Schouderklopjes geven is gemakkelijk, maar als ze komen van iemand met een lange staat van dienst, kun je ze beter ernstig nemen. Thierry Henry over Marcus Rashford, de 19-jarige aanvaller van Manchester United: 'Een spits die ik zéér graag heb. Hij loopt en werkt en klaagt nooit. Iemand uit Manchester, ook dat nog, die de club in zijn hart draagt. Ik denk dat een trainer ervan droomt om zo iemand in zijn kern te hebben.'
...

Schouderklopjes geven is gemakkelijk, maar als ze komen van iemand met een lange staat van dienst, kun je ze beter ernstig nemen. Thierry Henry over Marcus Rashford, de 19-jarige aanvaller van Manchester United: 'Een spits die ik zéér graag heb. Hij loopt en werkt en klaagt nooit. Iemand uit Manchester, ook dat nog, die de club in zijn hart draagt. Ik denk dat een trainer ervan droomt om zo iemand in zijn kern te hebben.' Michael Owen deed er nog een schepje bovenop: 'Als je een enquête zou houden onder de spelers van Manchester United, dan denk ik dat ze liever met Rashford in de spits spelen dan met Zlatan Ibrahimovic. Als je hen allebei samen opstelt, zal Ibra altijd een paar doelpunten meer scoren dan Marcus, maar ik denk dat het team globaal meer zou scoren met Rashford alleen in de basis en Ibrahimovic niet.' Of dat laatste waar is, zullen ze de komende maanden zien. In de slotfase van het duel tegen Anderlecht raakte Ibrahimovic aan de knie geblesseerd. Kruisbanden gescheurd, een revalidatie van zes maanden of meer. Misschien nooit meer Ibra op het veld, het kan. De ploeg van José Mourinho moest nadien tegen de Brusselaars nog verlengingen afwerken en niet toevallig was het Rashford die in de 108e minuut het vonnis velde. In Vigo scoorde hij opnieuw, op vrije trap, met de hulp van Marouane Fellaini die met een klein elleboogje net voldoende de tegenstand uit balans duwde. Rashford en zijn vrije trappen: het is pure kunst. Op Old Trafford weten ze het te appreciëren, voorgangers genoeg. Je zou haast van een traditie van het huis kunnen spreken. Alex Ferguson haalt het graag aan: 'David Beckham, Ryan Giggs, Cristiano Ronaldo, Wayne Rooney... Voor hen was het haast iets sacraals, na afloop van de training nog een tijdje nablijven en oefenen op de vrije trappen. Op die manier werd Beckham een specialist op ballen die van 25 tot 30 meter op doel mochten worden getrapt. Giggs nam ze liever van dichterbij, op 18 tot 23 meter. En Rooney was het beste op ballen die dicht bij de grote rechthoek lagen.' Rashford gaf in gesprekken al aan dat hij een grote fan was van Ronaldo en Rooney. Hij heeft hen zo vaak hij kon geobserveerd en probeert hun stijl te kopiëren. De Mancunian die vandaag het langste op het trainingsveld staat, is hij. 'Hij blijft nog een halfuur na om vrije trappen te nemen', zegt Mourinho. 'Dat is zijn mentaliteit. Hij werkt en werkt en werkt en vindt dat nog prettig ook.' Na de blessure van Zlatan moest Mourinho puzzelen. Zowel Anthony Martial als Rooney hebben beiden de ervaring om de Zweed in de punt te vervangen. Meer ervaring alleszins dan Rashford, die op zijn negentiende bezig is aan zijn tweede seizoen bij de groten. Maar de spits die na Zlatan dit seizoen het meeste in actie kwam, was wel hij. Ver voor Rooney, als spits al een tijd op de terugweg. Even terug naar het verleden. Als Rashford negen is, mag hij bij Manchester City testen. De jongen vindt dat cool, hij woont in de buurt van het stadion. Maar tot zijn afgrijzen wordt hij doorgestuurd. Vandaag is hij een van de vedetten van het elftal gebuisden op een test bij een grote club. Ook lid van dat ploegje: Ruud Gullit (Arsenal), Franco Baresi (Inter), Mario Balotelli (Barcelona), Diego Costa (Corinthians), Antoine Griezmann (Lyon). Allemaal jongens die na wat trainingen en observaties van de kenners een onvoldoende kregen. United heeft er een goeie zaak aan gedaan. De ploeg ving hem op en lanceerde hem vrij snel. Hij debuteerde onder Louis van Gaal op 25 februari 2016 in de Europa League tegen het Deense Midtjylland en scoorde prompt twee keer. Drie dagen later volgde een duel tegen Arsenal. Hij scoorde wéér twee keer en gaf nog een assist ook. In mei was hij al international. Zijn debuut met Albion, tegen Australië, bekroonde hij met nog een doelpunt. In de slipstream volgde een selectie voor het EK, waar hij de jongste Engelsman werd. Een record dat hij stal van... Wayne Rooney. Vier (!) maanden lagen er tussen zijn debuut in de A-ploeg van United en dat als international. Een teken van de aanvallende flauwte van de nationale ploeg? Allerminst. Een bewijs van zijn talent! Hij moet nog twintig worden, maar won al een FA Cup, een ligabeker, een supercup en daar kan straks nog een Europa League bij. Wat maakt hem zo speciaal? Zijn neus voor goals springt direct in het oog, maar het is niet alleen dat. Engelsen houden van data en verzamelen ze graag. Zijn topsnelheid ligt zeer hoog. De snelste spits in de Premier League is Shane Long (Southampton), die ooit werd gechronometreerd met een snelheid van 35,31 kilometer per uur. Rashford zit daar net onder: 35,21. Wat nu Zlatan out is? Rashford nummer één in de spits? Michael Owen zegt: 'Hij is in elk geval de toekomst van de aanval van United. Als ik hoor dat ze overwegen om deze zomer een bod te doen op Antoine Griezmann, snap ik er niks meer van. De Fransman is briljant, maar heeft het zin om 90 tot 95 miljoen uit te geven voor een spits als je Rashford in je rangen hebt lopen? Een aankoop van die rangorde zou een zeer slecht signaal voor de jongen zijn. Op dit moment heeft Rashford, op papier, alleen Zlatan voor zich. Valt die weg, dan moet hij in de punt.' De Engelsman blijft er cool onder. Hij heeft maar één wens: blijven schitteren in zijn achtertuin en zichzelf van een plaatsje verzekeren in de United Hall of Fame. Aan de zijde van Ryan Giggs, Paul Scholes of Gary Neville. Hun gemeenschappelijke punt: een levenslange carrière bij United. Rashford: 'Natuurlijk kan dat nog, spelers die maar één profclub kennen. Als je kunt doorbreken bij de beste club ter wereld, steek je echt boven de anderen uit. En nog meer als je met die club prijzen pakt. Voetballers komen, voetballers gaan, sommigen van hen een beetje overal, maar zij die niet verkassen, die hebben toch wel een tikkeltje meer.' door Pierre Danvoye - foto Belgaimage'Hij is de toekomst van de aanval van United. Valt Zlatan weg, dan moet hij in de punt.' - Michael Owen