Bevestigen wordt moeilijker dan verrassen

M alinwa was dé revelatie van vorig seizoen, waarin het als promovendus op een onverhoopte zesde plaats eindigde. Met een haast ongewijzigde kern uit 1B en ondanks het verlies van persoonlijkheden als Seth De Witte en Tim Matthys slaagde Wouter Vrancken erin het vuur in zijn groep te houden.
...

M alinwa was dé revelatie van vorig seizoen, waarin het als promovendus op een onverhoopte zesde plaats eindigde. Met een haast ongewijzigde kern uit 1B en ondanks het verlies van persoonlijkheden als Seth De Witte en Tim Matthys slaagde Wouter Vrancken erin het vuur in zijn groep te houden. Meermaals wist Mechelen in de heenronde zijn tegenstanders te overbluffen met enthousiast powervoetbal. Daarbij profiteerde het van een grote efficiëntie in het aanvallende compartiment: de ploeg scoorde vaker dan op basis van het aantal bijeen gespeelde kansen mocht verwacht worden. Zelfs na uitvallen van Gustav Engvall, dé uitblinker in de eerste competitieweken, ging Malinwa op dat elan door, dankzij onder meer een herboren Igor de Camargo en de ontdekking van de 17-jarige Aster Vranckx als alleskunner op het middenveld. Na de winterbreak liep het spel stroever, maar bleef de organisatie standhouden en kwam met Issa Kabore (gekocht en verhuurd door Manchester City) als rechtsachter weer een jonge parel bovendrijven. Het geraamte van die ploeg bleef logischerwijze behouden, al werd er toch verrast door het aflopende contract van Arjan Swinkels niet te verlengen. De Nederlander vormde achterin een complementair duo met Thibaut Peyre, maar gebrek aan wendbaarheid werd steeds vaker een probleem. Met het vertrek van Swinkels verliest de ploeg echter leiderschap en organisatietalent. Als vervanger komt Rocky Bushiri: jong, krachtig, snel, kopbalsterk en degelijk in het uitvoetballen. Zeker een versterking, helaas slechts voor één jaar, want Norwich wilde de Belgische belofte-international enkel verhuren, zonder aankoopoptie. In de winter wordt de verdediging nog versterkt met Victor Wernersson, een linksback die dan overkomt van IFK Göteborg. Met Gaëtan Coucke werd voorts een ideale doublure voor Yannick Thoelen ingehaald, bovendien sterker in het uitvoetballen. Aangezien Thoelen een groot deel van de voorbereiding miste door een kruisbandblessure zal Coucke wellicht als nummer één aan de campagne mogen beginnen. Jordi Vanlerberghe, vorig seizoen al op huurbasis actief, werd definitief aangetrokken. Hij kan zowel centraal achterin als op het middenveld van waarde zijn. Wat er nog ontbreekt, is snelheid in het aanvallende compartiment. Vrancken wacht op Engvall, maar de Zweedse schaduwspits kon ook in de voorbereiding nog niet zorgeloos voetballen. Extra offensieve kracht is wel nodig. Op de flanken zijn Nikola Storm en Onur Kaya certitudes, in de spits kan Vrancken in functie van de tegenstander kiezen tussen de vinnige Togui of de balvaste De Camargo. Op het middenveld is Joachim Van Damme een zekerheid. Naast hem wordt het knokken voor Vranckx, Rob Schoofs (die viceaanvoerder wordt), Geoffry Hairemans en Vanlerberghe. Clément Tainmont mocht vertrekken, zijn rol als supersub moet nog ingevuld worden. Misschien iets voor enkele jongeren die bij de A-kern werden genomen: Niklo Dailly (zoon van RWDM-voorzitter Thierry Dailly) en Dylan Dassy op de flanken of Bas Van den Eynden, die als nummer zes kon bekoren tijdens de oefencampagne.