Het gerucht ging voor het eerst rollen in Sjanghai, nu iets meer dan twee weken geleden: het geduld is op bij Mercedes. Nog vier races zou hij krijgen en dan zou het tijd zijn voor een genadeloze evaluatie. Als hij zich tegen dan niet herpakt heeft, mag hij opkrassen en neemt Nick Heidfeld, nu invaller bij Mercedes, zijn plaats wel even in.
...

Het gerucht ging voor het eerst rollen in Sjanghai, nu iets meer dan twee weken geleden: het geduld is op bij Mercedes. Nog vier races zou hij krijgen en dan zou het tijd zijn voor een genadeloze evaluatie. Als hij zich tegen dan niet herpakt heeft, mag hij opkrassen en neemt Nick Heidfeld, nu invaller bij Mercedes, zijn plaats wel even in. Zo'n vaart zal het wel niet lopen voor Michael Schumacher, maar dat er iets aan de hand is met de zevenvoudige wereldkampioen is duidelijk. In de eerste vier races van het seizoen liet hij zich telkens kloppen door zijn jongere teamgenoot, Nico Rosberg. Niet alleen in de race, maar ook in zowat iedere vrije training en in de kwalificaties. Vier keer op rij, het was Michael S. in zijn vorige carrière nooit overkomen. Het deed een onmacht vermoeden die in de laatste race, in Sjanghai, alleen maar werd bevestigd: voorbijgereden door Alonso, op zijn nummer gezet door Hamilton en zelfs door dat Duitse broekje, Adrian Sutil, en nog een paar anderen. Resultaat: roemloos tiende terwijl Rosberg stond te glimmen op het podium. Over de aard van Schumi's probleem doen verschillende scenario's de ronde. De leeftijd die gaat wegen, vermoeden sommigen. Hoe fit hij ook is, een veertiger heeft altijd iets minder scherpe reacties dan een twintiger. En formule 1 is nu eenmaal een sport waarin een duizendste van een seconde het verschil maakt. De kwaliteit van de opponenten is een andere mogelijkheid: "Iedereen vergeet dat het huidige peloton wellicht het sterkste in de geschiedenis van de formule 1 is", zegt drievoudig wereldkampioen en gezaghebbend waarnemer Jackie Stewart. "Kijk maar eens rond op de starting grid, daar staat veel schoon volk. Waarmee ik wil zegen: vroeger had Schumacher twee of drie toppers die hij moest kloppen, nu zijn dat er minstens zes of zeven." Ook geopperd: er zou iets fundamenteels fout zijn met de auto van Schumi en daarom krijgt hij straks in Barcelona een nieuw chassis. Maar de meest plausibele verklaring is - zoals vaak in formule 1 - de technische. Volgens kenners die langs het circuit aan de stuurslag en het gedrag van de auto zien of een coureur echt goed zit, worstelt de Duitser met het natuurlijke onderstuur van de huidige generatie auto's: de auto wil zich niet echt in de bocht zetten, zodat je forser moet insturen. En dat is dan weer een gevolg van de smallere voorbanden die dit seizoen worden gebruikt. Vroeger was dat wel even anders, want de Ferrari werd helemaal rond Schumi gebouwd, perfect op maat van zijn rijstijl, en de Duitser deed dan ook nog eens het meeste testwerk om de banden van Bridgestone te ontwikkelen. Nu dus niet meer, net zoals hij niet langer op de onverdeelde aandacht van zijn team kan rekenen, zoals destijds bij Benetton en Ferrari, waar alles rond hem draaide. Maar dat risico hebben ze bij Mercedes niet willen nemen. Wellicht terecht, zo laten de eerste vier races van het seizoen vermoeden.