Op woensdagmiddag, één week voor de voorlopig laatste Champions Leaguewedstrijd van AA Gent, staat een indrukwekkend lange rij aan te schuiven voor de laatste 300 tickets voor de wedstrijd tegen Zenit. Een aantal van de 700 gegadigden staat er al van 7 uur, terwijl de verkoop pas start om 13 uur.
...

Op woensdagmiddag, één week voor de voorlopig laatste Champions Leaguewedstrijd van AA Gent, staat een indrukwekkend lange rij aan te schuiven voor de laatste 300 tickets voor de wedstrijd tegen Zenit. Een aantal van de 700 gegadigden staat er al van 7 uur, terwijl de verkoop pas start om 13 uur. Uitverkochte wedstrijden en lange wachtrijen, het is een nieuw gegeven in de belevingswereld van de Gantoise. Het vroegere Ottenstadion liep hoogstens eens vol tegen Anderlecht of Club Brugge, wanneer de club niet wist waar ze de 900 eters moest plaatsen, want doorgaans bedroeg het aantal eters voor een wedstrijd slechts 500. 'Trond Sollied was de eerste die zei dat er in dat nieuwe stadion 20.000 zouden zitten', geeft afscheidnemend commercieel directeur Patrick Lips ere aan wie ere toekomt. 'Wij geloofden hem niet. We dachten dat het al goed zou zijn als we aan 13.000 kwamen.' De klik bij Lips kwam er in juli 2013 toen het nieuwe stadion op de openingsdag tegen VfB Stuttgart helemaal volliep. 'Op de duur geraak je verslaafd aan hoge cijfers', bekent Lips 'Wij moeten nu geen scholen meer gratis uitnodigen, hé. We oogsten nu wat we hebben gezaaid. Ik krijg mails van Gentse vaders die al lang supporter van Club Brugge zijn, maar moeten meekomen omdat hun zoons echte Buffalo's zijn.' Het aftellen naar de laatste poulematch in de CL is begonnen. In zijn bureau neemt directeur veiligheid Dirk Piens nog even het rapport van de UEFA over de vorige thuismatch in de Champions League door. Het rapport is welgeteld één A-viertje dik. Het gaat echt om punten en komma's, het is al het tweede positieve rapport, na de thuismatch tegen Lyon. Het is alleen afwachten of er een opmerking komt na de uitwedstrijd tegen Valencia. Daar kwam AA Gent na de rust bijna een minuut te laat uit de kleedkamer, waardoor de match te laat opnieuw op gang werd gefloten. De dag na de Gentse titel schoof Piens spontaan zijn al geplande vakantie voor de zomermaanden op, en belde op eigen initiatief twee veiligheidsspecialisten van de UEFA. Die meldden zich op 29 mei voor een officieuze inspectie van de Ghelamco Arena. Ze vonden de bezoekende kleedkamer te klein, omdat die verdeeld was in kleedkamer, massageruimte en douchegelegenheid. Dat de thuiskleedkamer op dezelfde manier was ingericht als de bezoekende, dat vonden de UEFA-experts geen argument. De handleiding voor een Champions Leaguematch behelst liefst 80 pagina's, waarin geen detail onvermeld blijft. Om vier uur 's middags gaat het scenario aan het rollen, tot de debriefing in beperkte kring om middernacht. De afgelopen twee thuismatchen verliet Piens de Ghelamco Arena om twee uur 's nachts. Op zo'n dag is Gent een echte machine. Draait Gent voor een gewone competitiewedstrijd op 130 thuisstewards plus 15 à 20 bezoekende, dan zijn dat er vanavond tegen Zenit 220, plus 30 bewakingsagenten en 150 studentenstewards. Die laatsten moeten bijvoorbeeld op de buitenparking foutgeparkeerde auto's opsporen, of erop toezien dat er geen drones het stadion in gestuurd worden. De extra stewards komen van de andere Belgische eersteklassers en ex-eersteklassers, van Antwerp, Anderlecht, Standard, Mons en... Club Brugge. Gent schakelde ook tweemaal pyrotechnische honden in en zal dat tegen Zenit opnieuw doen. Resultaat: geen Bengaals vuurwerk in het stadion, want die honden hebben een neus voor die geur. Wie betrapt wordt, weet wat hem te wachten staat. Piens: 'De minimumboete van de UEFA voor een eerste vergrijp is 25.000 euro, een tweede 75.000 euro. De onverlaat die daar voor zorgt, draait mee op voor dat bedrag.' Het zorgenkind blijft het veld. Gent geraakt niet aan de kwaliteitsgrasmat die het zou willen, ook niet na het binnenhalen van de greenkeeper van Lokeren. 'Dat komt omdat één derde van ons veld nooit zonlicht krijgt, een beetje het probleem van Ajax ook. Daarom investeerden we, als eerste Belgische club, zeven jaar geleden al in de gloeilampen die dat deel van het veld beschijnen.' In afwachting stuurt Gent zoals alle clubs in de CL om de drie dagen foto's van de grasmat en wekelijks een weerbericht naar Nyon, waar alles gecentraliseerd wordt door de UEFA. Voor het geval het overvloedig zou gaan regenen, ligt er een enorm zeil klaar om het terrein droog te houden. 'In Nyon kijken ze zelfs op wedstrijddagen naar beelden van alle terreinen waar die avond gespeeld wordt. Die moeten er op de verzamelde schermen naast mekaar allemaal hetzelfde uitzien. Je krijgt zelfs te horen hoe het gras gemaaid moeten worden.' Maar op zijn reis door Europa kwam Piens nergens in verlegenheid. Toen zijn Russische collega hem trots uitnodigde in de controlekamer en meldde dat dat 'je van het' was in Rusland, met wel 40 camera's, gaf Piens geen krimp. 'Ik heb hem uitgenodigd om bij ons te komen kijken. Hij verheugde zich al op de mosselen met friet en bier, maar hij zal niet weten wat hij ziet. Wij hebben 140 veiligheidscamera's hangen.' Als de spelers op het veld al staan te bibberen, is hen dat alvast niet aan te zien. Danijel Milicevic knipoogt wanneer de camera langs hem glijdt. De spelers hebben onder mekaar afgesproken om niet van truitje te wisselen met de Fransen. Niet omdat ze allemaal hun eerste CL-truitje ooit zelf wilden houden, maar als extra motivatie. 'Allee, die Fransen... Wij zijn gewoon beter. Die mannen zijn echt niet goed genoeg om mee van truitje te wisselen.' Het is woensdag 4 november 's avonds laat wanneer AA Gent zijn allereerste Champions Leaguezege ooit behaalt, 1-0 tegen Valencia. Het topmoment van de wedstrijd vindt coach Hein Vanhaezebrouck de staande ovatie die zijn team krijgt wanneer Gent bij een 0-0-ruststand naar de kleedkamers trekt. 'Dat heeft ons zo'n boost gegeven. Wie zegt dat er geen ambiance is in Gent, ligt al tien jaar zwaar ziek in de zetel.' Om middernacht staat Patrick Lipsnog altijd met een gelukzalige glimlach na te genieten op de parking. 'Dat had je niet gedacht, toen we nog in het Ottenstadion zaten, hé? Toen dachten jullie nog dat Reykjavik en zo onze limiet waren.' Lips heeft gemerkt hoe anders de tegenstanders nu tegen Gent aankijken dan pakweg drie maanden geleden. Op de CL-loting voelde hij nog een beetje geringschatting toen ze met de andere drie clubs aan tafel gingen zitten. 'Je merkte dat ze ervan uitgingen dat ze een competitie onder hun drieën zouden spelen. En ach, je had nu eenmaal nog een vierde ploeg in je poule nodig.' Dat veranderde snel. Voorbij is de tijd dat de Gentse bestuurders zich schaamden wanneer in Europees verband de tegenstander het Ottenstadion betrad. 'Ze geloofden vaak hun ogen niet. Die van AS Roma zegden vlakaf: 'This is horrible.' Wij probeerden dat altijd goed te maken door hen uitstekend te ontvangen, met een fantastische maaltijd in de Auberge du Pêcheur aan de boorden van de Leie, met onze voorzitter die een uitstekend causeur is. Die gêne is nu weg.' Toen Lyonvoorzitter Jean-Michel Aulas de Ghelamco Arena bezocht had, was hij lovend: 'Het is een stadion waar alles doordacht is, er zit overal een visie achter.' Ook Chan Lay Hoon, de Singaporese voorzitster van Valencia, vond dat Gent perfect inpikte op de behoeften van supporters en adverteerders. Hét kippenvelmoment van Patrick Lips in deze Champions League is dat van vele anderen die deze allereerste CL-campagne mee beleefden: het afspelen van de allereerste CL-hymne voor de thuiswedstrijd tegen Lyon. Lips voelde op dat moment de tranen opwellen. 'Je moet weten vanwaar je komt: ik heb hier alles meegemaakt in de voorbije 35 jaar. Toen die hymne weerklonk, dacht ik terug aan de verplaatsingen naar Lauwe en Menen in derde klasse, aan de mislukte promotiematch in tweede tegen Sporting Hasselt. En dan besef je: dit is toch wel degelijk de CL.' Vandaag is hij trots op de manier waarop Gent alles organiseerde. 'Als je dan ziet dat Zenit, dat toch regelmatig Champions League speelt, stoelen op de hoofdtribune moet bijzetten, net voor de aftrap. We moeten zeker niet onderdoen voor die grote namen.' Ook in eigen land is Gent bezig om een sexy product te worden, ook buiten de regio. Bedrijven uit Antwerpen of de Kempen die zelf contact nemen met de vraag of ze een wedstrijd kunnen bijwonen, dat maakte hij vroeger niet mee. Nu nemen ze zelfs met gewone competitiewedstrijden tegen pakweg Waasland-Beveren of Westerlo genoegen. 'En vroeger was het altijd allemaal veel te duur. Nu betaalt een eter voor een gewone competitiewedstrijd 90 euro en voor een CL-match 140 euro. Niemand discussieert nog over de prijs. Na dit seizoen lopen de eerste driejaarlijkse contracten van de nieuwe skyboxen af. Bang dat die niet vernieuwd zullen worden, is Gent niet, ook al zal de prijs flink de hoogte in gaan. 'We zitten met een grotere wachtlijst dan toen het stadion openging.' Een paar weken geleden trok AA Gent naar Lyon. Normaal zouden er 2800 fans met de ploeg meegaan. Een Gents uitrecord. In Valencia waren er ook al 2500 fans mee. Een aantal gaat uit de bol bij een fontein, met al een cerveza op. Tot groot jolijt van de spelersvrouwen, die met zijn tienen een appartement in de stad hebben gehuurd, springt er één supporter naakt in de fontein. Toen Gent vroeger Europees voetbalde, trokken gemiddeld 500 fans mee op verplaatsing. Op Werder Bremen waren het er 600, op AS Roma 750, op Feyenoord toch 1000. Dat moet zowat het record geweest zijn van het 'oude' AA Gent. De dag van de wedstrijd lezen de spelers op de website van Het Laatste Nieuws een stuk over de veroordeling van Thomas Foket voor dronkenschap achter het stuur. Ze zien de krantenkoppen van 's anderendaags al. Er zit maar één ding op: winnen, om met die stunt Fokets strapatsen naar het randnieuws te verbannen. Ondertussen hebben de spelers op extrasportief vlak een origineel plan bedacht, hen aangereikt op sociaalnetwerksites. Eén supporter vraagt: 'Waarom gaan jullie na de wedstrijd het lege uitvak niet groeten?' Beslist wordt dat te doen, los van het resultaat. Het is een beeld dat niet alleen in Gent en in België zal blijven hangen. De attitude en het zelfbewustzijn dat de Gentse spelers in deze campagne uitstralen doet Lips terugdenken aan een slogan van Sollied. 'Trond zei: winning is an art. Je moet dat leren. Je mag niet als geslagen honden beginnen aan een wedstrijd. Ik moet zeggen dat onze spelers dat fantastisch doen. Die staan niet te trillen op hun benen als de CL-hymne weerklinkt.' Wat zal algemeen directeur Michel Louwagie onthouden van deze allereerste Champions Leaguecampagne? 'Dat we in bepaalde momenten de evenknie of zelfs beter waren dan die drie ploegen.' Maar AA Gent jubelde ook omdat het twaalf miljoen euro extra kreeg bij aanvang van de Champions League. 'Voor ons is dat de jackpot, omdat onze lonen naar Belgische normen juist aanvaardbaar zijn. Maar voor die andere buitenlandse ploegen stelt dat niks voor. Wat is voor Barcelona en Bayern München op een budget van 500 miljoen euro een bedrag van 12 miljoen euro? Voor ons is dat aanzienlijk veel geld, omdat hier amper tv-gelden betaald worden en er veel minder inwoners zijn waardoor we kleinere commerciële inkomsten kunnen aanboren.' Net omdat het veel lagere lonen betaalt dan de CL-tegenstanders gunt Gent zijn spelers extra premies, zegt Louwagie. 'Als ze wonnen tegen Valencia of Lyon, kregen de spelers een stuk van de opbrengsten. Als je zoiets in verloning gaat stoppen, dan steek je jezelf in de problemen. Speel je dan volgend jaar geen CL, dan zijn je loonkosten ondertussen zo gestegen dat je in de rode cijfers terechtkomt.' Louwagie kwam onder de indruk van de professionele organisatie van de UEFA, trok zijn ogen goed open in het buitenland en kwam allesbehalve beschaamd terug naar België. 'Het is anders, maar daarom niet altijd beter. Valencia heeft 150 fulltimemedewerkers en 200 parttime. Reken maar uit, 250 fulltimers aan 1500 euro bruto. Bij elke jeugdploeg hebben ze daar drie trainers: een hoofdcoach, een technische en fysieke begeleider, allemaal in vast dienstverband. Wij hebben hier bij Gent, met onze restaurants erbij, bij wijze van spreken 50 man in dienst. Daar is niemand bij die bruto maar 1500 euro per maand kost. Onze inkomsten liggen vele keren lager, maar onze uitgaven qua lonen zijn véél hoger. Verder is Valencia in handen van een groep investeerders uit Singapore. Die stopten daar 450 miljoen euro in als overnameprijs en pompten er in een latere fase nog eens 100 miljoen euro extra bij. Tja.' Dat de lonen in het Europese voetbal zo ver uit elkaar liggen, daar moet hij toch even van bekomen. 'Dat bezorgt me veel angst, want morgen proberen ze op die manier mijn spelers weg te pakken, terwijl wij niet de fout mogen begaan door in dat opbod mee te gaan. De laatste in de Engelse Premier League krijgt 150 miljoen euro aan tv-gelden, Lyon vangt 45 miljoen en wij als kampioen van België 6,8. Snap je?' Ook Louwagie voelde hoe Gent respect afdwong naarmate de CL-campagne vorderde. 'Met alle respect: het stadion van Zenit is nauwelijks beter dan het Ottenstadion.' Net voor de eerste thuiswedstrijd - tegen Lyon - was hij nog bang voor een pandoering, geeft hij eerlijk toe. 'Ik wil niet arrogant klinken, maar door de titel zijn onze complexen volledig weg.' Ook Vanhaezebroucksaanpak verbaasde Louwagie. 'Ik keek raar op toen hij voor de start van de CL sprak van kwalificatie voor de volgende ronde. Hij is de enige die in zijn contract een kwalificatiepremie voor de volgende ronde van de CL heeft opgenomen.' Bang dat nu iedereen van de toverdrank gedronken heeft straks een massale exodus volgt, is Louwagie niet. 'We gaan ons deze winter versterken, er zal niemand weggaan en komende zomer zien we wel. Heel ons team verkopen? Vergeet het. Misschien één of twee van de key players, maar er komt geen uittocht. Desnoods laten we sommige jongens gewoon einde contract komen. Belgische ploegen moeten ook niet denken dat we zotte prijzen gaan betalen, omdat we eens Champions League meemaakten. Dan kopen we maar in het buitenland, wat spijtig zou zijn, want dan gaat dat geld weg uit ons land. 'De grootste fout die we kunnen begaan, is onszelf niet te blijven. Onze aanpak blijft: jonge en betaalbare talenten zoeken.' Op lange termijn werkt AA Gent aan een kwaliteitsopleiding bij de jeugd, met Elk Talent Telt, een uniek project met twaalf Gentse clubs en de stad. 'Al die kinderen moeten in Gent blijven, en niet meer naar Anderlecht, Genk of Brugge trekken. De club die mij straks één goeie jeugdspeler afpakt, verliest er ook één aan ons, dat zweer ik je. We hadden vroeger de middelen niet om Kevin De Bruyne te behouden, want toen was het 'first things first', maar de volgende Kevin De Bruyne hoeft hier straks niet meer weg.' Michel Louwagie wrijft zich soms nog eens ongelovig de ogen uit. 'We waren een slapende reus. De helft van ons publiek is nieuw. Bij onze eerste bekerfinale tegen Anderlecht, met Sollied, verkochten we op drie dagen tijd 20.000 tickets. Onverwacht was dat, net als die 125.000 mensen bij de titelviering in de stad. Ik was vooral verbaasd dat sinds onze verhuizing naar het nieuwe stadion al onze fans zich zo snel vast hebben geklit aan de club, ondanks die magere zevende plaats het eerste jaar.' Hij houdt een groei zoals bij de grote drie voor mogelijk. 'We zijn buiten de provincie aan het geraken, qua sponsors en supporters. Ons imago veranderde. Er heerst nu bij AA Gent rustige vastheid.' DOOR GEERT FOUTRÉ EN FREDERIC VANHEULE - FOTO'S BELGAIMAGE'Je krijgt van de UEFA zelfs te horen hoe het gras gemaaid moet worden.' DIRK PIENS 'Toen ik tegen Lyon de CL-hymne hoorde, dacht ik terug aan onze verplaatsingen in derde klasse naar Lauwe en Menen.' PATRICK LIPS 'De volgende Kevin De Bruyne hoeft straks niet meer weg.' MICHEL LOUWAGIE