Ik ken hier elke steen en iedere mens", zo luidt de verwelkoming door manager Daniël De Paepe in zijn wat krappe bureau op de eerste verdieping van het Gemeentelijk Stadion van Vigor Wuitens Hamme. Die redenering klopt als een bus, want de oud-doelman is echt verstrengeld met de club die op een boogscheut ligt van Lokeren, Beveren, Sint-Niklaas, Temse en Dendermonde. "Twee jaar als speler, in totaal dertien seizoenen als trainer en nu al twee jaar manager", somt hij zonder moeite op. "Ik maakte hier van alles mee, want we promoveerden van Bevordering naar de tweede klasse. Dat is een ongelofelijke stunt voor een gemeente van amper 23.000 inwoners. Onze successen zijn het gevolg van de fantastische eendracht die hier heerst. Eigenlijk zijn wij een veredelde wijkploeg die uitgroeide tot een gezellige familieclub. Je moet het huis hier een beetje kennen. Het is vrij eenvoudig: wij zeggen niet veel, maar doen het. We mochten al eens proeven van de eindronde in de tweede klasse, maar moesten ook al knokken voor het behoud. Als geen ander kennen wij onze mogelijkheden en beperkingen. Wij móéten terugvallen op vrijwilligers. Ik stichtte bijvoorbeeld een werkgroep: vier tot vijf personen komen elke donderdag, in ruil voor een vrijkaart, de hele dag klusjes uitvoeren. Onze reclameborden plaatsen wij nog zelf. Zij voelen zich op die manier betrokken bij de clubwerking. Dat telt voor ons. ( grijnst) Weet je, een schouderklopje kan soms wonderen verrichten. Gratis werken uit liefde voor de clubkleuren, in Hamme bestaat het nog. Veel van die mensen waren hier al toen ik hier nog speelde. Die microbe raken ze blijkbaar niet kwijt.
...

Ik ken hier elke steen en iedere mens", zo luidt de verwelkoming door manager Daniël De Paepe in zijn wat krappe bureau op de eerste verdieping van het Gemeentelijk Stadion van Vigor Wuitens Hamme. Die redenering klopt als een bus, want de oud-doelman is echt verstrengeld met de club die op een boogscheut ligt van Lokeren, Beveren, Sint-Niklaas, Temse en Dendermonde. "Twee jaar als speler, in totaal dertien seizoenen als trainer en nu al twee jaar manager", somt hij zonder moeite op. "Ik maakte hier van alles mee, want we promoveerden van Bevordering naar de tweede klasse. Dat is een ongelofelijke stunt voor een gemeente van amper 23.000 inwoners. Onze successen zijn het gevolg van de fantastische eendracht die hier heerst. Eigenlijk zijn wij een veredelde wijkploeg die uitgroeide tot een gezellige familieclub. Je moet het huis hier een beetje kennen. Het is vrij eenvoudig: wij zeggen niet veel, maar doen het. We mochten al eens proeven van de eindronde in de tweede klasse, maar moesten ook al knokken voor het behoud. Als geen ander kennen wij onze mogelijkheden en beperkingen. Wij móéten terugvallen op vrijwilligers. Ik stichtte bijvoorbeeld een werkgroep: vier tot vijf personen komen elke donderdag, in ruil voor een vrijkaart, de hele dag klusjes uitvoeren. Onze reclameborden plaatsen wij nog zelf. Zij voelen zich op die manier betrokken bij de clubwerking. Dat telt voor ons. ( grijnst) Weet je, een schouderklopje kan soms wonderen verrichten. Gratis werken uit liefde voor de clubkleuren, in Hamme bestaat het nog. Veel van die mensen waren hier al toen ik hier nog speelde. Die microbe raken ze blijkbaar niet kwijt. "Ik ben dan wel manager, maar ook niet op voltijdse basis. Alleen Carine van het secretariaat is dat wel. We komen van ver. Toen we kampioen speelden in de derde klasse en een bekermatch tegen AA Gent moesten organiseren, heb ik aangedrongen op de komst van een verbindingspersoon. Het kwam allemaal een beetje op ons af, want het werd iets te veel. Ik was trainer, moest het kampioenenbal in elkaar helpen steken en onderhandelen over nieuwkomers en vertrekkers." Op 8 mei 2008 viert de club zijn honderdjarig bestaan. Om die viering enige luister bij te zetten zal het weekend van 5 en 6 juli worden voorbehouden voor allerlei festiviteiten. Naast het uitbrengen van een dvd en het organiseren van een tentoonstelling werd ook contact opgenomen met Anderlecht voor het spelen van een galaduel. "Die aanvraag gebeurde nog voor de bekerloting", probeert De Paepe alle insinuaties te vermijden. "Twee jubilarissen op één veld, dat is iets speciaals. Het wordt een gevecht van David tegen Goliath, maar ook niet meer dan een prestigeduel. De organisatie op zich zal al een ferme kluif worden want ons stadion is niet echt geschikt voor de opvang van een grote groep bezoekende supporters. Vandaar dat we nu ook voor de beker uitwijken naar Anderlecht. Natuurlijk hadden we het liefst thuis gespeeld, wat ook onze kansen zou hebben verhoogd, maar na overleg met alle betrokken partijen, van bestuur tot spelers én fans, lieten we het gezond verstand zegevieren." Daarmee raakt De Paepe een heikel punt aan. VW Hamme is geen grote publiekstrekker, beschikt niet over de nodige infrastructuur en moet het, onder andere bij gratie van voorzitter en houthandelaar Etienne Vandewalle, zien te rooien met een budget van amper 1 miljoen euro. "Het heeft weinig zin daarover te klagen", stelt De Paepe. "In principe kunnen wij 4200 personen ontvangen. Een nieuwe tribune is gepland en is ook een must. De gemeente heeft het beloofd. Zaterdagavondvoetbal is niet mogelijk door het ontbreken van een aangepaste lichtinstallatie. Wij beschikken over een trouwe, maar geen grote aanhang. Ons hinterland is beperkt. Nu raken wij aan een gemiddelde van 1200 tot 1500 toeschouwers. ( zucht) Ik speelde hier nog in eerste provinciale voor drie- tot vierduizend betalenden. Het gevolg van de negatieve tendens in de lagere reeksen, ook al door de verhoogde veiligheidsvoorschriften en het afhaken van de jongere generatie. Bovendien: voetbal is een veel te duur product. "Je moet gewoon je plaats leren kennen en geen buitensporige doelstellingen nastreven. De realiteit is dat Hamme gewoon geen industrie telt en tot de armste Belgische gemeenten behoort. Het bedrijf met het hoogste aantal werknemers is de beschutte werkplaats vzw De Kemphaan, maar wij tellen wel veel kmo's. Onze redenering daarbij luidt dat vele kleintjes een groot maken. Die mensen steunen ons allemaal, ook al spreken we niet over astronomische bedragen. Onze voorzitter is ook hoofdsponsor. Dankzij zijn connecties, en die van erevoorzitter Willy Van den Broeck, vinden de sponsors de weg naar onze socioclub. Onze professionele ingesteldheid, op alle vlakken, zorgt ervoor dat het amateurisme wordt overwonnen." Die mentaliteit weerspiegelt zich volgens De Paepe ook in de ploeg. "Geen enkele speler mag zich een vedettestatus aanmeten. We zouden het niet tolereren", steekt hij een waarschuwende vinger op. "De basis van alles blijft inzet. Onze filosofie is simpel: accentueer de gaven, doe een beroep op die kwaliteiten en zwijg over de gebreken. Zo kom je het verst. Nico Baert, Bart Goossens, Karel De Smet, Steven Van Herreweghe of Tim Reigel zijn geen wereldvoetballers, maar wel nuttige pionnen op ons tactisch bord. We moeten ook niet naïef zijn: er zijn er enkelen die dromen van de eerste klasse. Mocht er iemand weggaan, zullen wij dat toejuichen, want het betekent dat wij prima werk leverden." Door de goede prestaties van de laatste maanden kwam er al een pak scouts de tribune bevolken. "Het aantal aanvragen steeg enorm de laatste weken. Plots hebben wij blijkbaar allemaal goede spelers, terwijl we ten opzichte van vorig seizoen alleen maar ons scoringsprobleem oplosten door de komst van Jimmy Mulisa, een spits met gestalte, en de snelheid van Steve De Ridder, die we huren van AA Gent. Ze zijn als aanvalsduo bijzonder complementair, de Koller- Radzinski van VW Hamme. Ook nu spelen we technisch en verzorgd aanvallend voetbal, maar zijn wij ook razend gevaarlijk in de zestien. Thomas De Meyer, Tom Van Hyfte en Kristof Kestens zorgen voor heel wat combinerend vermogen." De Paepe vergeet ook het aandeel van coach Rik Vande Velde niet, die hij weghaalde bij Zulte Waregem. "Een oud-speler, die met veel plezier terugkeerde naar zijn oude stal", lacht De Paepe. "Hij kent het huis en onze entourage. Rik was veel te jong om wekelijks achter een computer videoanalyses te maken. Hij miste duidelijk de geur van het gras, is een echt voetbaldier. Zijn toegevoegde waarde blijkt uit de goede resultaten. Maar Rik weet ook dat hij voor zijn aankoopbeleid geen Mercedes van ons zal krijgen, maar eerder een stevige VW Golf mét mogelijkheden. We halen liever Belgische jongens die uit de boot dreigen te vallen bij de grote clubs, zoals een Jorrit D'Haeseleer, maar hier op minimaal drie seizoenen kunnen doorgroeien. Bij ons krijgen ze die tijd. Wij onderhouden goede contacten met AA Gent en Anderlecht en proberen daar optimaal gebruik van te maken." Een fusie is helemaal niet aan de orde. "Daarin zijn wij heel categoriek", weet hij. "Je eigen familie, die laat je toch ook niet in de steek? Stel nu dat wij samengaan met Lokeren in een groter project, wie zal er dan nog overblijven? Iemand die hier fel wordt gerespecteerd voor zijn financiële inbreng zal daar een nobody worden en dat goed gevoel kwijtraken. Wij werken daarom liever iets kleinschaliger, maar met onze eigen charme. Alleen een samenwerking tussen Beveren en RS Waasland lijkt me haalbaar. Want een Hammenaar, die trekt toch nooit naar Sint-Niklaas. Die is nu eenmaal verknocht aan zijn eigen gemeente." Mocht VW Hamme de kans krijgen om naar de eerste klasse te stijgen, dan zullen ze die niet laten liggen volgens De Paepe. Dreigt er dan geen scenario zoals dit seizoen met FCV Dender, als grijze muis op het hoogste niveau? "Wij houden al rekening met een eventuele promotie, onze A-kern werd al geëvalueerd", verweert de manager zich. "Met de winterstop zullen we kleur bekennen. Zotte kosten maken, zoals Lommel en KV Oostende in het verleden, dat zullen we nooit doen. Je kunt ook overleven met een goed doordacht beleid. De boodschap is vrij duidelijk: kies voor jongens met ervaring in de eerste klasse want het overgrote deel van de kern die uit tweede komt, moet al op de toppen van zijn tenen lopen om aan te pikken met de hogere snelheid van uitvoering. Als je dan nog eens de beste spelers uit die reeks erbij haalt, zoals Dender met Norman Sylla, dan zit je met hetzelfde probleem. Ook zij moeten zich forceren. Natuurlijk moet je dan kunnen uitkijken naar spelers met de goede mentaliteit, die geen waanzinnige looneisen mogen stellen. Ons geld wordt als een goede huisvader bewaakt door onze erevoorzitter. Elke euro wordt twee keer omgedraaid, maar iedereen wordt altijd op tijd uitbetaald." Zijn club is niet alleen afhankelijk van de financiële inbreng door voorzitter Vandewalle, die in januari 2007 terugkeerde. "Maar mocht hij of Willy Van den Broeck wegvallen, dan dreigt er wel een drama", geeft De Paepe grif toe. "Zij zijn nu eenmaal onze grootste kapitaalinbrengers. Soms moeten we onze voorzitter wat afremmen, want hij is en blijft razend ambitieus. Hij droomt al een tijdje van de eerste klasse, maar in eerste heb je een budget nodig van 3 miljoen euro! Wij trekken vaak eens aan de bel: de spelerscontracten verhogen, de tv-gelden minder, de verzekeringen worden duurder. Enige voorzichtigheid is geboden, want voetbal is soms iets te veel big business geworden. We blijven in Hamme liever nederig en nuchter, willen graag voor het eerst eens in de linkerkolom eindigen. Een stabiele tweedeklasser zijn, die af en toe eens lonkt naar de eindronde." S door frédéric vanheule foto's: michel gouverneur