Zondag startte Oud-Heverlee Leuven als lichte favoriet in de eindronde met drie tweedeklassers. Tot 22 mei zullen de vier teams uitmaken wie volgend jaar als zestiende ploeg mag aantreden in de hoogste klasse. Een nieuwkomer zal er alleszins niet bij zijn. OHL neemt het op tegen de recente degradanten Excelsior Mouscron (2010), AS Eupen (2011), en STVV (2012), drie ploegen met erg uiteenlopende stijlen en achtergronden. Supporters uit alle drie de landsdelen branden een kaarsje, maar wie gaat straks met de jackpot van eerste klasse lopen?
...

Zondag startte Oud-Heverlee Leuven als lichte favoriet in de eindronde met drie tweedeklassers. Tot 22 mei zullen de vier teams uitmaken wie volgend jaar als zestiende ploeg mag aantreden in de hoogste klasse. Een nieuwkomer zal er alleszins niet bij zijn. OHL neemt het op tegen de recente degradanten Excelsior Mouscron (2010), AS Eupen (2011), en STVV (2012), drie ploegen met erg uiteenlopende stijlen en achtergronden. Supporters uit alle drie de landsdelen branden een kaarsje, maar wie gaat straks met de jackpot van eerste klasse lopen? Westerlo pakte pas in extremis de titel in het slotduel tegen Eupen. Het is afwachten hoe hard die klap aankwam in de Oostkantons, maar ook in deze eindronde verwachten waarnemers de meeste tegenstand van de best voetballende ploeg uit de reeks. Belgische sterkhouders bij Eupen zijn aanvallers Nils Schouterden (ex-STVV) en Michael Lallemand (ex-Standard), de ruggengraat van het elftal is verder erg Afrikaans (13 van de 27 spelers zijn Afrikanen) en erg jong. De Spaanse sportkrant AS berekende dat in alle grote Europese liga's geen jonger elftal te vinden is. De gemiddelde leeftijd van de kern ligt op 22,4 jaar, slechts twee spelers halen de 30. "Je kunt Eupen voor een stuk vergelijken met het Ivoriaanse SK Beveren van een tiental jaren terug", zegt Regi Van Acker, voormalig coach van onder meer Lierse en Antwerp en volgend jaar aan de slag bij Eendracht Aalst. "Het zijn stuk voor stuk tengere en technisch vaardige spelers. Individueel steken ze er dan wel boven uit, alleen verstaan ze de kunst om goed gegroepeerd te spelen nog niet. Dat kon Westerlo onder de hand van Dennis van Wijk wel en dat heeft hen de titel opgeleverd." Met een capaciteit van 8400 plaatsen kan de helft van de Eupense bevolking in het stadion, iets wat echter zelden voorkomt. Eupen haalt zijn inkomsten uit een andere hoek. Sinds 2012 wappert de Qatarese vlag aan de Kehrweg. De club kwam toen in bezit van de Aspiregroep, die ook Paris Saint-Germain in handen heeft. Resultaat: Eupen is een Duitstalige club met een Spaanse staf, Afrikaanse talenten en Qatarees geld. Sergiy Serebrennikov, coach van Roeselare: "Het is de weg van het moderne voetbal: de grote groepen proberen steeds meer macht naar zich toe te trekken en België is voor hen een interessant land om spelers kennis te laten maken met het Europese voetbal. Ik zie tweede klasse steeds verder die richting uitgaan." Voor Regi Van Acker is het een kwalijke evolutie: "Als bezoekend trainer vond ik het veelzeggend dat de Spaanse coach van Eupen zich noch in het Duits, noch in de twee andere landstalen uit de slag wist te trekken. Ik heb er niets op tegen dat zulke zaken in het internationale topvoetbal gebeuren, maar in de Belgische tweede klasse hoort zo'n ploeg eigenlijk niet thuis." "Bij de samenwerking tussen Mouscron-Péruwelz en het Franse Lille OSC gaat dat argument minder op," vindt Van Acker, "omdat die clubs op een boogscheut van elkaar liggen en er dus een sterke regionale verankering is." Royal Mouscron-Péruwelz ontstond begin 2010, kort na de vereffening van Excelsior Mouscron, dat het bijna veertien jaar uitzong in eerste klasse. Vorig jaar werd de grensploeg nog tweede in de eindronde na Cercle Brugge en ze ging tot de winterstop van dit seizoen op dat elan verder. "De middelen in Moeskroen zijn ongezien", zegt ex-coach Philippe Saint- Jean, die de club in twee jaar van vierde naar tweede klasse loodste, maar intussen bij Tubeke aan de slag is als technisch directeur. "Mouscron-Péruwelz heeft momenteel weinig supporters, maar de club heeft er dan ook alles aan gedaan om de fans weg te jagen. Het grote probleem van Lille is dat ze veel te rigide zijn in hun aanpak. In België wordt er ook hard gewerkt, maar hier blazen mensen ook graag eens stoom af, bijvoorbeeld door na de match iets te drinken in de kantine. Dat is een essentiële inschattingsfout die Lille al veel tijd en geld gekost heeft." Onheilspellend nieuws kwam er ook in februari, toen bekend raakte dat moederclub Lille te koop staat. Het is onduidelijk of eventuele nieuwe eigenaars Mouscron-Péruwelz draaiende zullen houden. "Ik ken de directie van Lille goed en ik verwacht eerder dat Lille op zoek gaat naar extra investeerders dan naar een overnemer", sust Saint-Jean. "Ik hoor wel dat het budget bij niet-promotie wordt teruggedraaid, maar Lille zal Mouscron-Péruwelz niet laten vallen." Ook STVV haalde de eindronde niet zonder kleerscheuren, het leek na de aanvankelijke licentieweigering even dichter bij derde klasse te staan dan bij eerste. Regi Van Acker schat de kansen van de Haspengouwers in de eindronde somber in. "Aan de accommodatie zal het zeker niet liggen: in Sint-Truiden is een modern stadion neergezet waar veel eersteklassers hen om benijden. Het blijft ook een mooie traditieclub met een grote achterban. Hun terugkeer zou dus een mooi verhaal zijn, maar het zijn helaas nog altijd niet de supporters die de goals maken. Anders zat Antwerp al tien jaar in eerste klasse", lacht Van Acker. "Als je dan kijkt naar wat STVV op de mat legt, valt dat toch wat tegen: het is een ploeg die vooral loert op foutjes van de tegenstander." Serebennikov ziet nog een pijnpunt: "STVV heeft enkele ervaren spelers die de ploeg op sleeptouw nemen, maar daarna is de spoeling dun. De minder bezette bank kan hen ook in de eindronde zuur opbreken." Lommelcoach Stijn Vreven ziet geen uitgesproken favoriet, ook eersteklasser OHL niet. "Daarvoor zit het te dicht bijeen. Voor het Belgische voetbal hoop je natuurlijk dat de ploegen met de meeste Belgen op het veld, de grootste aanhang en de rijkste traditie het halen en dan scoren OHL en STVV toch het best." Wie van de vier heeft de beste overlevingskansen in eerste? Philippe Saint- Jean ziet voor elke ploeg unieke troeven. "Eupen heeft onuitputtelijke financiële middelen, Mouscron-Péruwelz uitstekende faciliteiten en een goede jeugdopleiding, STVV beschikt over het mooiste stadion en de steun van Roland Duchâtelet en OHL hoeft zijn meerwaarde uiteraard niet meer te bewijzen. Als eersteklasser zou ik er niet gerust in zijn: ik zie geen van deze vier ploegen snel weer uit eerste verdwijnen." ?DOOR JENS D'HONDT"Als eersteklasser zou ik er niet gerust in zijn: ik zie geen van deze vier ploegen snel weer uit eerste verdwijnen." Philippe Saint-Jean