Afspraak in Mol, waar beiden ruim voor het afgesproken uur een warme taverne binnenvluchten, weg van de kille regen. Hartelijk begroet Wim Mennes zijn ex-ploegmaat. De vrouw van Timmy Simons is op hetzelfde moment op bezoek bij die van Wim, die net bevallen is. Na het uitwisselen van babytips ontspint zich een geanimeerde discussie over hun beginperiode bij Lommel.
...

Afspraak in Mol, waar beiden ruim voor het afgesproken uur een warme taverne binnenvluchten, weg van de kille regen. Hartelijk begroet Wim Mennes zijn ex-ploegmaat. De vrouw van Timmy Simons is op hetzelfde moment op bezoek bij die van Wim, die net bevallen is. Na het uitwisselen van babytips ontspint zich een geanimeerde discussie over hun beginperiode bij Lommel. Wim Mennes, die zijn vriend de hele avond consequent Jimmy zal noemen : "Ik zat bij de jeugd en jij kwam..."Timmy Simons pikt: ..."... in 1998, samen met Lei Clijsters. Die zou eigenlijk mijn ploeg, Diest, komen trainen, maar dat ging om de een of andere reden niet door. Toen ging hij naar Lommel en kon ik mee."Mennes : "Ik studeerde toen regentaat LO en trainde tijdens de vakantie met de A-kern mee."Simons : "Je tekende wel samen met mij je profcontract. Allebei voor vier jaar."Ze zijn elk van een ander geboortejaar, Simons van 76 en Mennes van 77, maar schelen amper twee maanden in leeftijd. De oudste werd als eerste opgesteld. Mennes : "Inkomende transfers krijgen vaak voorrang op de eigen jeugd. Timmy had ook wat meer ervaring in de eerste ploeg." Simons : "Twee jaar in de tweede klasse met Diest en twee in de derde. Op dat moment vroeg ik me wel af wat het had te betekenen als je bij een eersteklasser komt. Het deed wel raar. Mannen als Nassen en Segers kende ik van de tv en plots zat ik in de kleedkamer tussen hen. Gelukkig maakten gasten als Wim mij wegwijs." In die tijd keek je nog op naar de anciens. Simons : "Als iemand van 28, 29 toen zei : 'Kuis mijn schoenen, draag de kegels of kuis de kleedkamer', dan deed je dat. Die tijden zijn veranderd." Mennes, knikt : "Je was blij als je dat mocht doen. Nu zijn ze dat niet meer, ze kijken je op de eerste dag wat raar aan. Die nieuwe jongens komen op Westerlo binnen als ze 18 of 19 zijn, met een gevoel van : hier zijn we !" Of Mennes zich nog iets herinnert van de nieuwkomer uit de derde klasse ? Dat die opvallend goed kon shotten of lopen ? Simons, snel : "Lopen wel, maar shotten ? Neen !" Mennes, lachend : "Lopen zonder bal konden wij allebei uitstekend. Maar als wij aan ons maximum liepen, kon hij altijd nog ietsje meer. Voor de rest, Jimmy, viel jij echt niet op." Simons : "Ik herinner me dat we op een bergje zand, vlakbij het oefenveld, na elke training nog wat werkten aan onze startsnelheid. Soms trainden we ook extra op lange ballen en koppen, want dat konden we ook niet. ( droog tot de bandrecorder) Nu kan ik het bekennen : eigenlijk tekende ik voor Lommel Atletiek, maar ze hebben me daar per vergissing op een voetbalveld gezet." Ze hadden wel wat techniek, maar de eerste commentaren waren dat hun basissnelheid en hun reactiesnelheid niet hoog genoeg lag. Mennes : "Daarom moesten we dat bergje een keer of twintig op en af. Clijsters gaf ons op woensdag die individuele trainingen." Simons : "Zo werd je tweevoetig. Wim was daarin beter dan ik. Ik kan een bal over de grond geven met links, maar hij is echt perfect tweevoetig, hij kan met links een bal trappen over veertig meter." Mennes : "Zeg maar streep, Jimmy." Simons : "Een streep dus. Maar het is niet omdat je dat kan, dat je een betere voetballer bent ( grijnst)." Mennes, droog : "Eigenlijk wel, jongen. Eigenlijk wel." Mennes debuteerde in een memorabele wedstrijd : de 6-0 op RC Genk. Mennes : "Clijsters had Nivaldo meegebracht uit Gent en al klikte dat niet zo goed met Harm van Veldhoven, hij bleef wel staan. De oude mannen zegden me allemaal : 'Doorgaan, Wim, je staat er kort bij.' Toen we in Genk bij de rust met 3-0 of 4-0 achterstonden, mocht ik invallen." Simons : "Het ging toen beter, het werd 6-0 ..." Mennes, onverstoorbaar : "Na de match kwam de trainer naar me toe en zei : 'Als ik volgende week nog trainer ben, mag je starten.' Zat ik heel de week te duimen dat hij niet ontslagen zou worden én vervolgens te hopen dat hij zijn woord zou houden." Simons : "In Diest was ik twee jaar middenvelder, maar de laatste twee jaar stond ik er in de verdediging. Zo gebruikte Clijsters mij ook, omdat Michel Noben in de voorbereiding al direct uitviel. Toen Harm stopte, ben ik in het middenveld gaan voetballen. En tussen die twee lijnen is het altijd blijven gaan." Simons : "Weet je nog, Wim, dat wij een keer tot in Lokeren zijn gereden om een wedstrijd te zien ? En naar Genk, met Silvio Garcia en Dieter ( Dekelver, nvdr) ! Als speler van Lommel achter de goal tussen de spionkop van Genk staan !" Mennes : "Een fijne tijd, ja, in een fijne club. Ik heb er nog de gewestelijke duiveltjes getraind en anderhalf jaar de min negenjarigen." Simons : "Wim was toen al iets technischer dan ik, iets aanvallender ingesteld. Ik ben een puur verdedigende speler. Hij heeft moeten leren verdedigen. Af en toe speelde hij toen nog het balletje achter zijn steunbeen door, daarvoor werd hij dan op de vingers getikt." Mennes : "Ik moest er Harm opvolgen als verdedigende middenvelder, zei men, maar zuiver defensief voetbalde ik er nooit. Bij de jeugd was ik aanvallende middenvelder, in de A-ploeg speelde ik ergens tussen het nummer zes en het nummer tien." Simons, lachend : "Een positie die toen nog niet was uitgevonden." Mennes : "Dat hij er na twee jaar door Brugge werd weggehaald, had te maken met zijn constante prestaties en zijn leeftijd, denk ik. Hij voetbalde alles en altijd op een hoog niveau." Simons, relativerend : "Bij Lommel was het makkelijker om dat constante niveau te halen als verdediger of verdedigende middenvelder. Tegen aanvallers of aanvallende middenvelders maakten ze altijd de opmerking dat er te weinig werd gescoord." Mennes : "We draaiden toen onderaan mee." Simons : "In dat vechtvoetbal val je als aanvallende speler minder op." Mennes : " Degryse, die toen nog voor Beerschot voetbalde, raakte tegen jou geen bal." Simons : " Zetterberg evenmin, herinner ik me. En tegen Gertje ( Verheyen, nvdr) speelde ik ooit een schitterende match. Die dingen blijven bij, zeker als je niet te gek veel kost." Mennes : "Hij nam toen al weinig of geen risico's in zijn spel. Ik wilde vroeger al eens iets meer doen, vandaar die bal achter het steunbeen. Wie jong is, wil tonen wat hij kan. Nu is het bij mij ook allemaal veel eenvoudiger." Simons : "Op dat vlak heeft hij een hele stap vooruitgezet." Mennes : "Dat heeft veel te maken met Jan Ceulemans, die eenvoud predikte. Al merk ik nu wel dat ik het iets te veel doe, lateraal spelen. Ik moet iets meer diep proberen te spelen. Een verdedigende middenvelder moet het spel mee laten kantelen, op het aanvallende vlak. En dan vind ik van mezelf dat ik eens minder een bal moet crossen." Simons : "Mijn voordeel bij de transfer naar Brugge was dat het toen allemaal perfect stond. Blindelings wisten we wie waar liep. De eerste drie maanden van het eerste jaar werd het erin gedrild. Ook al speelde je geen grootse match, daardoor had je wel controle over de wedstrijd." Mennes : "Was dat niet saai, Jimmy ?" Simons : "Ja, maar het hoort erbij. Altijd herhalen. Elke trainer die iets wil bereiken, doet het zo, de onze bij PSV nu ook weer." Mennes : "Ik denk dat zoiets bij topclubs kan. Als je altijd bovenin meedoet en elke week wint, is iedereen content. Dan mag het op training wat saaier zijn. Bij ons of bij een ploeg die in of net onder de middenmoot staat, begint zoiets snel te vreten. Iets leuks, iets anders geeft je dan meer honger." Simons : "Het was niet constant tactisch trainen, hoor, af en toe had je ook wedstrijdjes waarin je je kon uitleven." Heeft dat zijn overgang naar een topclub vergemakkelijkt ? Simons : "Misschien wel, want je had altijd een houvast. Ik wist wat ik mocht verwachten en wat ik moest doen, ik kwam zelden in een situatie dat ik zelf iets moest oplossen. Die creativiteit waar jij net naar verwees, verwachten ze nu wel van mij bij PSV, meer brengen dan het controleren. Meevoetballen, dwingender spelen, af en toe een risicobal trappen." Mennes : "Je spel veranderen is moeilijk hé ?" Simons : "Ja, omdat het ingebakken zit, geen risico's nemen. Het makkelijkste is een bal terugkaatsen of uitdraaien en van kant verleggen, maar nu moet ik eerst kijken of het niet diep kan." Twee jaar na Simons verliet ook Mennes Lommel SK. Niet voor een topclub, maar voor regiogenoot Westerlo. Mennes : "Ik was einde contract en ik ben van het standvastige, voorzichtige type. Er waren wat contacten her en der, maar ik had overal het gevoel dat ik het vijfde wiel aan de wagen was. In februari kwam Westerlo, met een goed bod. Niet te veel poeha, wel vier jaar. Een paar maanden geleden tekende ik nog eens voor vier jaar bij. Ik zit er gewoon graag. Misschien ben ik te voorzichtig, had ik mijn contract moeten laten aflopen en dan kiezen, maar mijn standpunt is : als er een grote ploeg zin heeft, moeten ze mij maar komen halen. Maar niet om de kern wat breder te maken, zoals een topclub wel eens durft met een speler die transfervrij is. Dan hoeft het voor mij niet." Simons : "Ik ben ook zo. Liever één vogel in de hand dan tien in de lucht. Peter Van derHeyden en Sven Vermant redeneerden anders, die wachtten bewust tot hun contract ten einde was. Ik heb destijds wél bijgetekend, er kan immers zoveel gebeuren. Een blessure, een trainer die je niet ziet zitten. Teken bij, denk ik dan, en laat ze maar komen, als ze je willen." Voetballen voor Westerlo is wel veel rustiger. Mennes : "Het is anders dan bij Jimmy. Als wij winnen, zijn we blij, maar niet overdreven. Als we verliezen, net hetzelfde, dan zitten we niet extreem met de kop omlaag. De 0-5 tegen Moeskroen onlangs was heel pijnlijk, maar als je weet dat je er alles aan deed, moet je achteraf ook niet superontgoocheld zijn. Omgekeerd ook, als je wint van Anderlecht of Brugge, moet je ook niet superblij zijn. Dat is onze mentaliteit. Maar mocht ik naar Anderlecht, Standard of Genk kunnen, ik zou er alles aan doen om te gaan, gewoon om te zien of ik het aankan. Lukt het niet, dan zou ik er ook vertrekken met opgeheven hoofd. Ik weet ook wel dat ik op de eerste vijf meter niet de snelste ben, maar mocht dat ook nog het geval zijn..." Simons : "Dan speelde je al lang niet meer in België !" Mennes : "Zelfs niet bij PSV, Jimmy ! Iedereen die bij Westerlo voetbalt, of bij een andere middenmoter, heeft wel wat aan zijn spel te verbeteren. Ik heb lange benen, misschien lijk ik daardoor wat trager." Simons : "In de jeugd zegden ze dat van mij ook. 'Die gaat het nooit maken, want hij is veel te traag.' Maar ik weet dat ik me kan meten met de vrij snelle jongens. Alleen oogt iemand met korte beentjes veel sneller." Mennes : "Weet je dat mijn pa mij nog steeds af en toe helemaal afkraakt ? Hoeveel keer ik van hem al heb moeten stoppen met voetballen... Nu ook weer, na die 0-5. ( bootstzijn accent en mimiek na) 'En nu kom ik nooit meer ! Nooit meer !' Dan praat mijn ma er wat op in en drie dagen later zit hij er weer. Met de jaren wordt hij feller, onze pa. Hij vindt dat ik meer moet durven : de actie maken, voor een meerwaarde zorgen, diepgang maken. Daar heeft hij allemaal gelijk in, maar dan kom je weer terug op die zekerheid. Nu we met twee verdedigende middenvelders spelen, kan ik dat inderdaad wel eens meer doen, maar als je alleen staat, zoals de laatste drie jaar het geval was, kan dat moeilijker. Dat heb ik hem al duizend keer uitgelegd. Altijd in dienst van de ploeg, rekening houden met wat er kan gebeuren, zo zit ik in mekaar." Simons : "Als wij het verstand op nul zetten, raken we ook tot in de zestien en scoren we misschien. Maar slaat het tegen, dan gaat de bal misschien aan de andere kant tegen de netten. Ik heb altijd zo gespeeld, waarom zou ik nu nog veranderen ? Dat andere jongens vrijuit kunnen voetballen omdat ik er sta, vind ik even belangrijk." Op 18 maart komt Club Brugge naar het Kuipje. Zullen ze hetzelfde lot ondergaan als Anderlecht in november ? Mennes : "Wij pakken meestal punten tegen Anderlecht. Maar minder tegen Brugge, een ploeg die veel beter in mekaar zit. Voetbaltechnisch zijn ze misschien iets minder, maar als ploeg zijn ze veel moeilijker te manoeuvreren. Als je tegen Anderlecht wat druk zet op het middenveld en je kunt er een paar uit de wedstrijd houden, is het eigenlijk heel makkelijk. Liever tegen hen dan tegen Brugge." PETER T'KINT