Met 808 waren ze, de fans van KAA Gent in de Volkswagen-Arena. Velen onder hen dachten nog even terug aan de memorabele CL-campagne van 2015/16, toen een groep van circa duizend supporters zich opmaakte voor de terugwedstrijd van de achtste finales. Toen kon de 2-3-nederlaag uit de heenmatch in Gent echter niet weggepoetst worden (1-0, een doelpunt van André Schürrle).

Deze keer, voor slechts 11.620 toeschouwers, deden de Buffalo's veel beter: 1-3. Uitgerekend op de 22e verjaardag van de Franse revelatie Elisha Owusu. En dat was de eigen aanhang na afloop duidelijk niet vergeten. Luidkeels zongen ze ' happy birthday' voor de controlerende middenvelder, die afgelopen zomer voor één miljoen euro bij Olympique Lyon werd weggehaald en wiens marktwaarde nu al op 4,5 miljoen euro wordt geschat.

De binnenstad van Wolfsburg kleurde in de namiddag al vooral blauw-wit. Binnen de voetgangerszone, in de buurt van de Irish Pub, weerklonken luide gezangen. Zegezeker voelden de KAA Gentsupporters zich, na de 3-1-winst tegen Standard en met een goede uitgangspositie op zak (gedeeld koploper in de poule met Wolfsburg met 5 op 9, voor AS Saint-Etienne en Oleksandrija met 2 op 9). Incidenten deden zich niet voor, op een enkeling na die een emmer en spons in de hand werd gestopt, nadat hij in de toiletten graffiti had aangebracht. En toen een andere fan probeerde Bengaals vuurwerk boven te halen, werd die net op tijd aangemaand om de fakkel weg te stoppen. De Duitse politie had vooraf immers duidelijk aangegeven daartegen streng te zullen optreden.

Eigenheid

Een andere wereld opende zich alweer in Wolfsburg voor de meegereisde bestuursleden van KAA Gent, onder aanvoering van voorzitter Ivan De Witte. Het budget van de middenmoter uit de Bundesliga, die eenmalig kampioen werd in het seizoen 2008/09 en tweede eindigde in 2014/15, bedraagt immers 220 miljoen euro. Dat van KAA Gent blijft voorlopig op 'slechts' 45 miljoen steken. De marktwaarde van de basiself bij de werkgever van de (revaliderende) doelman Koen Casteels bedroeg volgens de Duitse pers liefst 104.800.000 euro. Van de Buffalo's werd die geschat op 48.800.000 euro.

'Je moet je plaats kennen', opperde algemeen manager Michel Louwagie onlangs in het eigen clubmagazine Wigwam. 'Wij moeten nog altijd als een goede huisvader de club besturen. KAA Gent doet het net als KRC Genk zonder kapitaalsverschaffer, in tegenstelling tot bijvoorbeeld Club Brugge, Anderlecht, Standard en Antwerp FC. Wij zijn dus op eigen middelen aangewezen. Wat we binnen krijgen, kunnen wij uitgeven. Dat brengt mee dat je budgettair altijd voorzichtig moet werken. Van nature uit zal ik wat meer op de rem staan, terwijl de voorzitter, als rasechte ondernemer, beperkte risico's durft te pakken. Vandaar ook die symbiose tussen ons. Dit seizoen wilde vooral de voorzitter meer investeren in inkomende transfers. Dat drukt hij dan door. Zo hebben we elk onze eigenheid. Dat werkt. KAA Gent stelt het op elk gebied goed.'

De Buffalo's zijn, zoals verhoopt, vandaag nog op drie fronten actief. In de Jupiler Pro League draaien ze rustig mee bovenin, grotendeels te danken aan hun ongeslagen status in de eigen Ghelamco Arena. Na de uitschakeling van Eendracht Aalst in de zestiende finales van de Croky Cup wacht KAA Gent op 4 december een moeilijke verplaatsing naar SC Charleroi. En voor de Europa League volstaat een punt in twee duels (op 28 november in Saint-Etienne, op 12 december thuis tegen Oleksandrija) om te overwinteren.

Werkpunten

De minzame Deense trainer Jess Thorup (49) was afgelopen zomer duidelijk, toen hij aanhaalde wat er nodig was om zijn ambitie - een plaats bij de eerste drie en bekerwinst - te realiseren. Vooral defensieve versterking, omdat bleek dat KRC Genk en Club Brugge meer punten hadden gesprokkeld door hun hoger aantal clean sheets. Daarom telde KAA Gent 4,5 miljoen euro neer voor de Kameroense rots Michael Ngadeu (Slavia Praag) en 1,2 miljoen euro voor Alessio Castro Montes (KAS Eupen). Routinier Mikael Lustig (Celtic), Jan Van den Bergh (Beerschot VA) en linksachter Milad Mohammadi (Akhmat Grozny) haalde het transfervrij binnen.

Door het terughalen van kampioenenmaker Laurent Depoitre hervond KAA Gent zijn herkenbaarheid als goed voetballend team., belgaimage
Door het terughalen van kampioenenmaker Laurent Depoitre hervond KAA Gent zijn herkenbaarheid als goed voetballend team. © belgaimage

'Onze herkenbaarheid als goed voetballend team hebben we terug', poneert voorzitter Ivan De Witte graag. 'We hebben de kwaliteit en de structuur op en naast het veld om dit seizoen voor de top drie te gaan. KAA Gent heeft opnieuw iets aantrekkelijks.' Dat klopt. Met name door IcemanJonathan David (19) - wiens efficiëntie voor doel al in het oog sprong van buitenlandse clubs, voornamelijk FC Porto - maar ook door het terughalen van kampioenenmakers Sven Kums (in augustus gehuurd van Anderlecht) en Laurent Depoitre (in juli transfervrij overgenomen na een passage bij Huddersfield Town).

Thorup installeerde een 4-4-2-veldbezetting, met een diamantvorm op het middenveld, al vergde het wat meer tijd dan gepland vooraleer alles in elkaar klikte. Pas in de tweede helft tegen Wolfsburg toonde KAA Gent zijn beste niveau onder de Deense coach, omdat alle essentiële voorwaarden voor zijn spelsysteem werden ingevuld: spitsen Roman Jaremtsjoek en Depoitre als eerste agressief storende verdedigers, middenvelders die goed gegroepeerd terugplooiden en daarachter een compacte defensie.

Veelzeggend: in Wolfsburg won Vadis Odjidja als '8' de meeste duels (83 procent), voor verdedigers Lustig (80) en Ngadeu (75). Een ander groot verschil: efficiëntie, vooral bij stilstaande fasen. Uit amper zeven doelpogingen, waaronder drie hoekschoppen, werd drie keer gescoord. Ook opvallend: 76 procent gelukte passen. 'Eigenlijk twijfelden we nooit', weet de ervaren Kums. 'Wij beschikken over veel spelers die het haten om te verliezen. Dat loont. We spelen weer met meer lef en durf. Dat we fysiek konden standhouden en misschien zelfs beter waren dan een Duits team, zegt veel over onze sterkte.'

Scherpte

Op termijn, met oog op overwinteren in de Europa League en later play-off 1, moet de uitgebreide Gentse spelerskern een troef worden. Voor de match in Wolfsburg bleven zo de geblesseerde Dylan Bronn, papa in spe Brecht Dejaegere, kersverse vader Yuya Kubo en de talentvolle jongeren Louis Verstraete en Dylan Mbayo achter in Gent.

Het is de verdienste van Thorup dat hij een sterke basiself vond, maar stilaan ook de wisselmogelijkheden vergroot zonder kwaliteitsverlies te lijden. Roman Bezoes toonde onlangs zijn scherpte bij invalbeurten, Giorgi Kvilitaia is een meer dan waardig alternatief in de spits, terwijl de onvoorspelbare Jean-Luc Dompé zijn rol als joker de laatste weken met enkele belangrijke assists goed invulde. Castro Montes rechts in de ruit op het middenveld uitspelen bleek ook succesvol. En vanaf januari zal de Georgische strateeg Giorgi Tsjakvetadze (20), volop revaliderend na een kruisbandoperatie in mei, extra piment kunnen toevoegen aan het aanvallende bewegingsvoetbal van de Buffalo's.

'We zijn op de juiste weg', stelt ook Thorup vast. 'We moeten niet naar het verleden, maar vooral naar de toekomst kijken. Ik ben vooral blij dat we alsmaar meer karakter en mentale weerbaarheid tonen, want we halen nu gemakkelijker een achterstand op. In Wolfsburg hebben we ons échte gelaat getoond. Dat was goed voor ons zelfvertrouwen. Naar KAA Gent kwam ik niet om geschiedenis te schrijven, wel om belangrijk te zijn voor de club.'

De (meer beperkte) jackpot van de Europa League

Logischerwijze is de Europa League, als tweede grootste competitie van de UEFA, een stuk minder lucratief dan de Champions League. KAA Gent incasseerde net als Standard en de andere 46 ploegen in de groepsfase van de EL 2,75 miljoen euro als startgeld (in vergelijking met 15,25 miljoen op het kampioenenbal). Elke zege levert slechts 570.000 euro (2,7 miljoen in de CL) op, een gelijkspel is goed voor 190.000 euro (900.000 in de CL).

Na de 3-2-thuiszege tegen AS Saint-Etienne, het 1-1- gelijkspel bij Oleksandrija, de 2-2 thuis en de 1-3 in VfL Wolfsburg mocht algemeen manager Michel Louwagie dus al 4.270.000 miljoen euro bijschrijven op de rekening van KAA Gent. Groepswinst (1 miljoen euro) en de tweede plek in de poule (500.000 euro) worden eveneens beloond. Ook plaatsing voor de zestiende finales (500.000 euro), achtste finales (1,1 miljoen euro), kwartfinales (1,5 miljoen) en halve finales (2,4 miljoen) leveren extra poen op. Een stek in de finale (4,5 miljoen) én de eindoverwinning (nog eens 4 miljoen) is nog lucratiever.

Met 808 waren ze, de fans van KAA Gent in de Volkswagen-Arena. Velen onder hen dachten nog even terug aan de memorabele CL-campagne van 2015/16, toen een groep van circa duizend supporters zich opmaakte voor de terugwedstrijd van de achtste finales. Toen kon de 2-3-nederlaag uit de heenmatch in Gent echter niet weggepoetst worden (1-0, een doelpunt van André Schürrle). Deze keer, voor slechts 11.620 toeschouwers, deden de Buffalo's veel beter: 1-3. Uitgerekend op de 22e verjaardag van de Franse revelatie Elisha Owusu. En dat was de eigen aanhang na afloop duidelijk niet vergeten. Luidkeels zongen ze ' happy birthday' voor de controlerende middenvelder, die afgelopen zomer voor één miljoen euro bij Olympique Lyon werd weggehaald en wiens marktwaarde nu al op 4,5 miljoen euro wordt geschat. De binnenstad van Wolfsburg kleurde in de namiddag al vooral blauw-wit. Binnen de voetgangerszone, in de buurt van de Irish Pub, weerklonken luide gezangen. Zegezeker voelden de KAA Gentsupporters zich, na de 3-1-winst tegen Standard en met een goede uitgangspositie op zak (gedeeld koploper in de poule met Wolfsburg met 5 op 9, voor AS Saint-Etienne en Oleksandrija met 2 op 9). Incidenten deden zich niet voor, op een enkeling na die een emmer en spons in de hand werd gestopt, nadat hij in de toiletten graffiti had aangebracht. En toen een andere fan probeerde Bengaals vuurwerk boven te halen, werd die net op tijd aangemaand om de fakkel weg te stoppen. De Duitse politie had vooraf immers duidelijk aangegeven daartegen streng te zullen optreden. Een andere wereld opende zich alweer in Wolfsburg voor de meegereisde bestuursleden van KAA Gent, onder aanvoering van voorzitter Ivan De Witte. Het budget van de middenmoter uit de Bundesliga, die eenmalig kampioen werd in het seizoen 2008/09 en tweede eindigde in 2014/15, bedraagt immers 220 miljoen euro. Dat van KAA Gent blijft voorlopig op 'slechts' 45 miljoen steken. De marktwaarde van de basiself bij de werkgever van de (revaliderende) doelman Koen Casteels bedroeg volgens de Duitse pers liefst 104.800.000 euro. Van de Buffalo's werd die geschat op 48.800.000 euro. 'Je moet je plaats kennen', opperde algemeen manager Michel Louwagie onlangs in het eigen clubmagazine Wigwam. 'Wij moeten nog altijd als een goede huisvader de club besturen. KAA Gent doet het net als KRC Genk zonder kapitaalsverschaffer, in tegenstelling tot bijvoorbeeld Club Brugge, Anderlecht, Standard en Antwerp FC. Wij zijn dus op eigen middelen aangewezen. Wat we binnen krijgen, kunnen wij uitgeven. Dat brengt mee dat je budgettair altijd voorzichtig moet werken. Van nature uit zal ik wat meer op de rem staan, terwijl de voorzitter, als rasechte ondernemer, beperkte risico's durft te pakken. Vandaar ook die symbiose tussen ons. Dit seizoen wilde vooral de voorzitter meer investeren in inkomende transfers. Dat drukt hij dan door. Zo hebben we elk onze eigenheid. Dat werkt. KAA Gent stelt het op elk gebied goed.' De Buffalo's zijn, zoals verhoopt, vandaag nog op drie fronten actief. In de Jupiler Pro League draaien ze rustig mee bovenin, grotendeels te danken aan hun ongeslagen status in de eigen Ghelamco Arena. Na de uitschakeling van Eendracht Aalst in de zestiende finales van de Croky Cup wacht KAA Gent op 4 december een moeilijke verplaatsing naar SC Charleroi. En voor de Europa League volstaat een punt in twee duels (op 28 november in Saint-Etienne, op 12 december thuis tegen Oleksandrija) om te overwinteren.De minzame Deense trainer Jess Thorup (49) was afgelopen zomer duidelijk, toen hij aanhaalde wat er nodig was om zijn ambitie - een plaats bij de eerste drie en bekerwinst - te realiseren. Vooral defensieve versterking, omdat bleek dat KRC Genk en Club Brugge meer punten hadden gesprokkeld door hun hoger aantal clean sheets. Daarom telde KAA Gent 4,5 miljoen euro neer voor de Kameroense rots Michael Ngadeu (Slavia Praag) en 1,2 miljoen euro voor Alessio Castro Montes (KAS Eupen). Routinier Mikael Lustig (Celtic), Jan Van den Bergh (Beerschot VA) en linksachter Milad Mohammadi (Akhmat Grozny) haalde het transfervrij binnen. 'Onze herkenbaarheid als goed voetballend team hebben we terug', poneert voorzitter Ivan De Witte graag. 'We hebben de kwaliteit en de structuur op en naast het veld om dit seizoen voor de top drie te gaan. KAA Gent heeft opnieuw iets aantrekkelijks.' Dat klopt. Met name door IcemanJonathan David (19) - wiens efficiëntie voor doel al in het oog sprong van buitenlandse clubs, voornamelijk FC Porto - maar ook door het terughalen van kampioenenmakers Sven Kums (in augustus gehuurd van Anderlecht) en Laurent Depoitre (in juli transfervrij overgenomen na een passage bij Huddersfield Town). Thorup installeerde een 4-4-2-veldbezetting, met een diamantvorm op het middenveld, al vergde het wat meer tijd dan gepland vooraleer alles in elkaar klikte. Pas in de tweede helft tegen Wolfsburg toonde KAA Gent zijn beste niveau onder de Deense coach, omdat alle essentiële voorwaarden voor zijn spelsysteem werden ingevuld: spitsen Roman Jaremtsjoek en Depoitre als eerste agressief storende verdedigers, middenvelders die goed gegroepeerd terugplooiden en daarachter een compacte defensie. Veelzeggend: in Wolfsburg won Vadis Odjidja als '8' de meeste duels (83 procent), voor verdedigers Lustig (80) en Ngadeu (75). Een ander groot verschil: efficiëntie, vooral bij stilstaande fasen. Uit amper zeven doelpogingen, waaronder drie hoekschoppen, werd drie keer gescoord. Ook opvallend: 76 procent gelukte passen. 'Eigenlijk twijfelden we nooit', weet de ervaren Kums. 'Wij beschikken over veel spelers die het haten om te verliezen. Dat loont. We spelen weer met meer lef en durf. Dat we fysiek konden standhouden en misschien zelfs beter waren dan een Duits team, zegt veel over onze sterkte.' Op termijn, met oog op overwinteren in de Europa League en later play-off 1, moet de uitgebreide Gentse spelerskern een troef worden. Voor de match in Wolfsburg bleven zo de geblesseerde Dylan Bronn, papa in spe Brecht Dejaegere, kersverse vader Yuya Kubo en de talentvolle jongeren Louis Verstraete en Dylan Mbayo achter in Gent. Het is de verdienste van Thorup dat hij een sterke basiself vond, maar stilaan ook de wisselmogelijkheden vergroot zonder kwaliteitsverlies te lijden. Roman Bezoes toonde onlangs zijn scherpte bij invalbeurten, Giorgi Kvilitaia is een meer dan waardig alternatief in de spits, terwijl de onvoorspelbare Jean-Luc Dompé zijn rol als joker de laatste weken met enkele belangrijke assists goed invulde. Castro Montes rechts in de ruit op het middenveld uitspelen bleek ook succesvol. En vanaf januari zal de Georgische strateeg Giorgi Tsjakvetadze (20), volop revaliderend na een kruisbandoperatie in mei, extra piment kunnen toevoegen aan het aanvallende bewegingsvoetbal van de Buffalo's. 'We zijn op de juiste weg', stelt ook Thorup vast. 'We moeten niet naar het verleden, maar vooral naar de toekomst kijken. Ik ben vooral blij dat we alsmaar meer karakter en mentale weerbaarheid tonen, want we halen nu gemakkelijker een achterstand op. In Wolfsburg hebben we ons échte gelaat getoond. Dat was goed voor ons zelfvertrouwen. Naar KAA Gent kwam ik niet om geschiedenis te schrijven, wel om belangrijk te zijn voor de club.'