Dinsdag 6 november
...

Dinsdag 6 novemberOp de persconferentie wijst Ivo Van Aken erop dat zijn speelsters zeer weinig tijd hadden om zich aan te passen aan de gravelondergrond. "Gelukkig nam ook geen enkele van de andere speelsters recent deel aan een graveltoernooi. Dus vertrekt iedereen op gelijke voet. Wij beginnen eraan met veel vertrouwen, want Kim Clijsters en Justine Henin deden het op de Masters in München niet onaardig. En Els Callens won het toernooi van Bolton." Voor nogal wat waarnemers was dat aanleiding om zich af te vragen of de Belgische ploeg, die als grote favoriet van start ging, niet aan overdreven zelfvertrouwen zou gaan leiden. "Op papier en op basis van de individuele rankings zijn we uiteraard topfavoriet", voegde Kim Clijsters er nuchter aan toe. "Maar vorig jaar in Moskou waren we in principe de zwakste ploeg, en toch wisten we ons te kwalificeren voor de finalepoule in Las Vegas. Verrassingen zijn dus nooit uitgesloten." Ook Justine Henin liet zich in gelijkaardige zin uit : "We moeten eraan beginnen zonder er veel aan te denken dat we favoriet zijn. We moeten ons een team voelen zoals de andere. Vergeet niet dat we het zullen opnemen tegen speelsters die niets te verliezen hebben. Elke partij moet dus gespeeld worden." De Wimbledonfinaliste voegde eraan toe dat ze het spijtig vond dat de Verenigde Staten forfait gaven, "want als we het toernooi winnen zou dat er nog meer uitstraling aan gegeven hebben." Over de samenstelling van de ploeg liet Ivo Van Aken niet de minste twijfel bestaan. Clijsters en Henin zouden de enkelspelen voor hun rekening nemen, Callens en Laurence Courtois het dubbelspel. "Het zou te gek zij om aan de twee beste speelsters te vragen ook nog eens het dubbel te spelen. Het is ook niet nodig om elke confrontatie met 3-0 te winnen." Over wie de gevaarlijkse tegenstander wordt, is het oordeel unaniem. In de poule van België zal vooral afgerekend moeten worden met Spanje, bij wie Arantxa Sanchez, Conchita Martinez, Gala Leon García en Virginia Ruano Pascual echte gravelspecialistes zijn. De op zaterdag geprogrammeerde partij tegen het thuisland wordt het sleutelduel. In de andere poule wordt Frankrijk als de gevaarlijkste tegenstander aanzien. Voorts valt in het Belgische kamp de bijzonder ontspannen sfeer op. Henin en Clijsters toveren voortdurend hun breedste glimlach op de lippen, en Callens en Courtois hebben er duidelijk plezier in dat ze er ook bij horen. Alleen de kinesist en de sparringpartner van het Belgische team trekken eventjes een zuur gezicht. Omdat het hotel waar de Belgen verblijven vlak naast het Bernabeustadion ligt, hadden ze graag de voetbaltopper tussen Real Madrid en Barcelona bijgewoond. Omdat het stadion uitverkocht was, bleef die wens onvervuld. "De Franse meisjes konden wel gaan kijken", wist Justine Henin. " Zinedine Zidane had voor tickets gezorgd. Omdat er bij Real tot nader order geen Belgen spelen, konden wij naar kaartjes fluiten." Woensdag 7 novemberBelgië werkt probleemloos de eerste opdracht af. Het klopt makkelijk Duitsland, het team dat de Verenigde Staten vervangt. In de Madrileense zaal, waar de belangstelling verrassend genoeg vrij matig is, bijt Justine Henin de spits af tegen de 20-jarige, vrij onbekende Martina Müller, het nummer 103 op de wereldranglijst. Dat zij speelt en niet Barbara Rittner, is een complete verrassing voor iedereen. Henin is er niet door uit evenwicht gebracht : zij haalt het met 6-3 en 6-1. Belangrijk in die eerste partij is het te zien hoe zij de omschakeling naar de gravelbaan verteert. Dat zit wel snor. "Ik had wat moeite in het begin en kwam 2-0 achter omdat ik onbewust te ver achter de achterlijn ging staan. Van zodra ik wat meer vooruit speelde, kon ik met mijn gebruikelijke offensieve tennis uitpakken. Van dan af kwam alles meteen in orde." Henin herhaalt dat de sfeer in de groep uitmuntend is. "Lang van tevoren hadden we afgesproken dat we zonder onze persoonlijke trainers naar Madrid zouden komen. Zo zou de organisatie van ons verblijf hier in optimale omstandigheden kunnen verlopen. Ivo heeft voor de rest gezorgd." Omdat ze wordt aanzien als de leidster van het Belgische team, speelt Kim Clijsters als tweede. Ook zij heeft geen enkel probleem met haar tegenstandster : Bianka Lamade, 68ste op de wereldranglijst. Deze grote en atletische speelster beschikt weliswaar over een goede service, maar haar repertroire is voor de rest te beperkt om stokken in de wielen van het krachtige spel van de Limburgse te steken. Net als in de wedstrijd van Justine wordt het 6-3 en 6-1. Kim is uiterst tevreden : "Ik had niet verwacht dat ik me zo snel en makkelijk aan de gravelbaan zou aanpassen. Een zege in twee sets is goed voor het vertrouwen." Aan een buitenlandse journalist die wil weten of de Belgische ploeg enige druk voelt, herhaalt ze voor de honderdste keer - maar altijd even professioneel en vriendelijk : "Absoluut niet. Het is niet omdat onze ranking goed is, dat we niet met de voeten op de grond blijven staan." Els Callens en Laurence Courtois moeten dan nog voor de kers op de taart zorgen in het dubbelspel. Dat doen ze ook met een zege in drie sets : 6-4, 6-7 (5-7) en 6-1.Donderdag 8 novemberNa de ochtendtraining mogen de meisjes van Ivo Van Aken de stad in. Er staat geen wedstrijd op het programma en elke speelster brengt de namiddag door zoals ze wil. Henin blijft op haar kamer, Clijsters doet wat shopping in de buurt van het hotel, Courtois brengt de namiddag door samen met de familie en Callens gaat haar vroegere trainer opzoeken die nu in Madrid woont. In de wedstrijd tussen Duitsland en Australië gaat de zege met 3-0 naar Duitsland. Of het daarmee nog hoop mag koesteren om verder te gaan, is weer een andere vraag. In de andere poule is Frankrijk duidelijk de betere van Tsjechië. De grootste kandidaat voor een finaleplaats heeft zijn entree in de Fed Cup duidelijk niet gemist.Vrijdag 9 novemberDe Belgische boot blijft in deze finale van de Fed Cup mooi op schema varen, want ook Australië delft met 3-0 het onderspit. Tegen Rachel McQuillan, 62ste op de wereldranglijst, begint Henin nochtans heel gespannen. Daardoor gaat het in de eerste set gelijkop tot 5-5. Maar dan realiseert Henin een break die haar helemaal bevrijdt. Uiteindelijk wint ze met 7-5 en 6-0. De Australische kan in de tweede set zelfs maar vier puntjes pakken. "Dat ik zo aarzelend startte", zegt Henin na de partij, "komt omdat ik het niet meer gewoon ben om te spelen tegen tegenstandsters die de bal zo zwak terugslaan. Zelfs op training komen de ballen drie keer sneller. Het is eigenlijk bizar, maar het is frustrerend om zo te moeten spelen." Kim Clijsters ondervindt minder moeilijkheden bij de start, maar ze kan haar partij tegen Alicia Molik, 53ste op de wereldranglijst moeilijk afmaken. Ze heeft liefst zes wedstrijdballen nodig om uiteindelijk met twee keer 6-3 te winnen. Veel wil ze er achteraf niet meer over kwijt. "Iedereen weet dat we morgen tegen Spanje ons belangrijkste duel uitvechten", zegt ze. En Ivo Van Aken sluit zich daarbij aan. "Als er nog geen twee wedstrijden gespeeld waren, zou ik zeggen dat het toernooi morgen begint, maar het kan natuurlijk ook morgen afgelopen zijn." Spanje lijkt nochtans ook niet echt in bloedvorm. Er wordt weliswaar van Duitsland gewonnen, maar Conchita Martinez verliest haar wedstrijd en de vraag is dan ook of ze ook tegen België zal opgesteld worden. De Spaanse ploegkapitein Marets geeft aan dat hij daarover met Martinez een gesprek zal voeren om te zien of ze zich klaar voelt om het op te nemen tegen Justine Henin, die het meisje uit Huesca afgelopen zomer in Wimbledon een flinke pandoering gaf. "Ons eerste doel was om tot aan de match tegen de Belgen geen nederlaag op te lopen", zegt Marets. "Nu dat gelukt is, ben ik ervan overtuigd dat Spanje gevaarlijker kan zijn dan ooit." Maar leading lady Arantxa Sanchez weet dat haar tegen Kim Clijsters, van wie ze tijdens de Masters ook slaag kreeg, een moeilijke taak wacht. "Als er een ondergrond is, waarop ik tegen haar een kans heb, dan is het wel gravel", zegt ze met haar onafscheidelijk hondje op de knieën. "Door de traagheid van de baan heb ik meer tijd om de ballen terug te slaan." In de andere poule zorgt Rusland voor een enorme verrassing door Frankrijk met 2-1 te verslaan en door te stoten naar de finale. Zaterdag 10 novemberDit is ongetwijfeld D-day voor de Belgen. Al vlug blijkt dat de twijfels over het aantreden van Conchita Martinez niet lang bleven duren want ze verschijnt 's ochtends al op de trainingsbaan. Justine Henin weet dat haar geen gemakkelijke kamp te wachten staat, maar ze kan onmogelijk bevroeden wat Martinez en een ontketend Spaans publiek voor haar in petto zullen hebben. In de eerste set klampt Martinez goed aan, maar de Belgische nummer 2 haalt het toch redelijk vlot met 6-3. Ze verliest de tweede set met 7-5 en raakt in de derde helemaal de pedalen kwijt. Ze komt 5-1 achter, maar terwijl iedereen denkt dat de wedstrijd afgelopen is, slaagt Henin erin zes spelletjes op rij én de wedstrijd te winnen. "Ik begrijp heel goed dat het publiek zijn spelers probeert te steunen, maar er moet toch nog wat respect voor de tegenstander zijn", zegt ze na de wedstrijd. "Het trompetgeschal tussen de eerste en de tweede service kon echt niet door de beugel." Door de zege van Henin volstaat een overwinning van Clijsters om de poort naar de finale open te breken. In haar ondertussen gekende stijl walst de Limburgse over Sanchez heen. Haar coach, Carl Maes, zegt op VTM dat het wellicht een van haar beste wedstrijden van het jaar is. "Iedereen weet dat je er tegen Sanchez vanaf het eerste punt moet staan", zegt Clijsters even nuchter als altijd. "Dat heb ik geprobeerd en het is me gelukt. Ik ben heel tevreden met het niveau dat ik tot nu toe heb getoond, maar morgen is het in de finale weer helemaal opnieuw beginnen." Zondag 11 novemberDe finale wordt voor het veel vertrouwen uitstralende Belgische team uiteindelijk een echte walk-over. Justine Henin walst in Wimbledonvorm over Nadia Petrova - 6-0 en 6-3 - en Clijsters doet niet voor haar onder. Tegen Elena Dementieva, die nochtans dit seizoen al herhaaldelijk bewees dat ze zeker de top 10 in de wereld waard is, wordt het 6-0 en 6-4. Els Callens en Laurence Courtois moeten zelfs niet meer dubbelen. De zege is binnen. Het behalen van de Fed Cup is de bevestiging van wat al heel het seizoen is gebleken : het Belgische vrouwentennis staat dankzij een Vlaams en een Waals tienermeisje aan de absolute wereldtop. door Florient Etienne