervanging van de hoofdtribune gaat gewoon door. Ook om een nieuwe spelersgroep samen te stellen trekt KV de portefeuille ver open. Een terugkeer naar 1A binnen de drie jaar is het doel, zegt Somers. Hoofdtrainer Dennis van Wijk krijgt ondanks de degradatie een contractverlenging. KV begint als titelfavoriet aan het seizoen. Beerschot Wilrijk lijkt de voornaamste concurrent.
...

R ewind naar april 2018. KV Mechelen verbijt de zure nasmaak van zijn degradatie. Het nieuwe bestuur voert nu voluit het commando, met Olivier Somers op kop, een van de hoofdaandeelhouders in de nieuwe nv. De geplande vervanging van de hoofdtribune gaat gewoon door. Ook om een nieuwe spelersgroep samen te stellen trekt KV de portefeuille ver open. Een terugkeer naar 1A binnen de drie jaar is het doel, zegt Somers. Hoofdtrainer Dennis van Wijk krijgt ondanks de degradatie een contractverlenging. KV begint als titelfavoriet aan het seizoen. Beerschot Wilrijk lijkt de voornaamste concurrent.Na een teleurstellende 1-1 tegen Oud- Heverlee Leuven blijft KV Mechelen ook in zijn tweede match van het seizoen steken op een gelijkspel: 2-2 tegen Roeselare. Vijf maanden na zijn vorige thuismatch, de 2-0-zege tegen Waasland-Beveren, speelt KV eindelijk nog eens voor eigen publiek. Ondanks de degradatie en de 2 op 6 tekenen meer dan 13.000 KV-fans present. De nieuwe hoofdtribune is nog niet helemaal klaar, maar kan wel al gebruikt worden. Tegenstander vandaag is promovendus Lommel SK. Ook die club trekt op het veld een muur op, iets waarop Van Wijk en de zijnen met veel lange ballen weer geen antwoord vinden. Groot is de ontnuchtering als na negentig weinig verheffende minuten 1-2 op het scorebord flikkert. Een 2 op 9 werpt prompt een schaduw op het plan om mee te strijden voor de eerste periodetitel. KV gooit Van Wijk al op de keien. Somers geeft aan dat KV vorig seizoen, na de slechte resultaten onder Yannick Ferrera, misschien te lang wachtte met een trainerswissel en wil nu sneller ingrijpen, vóór alle kansen op de eerste periodetitel vervlogen zijn. Die ene uitspraak over drie jaar om terug te keren naar 1A lijkt Somers al vergeten. KV stelt Wouter Vrancken aan als opvolger van Van Wijk. Vrancken heeft als voetballer wel een lang parcours afgelegd in het profvoetbal, maar hoofdtrainer in het profvoetbal was hij nooit eerder. KV boekt een 3-0-zege tegen Oud-Heverlee Leuven. Zo begint Vrancken met een 13 op 18 en heeft Malinois zich terug naar de bovenste regionen van de stand geknokt. Na 9 van de 14 matchen in de eerste periode prijkt geel-rood op de tweede plaats, op één punt van leider Union. Ook in de bekercampagne doet KV nog mee; daarin kon Malinois 1A-club Antwerp verslaan. Operatie Propere Handen barst los; het federaal parket voert bij verscheidene profclubs huiszoekingen, ook bij KV. Het gaat om een onderzoek naar witwassen en competitievervalsing op het eind van vorig seizoen. Een van de spilfiguren is de Servische makelaar Dejan Veljkovic, de voorbije jaren kind aan huis bij KV. Ook Somers, sportief directeur Stefaan Vanroy en financieel directeur Thierry Steemans worden aangehouden. Dieter Penninckx, de tweede hoofdaandeelhouder van KV, treedt noodgedwongen op het voorplan. Somers, Vanroy en Steemans worden in verdenking gesteld van witwassen, criminele organisatie en private omkoping. Bij dat laatste luik focust het parket op de degradatiestrijd van vorig seizoen, onder andere op KV Mechelen - Waasland-Beveren van de laatste speeldag. Door operatie Propere Handen wordt speeldag 10 uitgesteld. Toch zakken honderden KV-fans af naar het stadion om samen te praten over de heisa. Ook Johan Timmermans, de voorzitter van KV, moet nu naar de federale politie voor een verhoor. Onder nationale én internationale persaandacht speelt KV Mechelen zijn eerste match sinds het uitbreken van operatie Propere Handen, thuis tegen Beerschot Wilrijk. Hoewel bij het geel-rode legioen wel wat kritiek weerklinkt op Somers en de Beerschotfans hun Mechelse collega's jennen, nemen de KV-fans globaal bekeken een uiterst positieve houding aan. Ze ontvouwen een groot spandoek met als boodschap: The only loyality in football is between supporter & club. Nadien schreeuwen ze hun team naar een 3-0-zege. Uitgerekend nu klimt KV voor het eerst naar de koppositie in 1B. Onder Vrancken voetbal KV aanvallender en dominanter. De kranten Het Nieuwsblad en Le Soir publiceren uittreksels uit de telefoontaps van het strafonderzoek rond operatie Propere Handen. Die uittreksels insinueren dat Veljkovic vorig seizoen Waasland-Beveren benaderde met geld en dat dat gebeurde met het medeweten van Steemans en Somers. Ook insinueren ze dat er namens KV transfervooruitzichten zijn geboden aan ten minste één speler op de Freethiel, met het oog op het resultaat van de match tegen Waasland-Beveren. Opvallend ten slotte is dat ook voorzitter Timmermans opduikt in de tapuittreksels. De kranten publiceren een wat mysterieus gesprek tussen Timmermans en Steemans over het team waarmee Waasland-Beveren zal aantreden. De onrust naast het veld krijgt maar geen vat op het team van Vrancken. In Westerlo boekt KV Mechelen zijn zesde 3-0-zege op rij. Timmermans zet een stap opzij. 'Ik stel vast dat mijn gesprek met de politie voor onrust en een gebrek aan sereniteit zorgt', luidt zijn uitleg. KV pakt de eerste periodetitel na een 2-1- zege tegen Union en is dus nu al zeker van een plaats in de promotiefinale. De voetbalbond meldt een disciplinair onderzoek te hebben opgestart naar operatie Propere Handen. De hele zaak komt als een zwaard van Damocles boven de toekomst van KV hangen, want als de bond oordeelt dat er competitievervalsing was én dat KV daar aansprakelijk voor is, voorziet het reglement een degradatie als sanctie. Daardoor zou KV zelfs bij een titel in 1B toch nog naar de hoogste amateurklasse kunnen zakken. Malinois wipt na Antwerp en Lokeren opnieuw een 1A-club uit de beker, KV Kortrijk krijgt een 3-0-nederlaag aangesmeerd. Van decompressie na de eerste periodetitel is dus geen sprake. Ook in de competitie draait de motor van KV nog altijd als een naaimachientje. KV zit aan zijn zestiende officiële wedstrijd op rij zonder nederlaag. Met 14 op 18 lijken de Kakkers zich ook serieus te gaan moeien met de tweede periodetitel. Mocht KV die binnenhalen, vervalt de promotiefinale en is de titel meteen voor geel-rood. Maar Beerschot Wilrijk doet het in deze tweede periode qua puntenaantal voorlopig even goed en qua doelpuntensaldo zelfs iets beter. Beerschot Wilrijk en KV hebben nog altijd hetzelfde aantal punten, nu zelfs ook hetzelfde aantal tegengoals, maar de Ratten staan eerste in het klassement omdat zij één gemaakt doelpunt meer hebben. Beide clubs treffen elkaar op het Kiel. In een bikkelpartij valt KV in de slotfase met negen man. Desondanks blijft het 0-0. Na de match verrast Beerschottrainer Stijn Vreven als hij zijn team de mentale winnaar noemt. In de catacomben ontstaat tumult als Mechelenspeler Joachim Van Damme boos op zoek gaat naar de Beerschotwatcher van Gazet van Antwerpen. Die had geschreven dat de Ratten KV moesten 'bij de keel grijpen en afmaken'. Op de persconferentie komt ook Vrancken verrassend uit de hoek door na zijn analyse meteen op te stappen, vóór Vreven het woord krijgt. 'Amateur!', roept die zijn collega-strijder achterna. Met zijn actie geeft Vrancken zijn Beerschotcollega een koekje van eigen deeg; die had een week eerder in Westerlo iets gelijkaardigs gedaan. Door op te stappen probeert Vrancken aan te klagen dat Beerschot Wilrijk er in zijn ogen alles aan doet om KV Mechelen in de media 'te destabiliseren', 'laag onder de gordel' en 'georchestreerd'. Waar hij precies naar verwijst, blijft onduidelijk. Misschien naar die ene column. Misschien naar dat stekelige bijzinnetje dat Walter Damen, ondervoorzitter van Beerschot, zich op de regionale zender ATV had laten ontvallen: 'Je koopt geen ticket naar 1A - sommigen hebben dat geprobeerd, maar dat gaat niet.' Duidelijk is dat de zenuwen strak gespannen staan, op en naast het veld. Damen probeert de bond op te jagen om snel een beslissing te nemen rond operatie Propere Handen. Als Beerschot Wilrijk een promotie niet op het veld kan afdwingen, zouden de Ratten toch nog kunnen promoveren als de bond KV een degradatie zou opleggen. De terugmatch van de halve finale van de beker tegen Union. Na de 0-0 in de heenmatch wint Malinois in het Dudenpark met 1-2. KV mag op het eind van dit moeilijke seizoen zowaar nog eens naar de Heizel, terwijl de bekercampagne niet eens een prioriteit was. KV zit intussen aan 22 officiële matchen zonder nederlaag. KV-spits Igor de Camargo kopt zijn 14e competitietreffer tegen de netten. De Braziliaan staat mee aan de leiding in de topschuttersstand van 1B. KV wint met 2-1. Maar ook Beerschot Wilrijk blijft winnen. Beerschot Wilrijk blijft in de vooravond steken op een 1-1 tegen Lommel. De spelers van KV weten dat al wanneer zij om 20u30 aantreden tegen Union. Dit is dé kans voor Malinois om de tweede periodetitel al met één hand vast te grijpen. Maar geel-rood gaat onderuit, met 0-5 nog wel. Een reeks van 25 matchen zonder nederlaag eindigt hier. En wat erger is: met maar één speeldag meer te gaan heeft Beerschot Wilrijk nu één punt voorsprong én een significant beter doelsaldo. Plots heeft KV de beslissing over de tweede periodetitel en een snelle titel niet meer in eigen handen. De slotspeeldag van de reguliere competitie. Beerschot Wilrijk moet op bezoek bij Oud- Heverlee Leuven, KV moet naar Lommel. In minuut 29 scoort KV. In Leuven staat het nog 0-0. Bij deze standen pakt KV alsnog de tweede periodetitel. Malinois is virtueel kampioen. Maar in minuut 52 scoort Beerschot Wilrijk en ziet het er weer slecht uit voor KV. Volledig in de stijl van het rollercoasterseizoen van KV liggen de kaarten twintig minuten later wéér helemaal anders: OHL heeft zich zowaar naar een 2-1-voorsprong geknokt. Nu is KV weer virtueel kampioen. Dat blijft zo als Beerschot Wilrijk er in de 77e minuut 2-2 van maakt. Maar in minuut 86 incasseert Malinois nog een tegengoal. Zowel de Ratten als de Kakkers spelen gelijk. Feest aan de Schelde, treurnis aan de Dijle. Géén tweede periodetitel voor KV. Toch een promotiefinale. Tijdens het eerste luik van die promotiefinale, op het Kiel, is er in de 40e minuut tegenslag voor KV: De Camargo valt uit. Even later mag KV zijn doelman Michael Verrips heel dankbaar zijn wanneer die uitpakt met twee cruciale reddingen. Ook wanneer Beerschot Wilrijk in minuut 60 met tien valt, kan KV niet profiteren. 0-0. Het stadion van KV Mechelen kolkt en is gevuld met liefst 16.298 fans. Beerschot Wilrijk valt opnieuw met tien, deze keer al na 32 minuten. Vlak na de rust lijken de kaarten helemáál goed te liggen voor KV wanneer Nikola Storm de 1-0 tegen de touwen jaagt. De titel is weer virtueel binnen. Maar in minuut 74 kent de scheidsrechter een strafschop toe aan Beerschot Wilrijk. Dante Vanzeir scoort. Dankzij dat uitdoelpunt zijn het bij deze 1-1-stand de Ratten die virtueel in 1A zitten. Nagelbijtend zien de Malinoisfans het eind van de match naderen, tot invaller Clément Tainmont in de absolute slotfase met zijn winning goal geel-rood in een delirium stort. Lawrence Visser fluit af, KV is kampioen. De spelers en de technische staf vieren uitbundig. Op een knappe manier hebben zij de zware extrasportieve beslommeringen geen hypotheek laten leggen op de sportieve uitkomst van dit seizoen. Nu is het bang afwachten of (ex-) bestuursleden van KV een dik jaar geleden acties hebben ondernomen die deze titel alsnog doet uitmonden in een degradatie in de plaats van in een promotie.