Red Dragons stunten tegen Italië, blokletterden de geschreven media. 'Ik kan het nog niet bevatten', 'Dit is een onbeschrijfelijk gevoel', waren maar twee van de vele uitingen van ongeloof. De Belgische volleybalmannen hadden zich na een overwinning tegen de olympische bronzenmedaillewinnaar voor het eerst in de geschiedenis rechtstreeks geplaatst voor de kwartfinales van het EK. De meest veelzeggende uitspraak kwam misschien wel van Frank Depestele, man van vele oorlogen en successen: 'Dit is een absoluut topmoment in mijn carrière.'
...

Red Dragons stunten tegen Italië, blokletterden de geschreven media. 'Ik kan het nog niet bevatten', 'Dit is een onbeschrijfelijk gevoel', waren maar twee van de vele uitingen van ongeloof. De Belgische volleybalmannen hadden zich na een overwinning tegen de olympische bronzenmedaillewinnaar voor het eerst in de geschiedenis rechtstreeks geplaatst voor de kwartfinales van het EK. De meest veelzeggende uitspraak kwam misschien wel van Frank Depestele, man van vele oorlogen en successen: 'Dit is een absoluut topmoment in mijn carrière.' Het zou zijn laatste EK zijn, dacht de toen al 36-jarige spelverdeler, en door zijn handblessure, waardoor hij op het laatste ogenblik forfait moest geven, zal dat heel waarschijnlijk ook het geval zijn. De Red Dragons staan hoe dan ook voor de moeilijke uitdaging om nog een stap vooruit te zetten na de grote progressie die ze de voorbije jaren maakten. 'Het programma dat we nu draaien is al top', beseft bondscoach Dominique Baeyens, 'met vanaf half mei tot begin juli de World League en nadien acht weken voorbereiding op het Europees kampioenschap. Qua kwantiteit zitten we bijna aan de limiet, maar als coach ga je ook op zoek naar de beste kwaliteit qua omkadering, trainingsfaciliteiten en dergelijke. We proberen grenzen te verleggen, maar dat is niet eenvoudig.' De infrastructuur bijvoorbeeld, het Eurovolleycenter dat al sinds 1987 de thuisbasis is van de volleyballers, voldoet niet meer aan de eisen van de moderne topsport. Baeyens beaamt: 'Begin september gaat de topsportschool er aan de slag en dat is voor ons natuurlijk niet ideaal. Op dat vlak moeten we het afleggen tegen landen als Duitsland en Nederland. Als je in Papendal (het bruisende hart van de Nederlandse topsport, nvdr) vertoeft of je komt bij Vital (Heynen, bondscoach van Duitsland, nvdr) terecht, dan staan we daar nog een eind vandaan. Maar goed, we proberen dat met de nodige creativiteit te compenseren.' In de groeimarge van zijn spelersgroep gelooft de bondscoach alvast. 'Zeker na het uitvallen van Frank is dit nog een relatief jong team, alleszins een team waar nog rek op zit.' Een mooie gelegenheid om te groeien krijgt die ploeg volgende zomer wanneer de Red Dragons dankzij een wildcard uitkomen in groep 1 van de World League, het met andere woorden zullen opnemen tegen de absolute wereldtop. 'De laatste jaren gingen we met twee treden tegelijk naar boven. Nu gaat het om kleine procentjes. Die nog winnen wordt de grote uitdaging voor de komende jaren, want dat gaat het verschil maken tussen écht de aansluiting vinden bij toplanden als Frankrijk, Rusland en Duitsland of er toch een niveau onder blijven.' Maar eerst is er dus het EK. Na een heel geslaagde World Leaguecampagne, waarin België zijn poule won en zo de Final Four van groep 2 bereikte, verliep de laatste rechte lijn richting EK de voorbije weken erg moeizaam. De Red Dragons puurden slechts twee winstpartijen op een totaal van negen voorbereidingswedstrijden. 'Het was geen voorbereiding zoals ik ze vooraf gehoopt had', is Baeyens eerlijk, 'maar daar zijn objectieve redenen voor. Met Matthias Valkiers en Simon Van de Voorde begonnen we met twee geblesseerde spelers aan de campagne.' Desondanks haalden ze de selectie en viel Matthijs Verhanneman - in laatste instantie ten voordele van Tomas Rousseaux - af. De erg matige voorbereiding zorgde niet voor twijfel bij de coach, noch bij de spelers, meent Baeyens. 'Uiteraard heb je het liever anders. We moesten wroeten, werken, maar niet met angst of twijfels. Een en ander is ook een gevolg van onze planning. We kozen er heel bewust voor om ons de eerste weken te concentreren op de fysieke paraatheid, omdat ik vond dat we op dat domein een beetje gefaald hadden op het WK vorig jaar. Dat gaat wat ten koste van het volleybaltechnische en -tactische, maar ik ken de mogelijkheden van deze groep. Enkele maanden geleden speelden we een schitterende World League. De basiskwaliteit is aanwezig en ik ben ervan overtuigd dat we er zullen staan op het moment dat het moet. Het is niet mijn ambitie om kampioen van de oefenwedstrijden te worden.' Die doelstelling moeten de volleyballers realiseren op het EK. Om zich opnieuw rechtstreeks te kwalificeren voor de kwartfinales moet België zijn poule winnen. Een haast onmogelijke opdracht met wereldkampioen Polen als een van de tegenstanders. 'Ik ga er altijd van uit dat niets onmogelijk is in de sport. In de eerste plaats gaan we proberen optimaal te presteren en dan moeten we erop rekenen dat zo'n ploeg ons onderschat. Polen heeft een slopende World League en World Cup achter de rug en kwalificeerde zich daarbij nog niet voor de Olympische Spelen. De vraag is hoe ze daarmee zullen omgaan. Die factoren samen kunnen ertoe leiden dat je misschien toch kan stunten.' Tweede of derde worden in de poule van vier, de play-offs halen, is hoe dan ook een must. Naast Polen (nummer 3 op de wereldranglijst), gaat België (21) ook de strijd aan met Slovenië (39) en Wit-Rusland (54). 'Die play-offs halen is de eerste horde die mijn team móét nemen.' In die play-offs wacht de tweede of derde van de poule met Bulgarije (7), Duitsland (10), Nederland (25) en Tsjechië (27). 'Op een EK is niets gemakkelijk, maar als we ons beste niveau halen, is er veel mogelijk. Ook tegen een topnatie als Duitsland. Laat ons zeggen dat we na onze zevende plaats in 2013 opnieuw de top 8 ambiëren. Dat zou een mooi resultaat zijn. Vanaf dat punt kijken we verder en mogen we altijd dromen.' DOOR ROEL VAN DEN BROECK - FOTO'S BELGAIMAGE