Door Jef Van Baelen
...

Door Jef Van BaelenSilence-Lotto presenteerde vorige week in Hasselt zijn team voor 2008. In de transferperiode werd vooral de ploeg voor het voorjaar versterkt, maar met de Oekraïners Yaroslav Popovych en Volodymyr Bileka hoopt Silence-Lotto ook voor de Ronde van Frankrijk voldoende gewapend te zijn. Het zal nodig zijn, want door de afwezigheid van Astana heeft het Belgische team plots de absolute Tourfavoriet in zijn rangen. De nieuwkomer die in Hasselt het meest met de aandacht ging lopen, was natuurlijk Popovych, ooit nog derde in de Giro d'Italia. "Die jongen stond al jaren bovenaan op ons verlanglijstje", vertelde teammanager Marc Sergeant. "Met hem erbij had Cadel Evans de Tour vorig jaar gewonnen." Dat is één manier om het te bekijken. Eigenlijk was het een actie van Popovych die Evans de Tour deed verliezen: in de rit naar Loudienville ging hij aan kop sleuren voor zijn toenmalige kopman Alberto Contador. De 56 seconden die Evans daar verloor, kostten hem de zege. Popovych grinnikt wanneer we hem ermee confronteren. "Andere bazen, andere belangen hè. Dat was voor mij een mooie dag, voor Cadel een vervelende. Ach, ik maak het dit jaar goed met hem door samen de Tour te winnen." En wie wint dan? Jij of Evans?"Zoals Cadel vorig jaar koerste, moet hij starten als onbetwiste kopman. Dat ik er nu bijkom, geeft het team meer tactische mogelijkheden. Om zelf voor de zege te gaan kom ik nog te kort. Dat besef ik ook wel. Maar dat gezegd zijnde: ik geloof nog altijd dat ik ooit de Tour win. " Hoe is de vorm nu?"Die is in jaren zo goed niet geweest. De laatste winters stak er altijd wel iets tegen. Of ik had knieproblemen, of er was wat met mijn visum of zo. Een kleine tegenslag in het begin van het jaar kan heel je seizoen hypothekeren. Nu loopt alles echter op rolletjes." Je focust natuurlijk op de Tour, maar bij de jeugd won je ooit Parijs-Roubaix, een van de andere doelen die Silence-Lotto zich dit seizoen stelt. Start je daar?"Daar is nog niet over gesproken. Ik heb de laatste jaren al vaak aan mijn ploegleiders gevraagd om Parijs-Roubaix te mogen rijden, maar ze zeggen me altijd: 'Nee Ya-roslav, dat is te gevaarlijk voor jou.' Gek eigenlijk, want ik ben die omstandigheden beter gewend dan de andere renners; de Oekraïense wegen liggen er vaak niet beter bij. Als het aan mij ligt, zou ik graag in Parijs-Roubaix starten. De enige keer dat ik die koers reed, won ik er ook." Organisator ASO weert het Kazachse team Astana uit zijn koerskalender. Dat betekent dat Alberto Contador zijn Tourtitel niet zal kunnen verdedigen. De Spanjaard reageerde natuurlijk erg ontgoocheld. Wellicht richt hij zich nu op de Vuelta en de Olympische Spelen in Beijing. De Zwitsers Bruno Risi en Franco Marvulli wonnen de zesdaagse van Hasselt. Iljo Keisse en Kenny De Ketele werden in het slotnummer verslagen en finishten tweede. Voor Risi en Marvulli is het de zevende overwinning deze winter. Sinds de 39-jarige Risi aan zijn 29-jarige landgenoot werd gekoppeld, lijkt hij zo goed als onklopbaar. Philippe Gilbert (Française des Jeux) bevestigde zijn bloedvorm met twee etappezeges in de Wielerweek van Mallorca. Ook Graeme Brown (Aus, Rabobank), José Rojas (Spa, Caisse d'Epargne) en Gert Steegmans (Quick Step) mochten er juichen. Alexandre Botcharov (Rus, Crédit Agricole) won de Ronde van de Middellandse Zee. Filippo Pozzato (Ita, Liquigas) pakte de Ronde van Grosetto. De ProTourploegentijdrit van Eindhoven wordt dit jaar niet meer georganiseerd wegens een gebrek aan interesse bij publiek en sponsors. De UCI bekijkt of ze nog naar een alternatief op zoek gaat. De Belgische continentale teams Topsport Vlaanderen en Landbouwkrediet-Tönissteiner zijn door de UCI geselecteerd als mogelijke kandidaten voor wildcards in ProTourwedstrijden. Sprinter José Joaquin Rojas Gil (Spa, Caisse d'Epargne) crashte in de Wielerweek van Mallorca en is ongeveer een maand buiten strijd. Niels Albert (Palmans-Cras) won in Vorselaar de laatste manche van de Superprestige en in Oostmalle de afsluitende veldrit van de GVA-trofee. "Of het ProTourklassement dit jaar weer een doel is? De races die ik goed rijd, zitten niet langer in de ProTour. Dus nee", vertelde Cadel Evans (Aus, Silence-Lotto). High Road krijgt dan toch startrecht in de Giro.