Fair play kent geen grenzen meer. Corruptie ook niet. Volgend tafereel speelt zich af onder een Cypriotische winterzon en op een aftands speelveld. Het Roemeense Astra Giurgiu speelt een vriendschappelijke wedstrijd tegen het Poolse Pogon Szczecin. De toeschouwers, gezeten op plastic stoeltjes, draaien hun rug naar de 22 acteurs. Het 'spektakel' op de grasmat wordt geleverd door de scheidsrechter: de man in het zwart fluit een denkbeeldige strafschop.
...

Fair play kent geen grenzen meer. Corruptie ook niet. Volgend tafereel speelt zich af onder een Cypriotische winterzon en op een aftands speelveld. Het Roemeense Astra Giurgiu speelt een vriendschappelijke wedstrijd tegen het Poolse Pogon Szczecin. De toeschouwers, gezeten op plastic stoeltjes, draaien hun rug naar de 22 acteurs. Het 'spektakel' op de grasmat wordt geleverd door de scheidsrechter: de man in het zwart fluit een denkbeeldige strafschop. Cristian Sapunaru neemt plaats achter de bal, maar vol onbegrip voor de beslissing van de scheidsrechter beslist de Roemeense international om een simpel pasje te geven naar de doelman, die het gebaar met applaus onthaalt. Maar de ref beveelt de penalty opnieuw te geven. Daniel Niculae is de volgende die mag proberen, maar hij trapt de bal met opzet naast het doel. Even na rust voltrekt zich hetzelfde schouwspel. Ditmaal zijn het de tegenstanders van de Dracii Negri, de Zwarte Duivels, die opzettelijk een strafschop missen. En nog is de grap niet ten einde. Bij een 1-1-stand gaat de vervanger van eerste doelman George Gravilas tweemaal flagrant in de fout. Astra verliest de wedstrijd met 3-1 en laat er nu net abnormaal ingezet geweest zijn op minstens 3 doelpunten. Enkele dagen voordien heeft Giurgiu FK Oeral Jekaterinenburg verslagen met 4-2. Ook bij de weddenschappen op die wedstrijd stelt Federbet zich serieus vragen. Een enquête van de Gazeta Sporturilor, vertaald door de Franse website Footballski, bericht over een heel systeem van matchfixing bij vriendschappelijke wedstrijden door Roemeense scheidsrechters. Onder een valse identiteit volgen die door Oost-Europese clubs betaalde stages in Turkije en Cyprus. Zo staan assistent-scheidsrechters Cristian Catana en Laurentiu Nicolae als Bulgaren langs de lijn tijdens de wedstrijd tussen Giurgiu en Szczecin. Hun leugen wordt al snel doorgeprikt, maar beide heren blijven sindsdien onvindbaar. Tijdens de bewuste wedstrijd in Cyprus richt een furieuze coach Marius Sumudica zich tot de scheidsrechter. 'Gok jij op wedstrijden of wat? Wat wil je in hemelsnaam bereiken? Fluit de match maar af.' Ironisch genoeg komt de trainer zelf net terug na een schorsing van twee maanden omdat hij... geld heeft ingezet op wedstrijden van de Liga 1 (de Roemeense hoogste afdeling) en de Europa League, twee competities waaraan zijn ploeg deelneemt. Het minste wat je kan zeggen, is dat de sereniteit niet heerst aan de oevers van de Donau. Sumudica leeft momenteel op voet van oorlog met Ioan Niculae. De eigenaar van de club en miljardair - de rijkste man van het land volgens Forbes in 2013 - eist dat zijn trainer een boete van 40.000 euro betaalt vanwege bepaalde opmerkingen aan het adres van Steaua Boekarest in december. Een flagrant excuus na de soap rond het al dan niet vertrek van Sumudica de weken ervoor. Het Egyptische Zamalek en het Turkse Gaziantepspor willen de trainer graag aanwerven. Niculae wil dat de geïnteresseerde clubs de contractueel vastgelegde afkoopsom van 150.000 euro betalen. Zamalek aarzelt, waarop Niculae zijn standpunt verduidelijkt. Als Sumudica absoluut wil vertrekken, dan moet hij die som zelf maar ophoesten. De trainer weigert en lonkt steeds meer richting Gaziantepspor, dat hem het vijfvoudige aanbiedt van wat hij in Roemenië verdient. Hij heeft zelfs al afscheid genomen van zijn spelers, wanneer hij zich bedenkt na de dubbele terroristische aanslag in Istanboel. Sumudica heeft bovendien beloofd dat hij international Sapunaru zou meenemen naar Turkije. Kortom, er zit een serieuze haar in de boter tussen clubeigenaar en trainer. Astra heeft nochtans een hele weg afgelegd sinds de overname door Niculae in 1996. Op dat moment speelt de club in lagere afdelingen en is ze gevestigd in Ploiesti, zowat 150 kilometer noordelijker. Pas in 2012 verhuist Astra naar Giurgiu, een dorp met iets meer dan 60.000 inwoners in de geboortestreek van Niculae. Een jaar later speelt FC Astra Giurgiu voor het eerst in zijn geschiedenis Europees voetbal. Extrasportieve zorgen nemen echter al snel de bovenhand. Niculae wordt immers aangeklaagd voor fiscale fraude en voor illegale financiële steun aan presidentskandidaat Mircea Geoana in 2009. Astravoorzitter Narcis Raducan kan het niet meer aanzien en verlaat de club begin 2015. Op 2 april van datzelfde jaar wordt Niculae veroordeeld tot twee en een half jaar cel. In juli 2016 komt hij vrij, maar het Roemeense gerecht blijft hem op de huid zitten voor andere louche zaken. De media hebben ook een vette kluif aan de eigenaar van Astra Giurgiu vanwege zijn favoriete hobby, de jacht. In 2014 zou hij immers in Zuid-Afrika gejaagd hebben op leeuwen, gnoes, buffels en olifanten. Daarnaast zou hij ook informant geweest zijn voor de Securitate, de Roemeense staatsveiligheid en maakte hij zijn fortuin in de agrovoedingssector. Aan geld geen gebrek dus, maar naarmate zijn strafregister voller geraakt, neemt zijn financiële steun voor Astra wel af. Voor de dubbele confrontatie met West Ham in juli 2015, in de derde kwalificatieronde van de Europa League, maakt Marius Sumudica zich zorgen. 'Hun twee centrale verdedigers zijn geschorst, maar zij beschikken over 30 spelers, wij over 13.' De instabiliteit van de club heeft duidelijk ook een weerslag op het sportieve. Een maand later stelt zich een ander probleem voor de trainer. 'Nu heb ik 25 spelers, maar allemaal samen verdienen ze slechts 130.000 euro per maand.' Bovendien staan de clubs in de Liga 1 niet meteen bekend om hun stipte betalingen. Alle sores ten spijt zet Astra Giurgiu enkele uitstekende resultaten neer. In 2014 schakelen de Dracii Negri Olympique Lyon uit en kwalificeren ze zich voor het eerst voor de poulefase van de Europa League. Een jaar later gaat, ondanks de bezorgdheid van Sumudica, West Ham voor de bijl. In augustus 2016 is het Londense team van trainer Slaven Bilic voor het tweede jaar op rij de klos. Astra Giurgiu bereikt voor de tweede maal de poulefase van de Europa League. Na twee verlieswedstrijden (thuis tegen Austria Wien en op AS Roma) leveren de volgende vier wedstrijden twee keer winst en twee gelijke spelen op, waardoor Astra zich schaart bij de laatste 32. Een tweede mijlpaal na de historische kampioenstitel in 2016. Afgelopen wintermercato verloor het wel spits Denis Alibec (ex-KV Mechelen) aan Steaua Boekarest. Het is nu aan Daniel Niculae om te proberen KRC Genk het leven zuur te maken. In Limburg hopen ze alvast dat hij even 'precies' afwerkt als tegen Szczecin. DOOR NICOLAS TAIANA - FOTO REUTERS