Eerste trainingen en die zalige geur van vers gemaaid gras, ze horen zo bij elkaar. Vaak ook is in een door de sproei-installatie verstuifde nevel een regenboog te zien of zoemt in de verte een grasmachine en altijd hoor je dwars door de stilte de spelersneuzen snuiven. Oefeningen worden er dan gedaan om de spieren los te maken, terwijl fotografen en cameramannen de obligate originele invalshoek uitproberen en je als journalist de neiging bekruipt je pen ongegeneerd in de pot lyrische clichés te dopen.
...

Eerste trainingen en die zalige geur van vers gemaaid gras, ze horen zo bij elkaar. Vaak ook is in een door de sproei-installatie verstuifde nevel een regenboog te zien of zoemt in de verte een grasmachine en altijd hoor je dwars door de stilte de spelersneuzen snuiven. Oefeningen worden er dan gedaan om de spieren los te maken, terwijl fotografen en cameramannen de obligate originele invalshoek uitproberen en je als journalist de neiging bekruipt je pen ongegeneerd in de pot lyrische clichés te dopen. Ook die woensdagochtend in Lokeren. Rudi Cossey, een van die goed renderende krachten in de schaduw, heeft met Franse, Nederlandse en de occasionele Engelse richtlijn de spelers aan het werk gezet en Paul Put grijnst. "Wel veel belangstelling voor weinig volk." Zestien telt de aandachtige bezoeker er. Put : "En dan zijn er nog bij die hier eigenlijk niet moeten zijn, zoals Muzinga. Die mannen mogen eigenlijk weg. We hadden de trainingen speciaal vervroegd met het oog op de nieuwelingen die deze week zouden komen, maar spijtig genoeg is dat niet het geval." Vijf Afrikanen zijn de trainer beloofd : een rechtsback, een linkerflankspeler, een achttienjarig type- De Beule, een centrale verdediger en een spits. Die spits, Ekounga, Kameroens topschutter, zal later op de week komen. "Twee moesten er nog een match met de olympische ploeg spelen, een met Kameroen en de andere was geblesseerd", zucht Put. "Ze moeten natuurlijk ook nog ingepast kunnen worden, ook al ben je de beste van Kameroen. Kijk naar Mbida, die was technisch heel goed, maar hij paste niet in de groep. Als ze nog niet meegetraind hebben met de groep voor we op trainingskamp vertrekken..." Wel aanwezig en voorlopig enige nieuwkomer in de selectie is Zvonko Milojevic. De bij Anderlecht op overschot geraakte doelman vindt op Daknam met Roger Vandenbossche wel zijn destijds ook door Vandereycken gehaalde keeperstrainer terug. Niet aanwezig zijn onder andere Arnar Vidarsson (op huwelijksreis), Davy De Beule (net als alle andere internationals met extra vakantie na internationale verplichtingen) en Sambegou Bangoura (samen met Papy Kimoto naar Standard vertrokken). Inmiddels heeft Put zijn spelers onder dictatuur van de chronometer aan het rondjeslopen gezet. Zwijgzaam sjokken ze langs. Steven De Geest, de fijn gebouwde verdediger die vorig seizoen aan Mechelen werd uitgeleend en nu, een ervaring rijker, terug is ; Camille Muzinga, de houterig voortsjokkende speler op overschot ; of Atte-Oudeyi Zanzan, het in een vroeger charmeoffensief door Roger Lambrecht aan GBA uitgeleende exotisch vogeltje. Allemaal ondergaan ze gedwee de training waarover Put die namiddag nog zal overleggen met zijn staf en professor Bourgeois. "Vanaf 1 juli beginnen we met een cyclus van drie weken volgens een nieuw systeem, dat we vorig jaar al een beetje toegepast hebben. Alleen moeten we er nu vrij snel staan voor het Europees voetbal. Vroeger had je de klassieke opbouw met extensief, intensief, extensief interval, intensief interval. Nu gaan we meer en meer naar een combinatie van de drie : intensief, extensief én interval met onder andere explosiviteits- en krachtoefeningen met losse halters in een cyclus van drie dagen waarin je telkens een ander aspect benadrukt. Vorig jaar was de groep daar nog niet ver genoeg voor. Ze hebben allemaal hartslagmeters en een oefenprogramma meegekregen in de zomerstop. Onze gemiddelde verzuring ligt bij 15 kilometer per uur." Pas hebben de spelers gulzig flessen water naar binnen klokkend de kleedkamer opgezocht of daar is Wies al, pot en kwast in de hand, om de doelpalen een nieuwe laag te geven. Paul Put kijkt het geamuseerd aan. Zijn entourage gonst van de verwachtingen - op 14 augustus speelt Lokeren voor het eerst in zestien jaar tegen KS Dinamo Tirana weer Europees. En hijzelf verdoezelt niet dat de topvijf en goed voetbal de ambitie is. Maar heeft hij daar zonder Sambegou Bangoura en Pett er Rudi nog de ploeg voor ? Paul Put : "Ik hoop dat de groep volwassen genoeg is. Hoewel ik vind dat we er vorig seizoen niet stonden in de meeste topmatchen. Rudi was daar de ideale man voor. Hij coachte. Vidarsson heeft dat ook in zich, maar dat is meer een werkend type. Een leidersfiguur kan je moeilijk uit Afrika halen, daar zit meer de creativiteit. Dus ik hoop dat er nog iets gaat gebeuren. In principe moet Baldvinsson kunnen brengen wat Bangoura gaf, maar Bangoura had wel meer dat explosieve in de zestien en er is mentaal veel werk aan. Baldvinsson is een speler die veel vertrouwen nodig heeft. Hij laat dat niet altijd blijken, maar je voelt het. Ik hoop hoe dan ook in hetzelfde concept te kunnen blijven spelen omdat het aantrekkelijk en aanvallend is." Met Sambegou liep dat perfect, zegt Put. "Hij hield de bal vast, je kon bijsluiten en je liep zo minder risico's. Dat is in de laatste wedstrijden ( zonder Bangoura, nvdr) gebleken. Wij moesten vorig seizoen constant op de helft van de tegenstander spelen en dan is de kern te klein om dat fysiek te blijven bolwerken. Ook qua concentratie negentig minuten lang. Zéré heeft dat, Conte ook, maar Coulibali maakte niet veel progressie en Doba heeft zijn kop zot laten maken. Deze groep pakte iets te veel goals, dus moest er verdedigend iets bij. Willy Reynders heeft ze gescout en die kent de vereisten van het Europees voetbal. We mogen dus niet klagen, maar de timing kon wel beter." Andere taferelen in het 115 kilometer verderop gelegen Sint-Truiden, waar een dag later de kern om 10 uur mag aanschuiven voor een gezamenlijk ontbijt en de voorzitter in afwachting daarvan de werken aan het stadion even monstert. Weg zijn ze, de duivenkoten en blokkendozen waar bedrijfsbonzen aan hun champagne plachten te nippen. Pronken doet straks een uit de betonnen fundering en ondergewoelde grasmat te verrijzen tribune. Een tribune die overigens, pour la petite histoire, door Cordeel wordt gezet, de firma waarvoor Genks technisch directeur Paul Theunis werkt. "Je zal ze een beetje kunnen vergelijken met die op GBA", zegt Leo Schepers. "Met een knik in de bovenste helft die voor een iets steilere helling zorgt en een tussenverdieping voor het horecagebeuren. Het dak komt een meter of drie over de rand, dus het geluid zal wat meer in het stadion blijven. Bovendien verhoogt de afstand van de supporters met de mat maar met twee meter - dus blijven ze er kort op zitten - en worden de bezoekende supporters beter gescheiden van de eigen aanhang." Dik 3 miljoen euro kost het stad en club, inclusief de aankoop van een belendende woning annex stuk grond om als vip-parking te fungeren én een geheim gehouden verbouwing van de hoofdtribune waarin Sint-Truiden zich verkneukelt. Meer comfort, grotere evacuatiesnelheid en, vooral, vernieuwende vormgeving. "Twee weken hebben ze niet meer tegen mij gepraat," grijnst commercieel manager Geert Smets, die een ontwerpbureau zijn plannen liet uitwerken, "het was no way, maar ze hebben het dan toch goedgekeurd. Die nieuwe hoofdtribune wordt dé hel van Staaien. Een vlammende tribune. Never seen, never done, maar in Sint-Truiden doen ze het weer." Smets heeft er vertrouwen in. Bovendien bracht zijn actie om de aankoop van een ticket voor de bekerfinale aan die van een abonnement te koppelen tweeduizend abonnees aan. Zelfs een nochtans weinig benijdenswaardige Intertotoverplaatsing naar Kazachstan heeft volgens hem zijn positieve kanten. "Ik vind dat je dat allemaal wat moet relativeren : de derde ronde in die Intertoto halen, is misschien interessanter dan een slechte loting in de Uefacup. En het grote voordeel is : je bent commercieel gezien weer als eerste club begonnen aan het seizoen."Al denkt voorzitter Schepers daar anders over. "Aan de vorige campagne, drie jaar geleden, hielden we er als club een aantal interessante businesspartners over. Een paar dagen samen optrekken smeedt toch banden. Maar ik heb al eens op internet naar Kazachstan gekeken... Het is niet de bedoeling veel geld aan de Intertoto over te houden, maar het is van de andere kant toch ook niet normaal dat het je geld kost als je een prijs haalt ?"Eens het ontbijt achter de kiezen, tikt de voorzitter op een glas en wacht de spelers een paar toespraken. "Het einde van vorig seizoen", opent Jacky Mathijssen de zijne, "heeft niet mogen zijn zoals we hoopten ( STVV verloor de bekerfinale, nvdr), maar dat heeft ook zijn voordelen." Maar dat, voegt de trainer eraan toe, zal hij straks uitleggen. Noemenswaardige wijzigingen heeft zijn kern niet ondergaan, maar één speler wil de trainer toch speciaal vermelden. "Als je misschien even je hand wil opsteken, Frank ?" Hilarisch gelach ontlokt Frank Geraerts de groep als zijn arm de lucht in gaat, maar zijn gêne om zoveel gemeende eigendunk weet hij door een uitgestreken gelaat alsnog in ironie te vertalen. Frank Boeckx, de bij Lierse gehaalde derde doelman en (voorlopig) enige nieuwkomer, uiteraard was het die Frank die Mathijssen voor ogen had. "Maar eigenlijk heb jij ook gelijk Frank, want jou hebben we ook een jaar moeten missen", vergoelijkt de trainer. Geraerts viel vorig seizoen in het eerste oefenduel uit met een scheenbeenbreuk en kreeg nu hij weer fit is een nieuw contract. Hij apprecieert het gebaar van zijn voorzitter, zegt Mathijssen als hij even later weer aan tafel schuift, dat die de ambitie naar een achtste plaats wil verlagen, maar om te geloven dat de druk nu ook daadwerkelijk minder zal worden, nee, zo naïef is de trainer niet. "Iedereen zal me na dit seizoen een minder goede trainer vinden omdat ik de resultaten niet kan herhalen, maar ik zal wel een betere trainer zijn."Hoe ziet hij zijn door Intertoto - die zijn ploeg op 5 juli al het veld in dwingt tegen Tobol Kostanay en een week later naar Kazachstan roept - gewijzigde voorbereiding ? "Het zal er een met hindernissen worden. Anders dan anders, want een vast patroon en vaste werkdagen krijgen we dus niet. Bovendien komt het trainingskamp ook in het gedrang. Maar we zullen proberen de basisidee te behouden. Dat is : heel lange trainingen met lage uithouding, gecombineerd met kracht, coördinatie en snelheid. Het groot verschil zal dus niet in de inhoud zitten, maar in het tijdstip. Ik verwacht dus iets meer flexibiliteit van mijn spelers. De instap, de intensiteit waarmee je aan de voorbereiding begint, ligt hoger dan andere seizoen. Daarom wilde ik ook dat de spelers de laatste tien dagen van hun vakantie al iets deden."Niet alleen verwacht Mathijssen flexibiliteit van zijn spelers, ook van bestuurszijde hoopt hij op een extra inspanning. "Deze groep verdient het versterkt te worden met iemand die de anderen naar een nog beter niveau kan brengen. In het offensieve deel van de ploeg zijn er periodes geweest dat we de vorm niet konden aanhouden. De terugval van de vier offensief denkende mensen was voor mij iets te groot. Dus alternatieven zijn welkom. Want in de terugronde van vorig seizoen konden we onze positie alleen behouden door schitterende prestaties van de keeper en de verdediging. Ik hoop dus dat dat geen uitzondering was."En het voordeel van een verloren bekerfinale, vraagt u zich af ? Jacky Mathijssen : "Als je met een ontgoocheling stopt, krijg je ook de kans om iedereen weer op dezelfde lijn te zetten."door Raoul De Groote'Wel veel belangstelling voor weinig volk.' (Paul Put) 'Nooit gezien, nooit gedaan, maar in Sint-Truiden doen ze het weer.' (Geert Smets)