Ze zijn er niet gerust over, onze noorderburen. Halve finales bereiken (en bijbehorend ticket voor de Olympische Spelen in Peking bemachtigen) als het kan, maar er echt op rekenen doen ze niet bij Jong Oranje, nochtans de titelverdediger op dit EK voor beloften. Neen, dan dichten ze de Jonge Duivels heel wat meer kansen toe. Met groot respect wordt er over onze lichting Belgische beloften gesproken.
...

Ze zijn er niet gerust over, onze noorderburen. Halve finales bereiken (en bijbehorend ticket voor de Olympische Spelen in Peking bemachtigen) als het kan, maar er echt op rekenen doen ze niet bij Jong Oranje, nochtans de titelverdediger op dit EK voor beloften. Neen, dan dichten ze de Jonge Duivels heel wat meer kansen toe. Met groot respect wordt er over onze lichting Belgische beloften gesproken. Een vraag in Voetbal International aan de Nederlandse beloftecoach Foppe de Haan : "Schrikt u als u de selecties ziet van Portugal en België ?" Antwoord van Foppe : "De Belgen hebben een uitstekende ploeg en Portugal is altijd sterk, maar wij zijn vorig jaar Europees kampioen geworden. Adel verplicht." Even verderop worden in een artikel de woorden droomploeg, smaakmaker en attractie van het EK in één adem genoemd met de Belgische selectie van Jean-François De Sart. De enige kritische noot kwam van de gerenommeerde Chelsea- en PSV-scout Piet de Visser (de man die onder meer Ronaldo, Alex en Gomes ontdekte) : "Over de Belgen wordt positief geschreven, maar Moussa Dembele ontbreekt en hij is in mijn ogen toch echt de beste voetballer uit de selectie. Portugal zal ook meedoen voor de prijzen. Jong Oranje krijgt het heel moeilijk, die ploeg moet nog een hele stap maken." Relatieve kritiek dus. In Nederland wordt er vooral uit- (en op-)gekeken naar de Belgen in Nederlandse loondienst. Overlopen we nog even het lijstje : Sepp De Roover (Sparta), Thomas Vermaelen (Ajax), Jan Vertonghen (Ajax/RKC), Maarten Martens (AZ), Tom De Mul (Ajax). En natuurlijk Moussa Dembele, die met overbelasting verstek liet gaan voor het toernooi. Namen als Martens, De Mul en Vermaelen kent het Belgische publiek ondertussen wel, maar ook jongens als Sepp De Roover (22) en Jan Vertonghen (20) verdienen hun portie aandacht. De Roover is een rechtsback die pas vier maanden geleden voor het eerst bij de selectie van De Sart hoorde. Hij kreeg zijn opleiding bij Geel en vertrok daarna naar PSV Eindhoven, dat hem een jaar uitleende aan FC Eindhoven. Dit jaar maakte De Roover het mooie weer bij Sparta Rotterdam, waar hij alle 34 competitiewedstrijden speelde in de Eredivisie en met de club op een dertiende plek eindigde. Sepp De Roover : "Vroeger zat ik nooit in nationale jeugdselecties. Ik speel al tien jaar in Nederland en ben daardoor misschien een beetje uit beeld geraakt. Daarom ben ik er trots op dat ik er nu bijhoor. Het is een bevestiging dat ik bij Sparta goed bezig ben." De Belg maakte in Rotterdam indruk als moderne vleugelverdediger. De Roover is snel, conditioneel sterk en niet bang om uit te voetballen. "Ik ben vrij zelfbewust," vervolgt De Roover, "dus echt verbaasd dat ik dit niveau aankon, was ik niet. In het verleden heb ik vaak meegetraind met de selectie van PSV en dan stond ik tegen onder anderen Arjen Robben en Mateja Kezman. Destijds voelde ik al dat ik ooit een hoog niveau zou aankunnen." Onze landgenoot werd zelfs genomineerd voor het VI Eredivisie-elftal van het jaar, waarin hij het uiteindelijk maar nipt moest afleggen tegen Ajacied John Heitinga. Hij kende door zijn voorspoedige seizoen weinig rust en dat moet hij nu wel wat bekopen. Een beetje zoals voor de hele Belgische selectie geldt overigens, want bijna alle 22 geselecteerden hebben min of meer een basisplaats bij hun respectievelijke clubs. De Roover : "Ik moet toegeven dat ik behoefte heb aan vakantie, maar de kans om zo'n EK mee te maken krijgt een voetballer meestal maar één keer. In mijn geval zeker, want dit is vanwege mijn leeftijd (22) de laatste keer dat ik mag meedoen." Over de kansen van de Belgen op het EK in Nederland klinkt hij alvast even vastberaden als over zijn eigen carrière : "We hebben een heel goede ploeg, ik denk dat we echt kans maken op die titel. Ons eerste doel is om bij de eerste vier te eindigen en zo een ticket voor de Olympische Spelen van 2008 af te dwingen, maar we hebben de kwaliteiten om hoger te mikken. Onze speelwijze sluit niet aan bij het beeld dat de meeste mensen hebben van het Belgische voetbal. We kiezen voor de aanval omdat we er de spelers voor hebben. De jeugdopleidingen zijn de laatste jaren sterk verbeterd in België. Sepp De Roover ziet de toekomst hoopvol tegemoet. Dat is het minste wat we kunnen zeggen van Jan Vertonghen, want als er al één lichtpuntje was in de voorbije twee kwalificatieduels van de Rode Duivels tegen Portugal en Finland, dan waren het wel de knappe prestaties van debutant Vertonghen. Onbekend, en dus onbemind in eigen land. Maar in dit geval toonde René Vandereycken wél zijn gelijk : de amper twintigjarige Vertonghen maakte met zijn doortastendheid, vista en rust meteen indruk. Is hij blij dat België hem eindelijk leerde kennen ? "Dit geeft zeker voldoening", repliceert de uit Sint-Niklaas afkomstige verdediger. "Ik heb altijd in Nederland gevoetbald, maar ik ben en blijf een Belg, dus dan wil je jezelf tonen in eigen land. Van mijn prestaties bij de Rode Duivels ben ik redelijk tevreden, maar het is nog niet top. Alleen jammer dat ik mijn debuut niet met winst kon afsluiten, bij Ajax heb ik eigenlijk hetzelfde meegemaakt toen ik in de voorronde van de Champions League mocht debuteren tegen Kopenhagen."Vertonghen werd in de voorbereiding van het afgelopen seizoen door Henk ten Cate bij de A-kern gehaald. De jonge Belg overtuigde de ex-assistentcoach van FC Barcelona en mocht definitief bij de A-kern aansluiten. Halfweg het seizoen werd hij toch uitgeleend aan RKC Waalwijk. Een gouden zet, want door vaak te spelen groeide Jan Vertonghen zienderogen naar een hoger niveau. "Over de tweede seizoenshelft ben ik bijzonder tevreden", bevestigt Vertonghen. "Ook al omdat die selectie voor de nationale ploeg er bijkwam. Alleen de degradatie van RKC geeft wel een wrang gevoel. En de eerste seizoenshelft ... tja, na mijn goede voorbereiding had ik iets meer speeltijd bij Ajax verwacht, maar in feite mocht ik al blij zijn dat ik tot de A-kern behoorde, want dat was in eerste instantie niet voorzien. Henk ten Cate heeft daar weinig uitleg over gegeven, dat was ook niet nodig." Bij de nationale ploeg, en ook bij de beloften, wordt Vertonghen vooral als middenvelder aanschouwd. Hijzelf koestert echter de voorkeur voor een stek als verdediger : "Bij Ajax concentreer ik me volledig op de positie van centrale verdediger. Bij het nationale elftal rendeer ik beter op het middenveld, denk ik, omdat er tegen grote landen als Portugal toch vooral vanuit balverlies gespeeld wordt en dan ligt mijn kracht op het middenveld. Maar bij Ajax begint de opbouw van achteren en dan kom ik daar beter tot mijn recht, je kan er veel meer inschuiven en jezelf in het spel betrekken." Na dit seizoen keert Jan Vertonghen terug naar Ajax, waar de steile opmars van de Belgische international de club niet ontgaan is. Maar voordien is er nog het EK in het land waar hij als voetballer zoveel leerde. Hij kijkt er dan ook ten stelligste naar uit Jong Oranje komende zaterdag, in de laatste en wellicht beslissende poulewedstrijd, een hak te zetten. Alle jonge Duivels geloven sterk in een stunt. Enkel het afhaken van Dembele tastte het zelfvertrouwen in de aanloop naar dit toernooi een beetje aan. Vertonghen : "Ik denk dat België een sterke lichting heeft, alleen het uitvallen van Dembele is voor deze ploeg pijnlijk. In een 4-3-3-systeem kan hij immers de perfecte centrumspits zijn. Zijn afwezigheid is een tegenvaller. Maar ik denk dat we hoe dan ook op een halve finale of finale mogen hopen." Voorwaar ambitieuze taal uit het Belgische kamp, lang geleden dat we dat mochten optekenen. 't Zal wel een integratieverschijnsel zijn van de in Nederland voetballende Belgische beloften. S door matthias stockmans en geert-jan jakobs