Tijdens en na het WK van afgelopen zomer in Duitsland nam de amper 23-jarige Robin van Persie het Nederlands elftal bij de hand. Die lijn trekt de flegmatieke Rotterdammer door bij Arsenal, waar hij de laatste weken perfect de afwezigheid van aanvoerder Thierry Henry opving. "Ik leerde hier in Londen een teamspeler te zijn", verklaarde hij in de Volkskrant. "Daarvoor werd me dat nooit bijgebracht. Mede door de wedstrijden met Oranje werd ik ook een completere voetballer. Ze gaven me een enorme impuls. Ik vond mezelf te eenzijdig als voetballer. Ik had een aardige actie in huis, maar in topduels kon ik niet terugvallen op de eenvoud, snel en effectief combinatievoetbal, loopacties om ruimte te creëren voor een ander. Op dat vlak verbeterde ik vooral mezelf...

Tijdens en na het WK van afgelopen zomer in Duitsland nam de amper 23-jarige Robin van Persie het Nederlands elftal bij de hand. Die lijn trekt de flegmatieke Rotterdammer door bij Arsenal, waar hij de laatste weken perfect de afwezigheid van aanvoerder Thierry Henry opving. "Ik leerde hier in Londen een teamspeler te zijn", verklaarde hij in de Volkskrant. "Daarvoor werd me dat nooit bijgebracht. Mede door de wedstrijden met Oranje werd ik ook een completere voetballer. Ze gaven me een enorme impuls. Ik vond mezelf te eenzijdig als voetballer. Ik had een aardige actie in huis, maar in topduels kon ik niet terugvallen op de eenvoud, snel en effectief combinatievoetbal, loopacties om ruimte te creëren voor een ander. Op dat vlak verbeterde ik vooral mezelf." Van Persie verwijst ook naar de rol die Dennis Bergkamp vertolkte. "Hij was mijn mentor", beweert hij. "Hij stond altijd voor me klaar. Ik vind het een hele eer dat ik nog twee jaar met zo'n grootheid mocht voetballen. Je kunt als talent veel leren door naar andere spelers te kijken en te luisteren." Het jaar van zijn wederopstanding, zo kan en mag je 2006 het best omschrijven. "Prachtige momenten, gevolgd door diepe dalen : zo gaat het met mij de laatste vijf jaar", stelt Van Persie. "Ik heb nu pas het gevoel dat ik stabieler werd. Met als absoluut hoogtepunt de geboorte van mijn zoontje. Daar kan geen doelpunt tegenop. Ik realiseer me goed genoeg dat ik een topjaar beleefde. Ik moet twee mensen in het bijzonder bedanken dat ze hun vertrouwen in mij niet verloren. Marco van Basten steunde me onder alle omstandigheden, gaf me de kans van een goede speler een topper te worden. En Arsène Wenger begeleidde me bij Arsenal net zo optimaal. Als je ziet waar ik vandaan kwam, gaf dat de doorslag." Daarmee verwijst hij naar de affaire die zijn loopbaan kon ruïneren. Van Persie werd in juni 2005 aangeklaagd wegens verkrachting en verbleef twee weken in de gevangenis. Door zijn medegevangenen werd hij uitgescholden. Na een onderzoek van tien maanden werd de zaak geseponeerd. "Ik voel geen woede", vertelt hij. "Ik heb die pijnlijke ervaring kunnen loslaten en het een plek gegeven. De vooroordelen van mensen interesseren me niet. Ik vond het niet verstandig mijn gelijk publiekelijk te claimen."Het afgelopen anderhalf jaar ontwikkelde hij zich naar eigen zeggen vooral als mens. "Dat zie je ook terug op het voetbalveld. Nu besef ik wat belangrijk voor me is. Ik leef voor mijn gezin en het voetbal. Alleen daarin wil ik nog mijn energie steken." Stoke City, met Carl Hoefkens als titularis, plaatste zich voor de vierde ronde van de FA Cup, na 2-0-winst tegen Millwall. Charlton ging met 2-0 onderuit tegen Nottingham Forest, Sheffield United sloeg een modderfiguur (0-3) tegen Swansea. Arsenal schakelde Liverpool uit (1-3), Portsmouth versloeg Wigan (2-1). Newcastle, Middlesbrough en Fulham overtuigden niet en moeten op herhaling tegen Birmingham (2-2), Hull City (1-1) en Leicester City (2-2). Lee Bowyer (29) treft het niet. Door een schouderletsel is de onfortuinlijke middenvelder van West Ham zeker anderhalve maand niet inzetbaar. Javier Mascherano (22) is de invallersbank beu en stuurt aan op een vertrek. De Portugese spits Luis Boa Morte (29) werd tot 2010 overgenomen van Fulham. Fulham huurt de Italiaanse spits Vincenzo Montella (32) van AS Roma. Chelsea sloot 2006 niet al te best af en begon ook het nieuwe jaar moeizaam. Volgens The Times kreeg trainer José Mourinho, die fel aandringt op een extra verdediger als vervanger voor aanvoerder John Terry, te horen dat de resultaten veel beter moeten. De Portugees nam als reactie zijn sterren Michael Ballack en Andriy Shevchenko zwaar op de korrel. Khalid Boulahrouz is vijf weken niet inzetbaar door een knieblessure. Joe Cole (voet) komt dit seizoen niet meer in actie. Yves Ma-Kalambay (20), tegenwoordig vijfde doelman maar nog onder contract tot 2008, ging testen bij het Schotse Hibernian. Leeds, dat wordt getraind door Dennis Wise, nam de Noorse spits Tore André Flo (33) tot het einde van het seizoen transfervrij over van Valerengen. FV