Een tweede (2012/13), een vierde (2013/14) en twee zesde plaatsen (2015/16 en 2016/17), goed voor vier keer play-off 1, met slechts één negatieve uitschieter in 2014/15 (twaalfde). Niet toevallig bekleedt Zulte Waregem, op basis van de laatste vijf seizoenen, de vijfde plaats, gedeeld met KRC Genk. Daardoor wordt de G5 in feite de G6, want de extra pot tv-geld, voorzien voor de topclubs, wordt dit seizoen daarom aangedikt van 1,65 tot 1,80 miljoen euro, te verdelen onder zes ploegen. Zo is Zulte Waregem verzekerd van minimum 150.000 euro extra, en per plaats dat het dit seizoen hoger eindigt dan de andere G5-teams van nog eens 5...

Een tweede (2012/13), een vierde (2013/14) en twee zesde plaatsen (2015/16 en 2016/17), goed voor vier keer play-off 1, met slechts één negatieve uitschieter in 2014/15 (twaalfde). Niet toevallig bekleedt Zulte Waregem, op basis van de laatste vijf seizoenen, de vijfde plaats, gedeeld met KRC Genk. Daardoor wordt de G5 in feite de G6, want de extra pot tv-geld, voorzien voor de topclubs, wordt dit seizoen daarom aangedikt van 1,65 tot 1,80 miljoen euro, te verdelen onder zes ploegen. Zo is Zulte Waregem verzekerd van minimum 150.000 euro extra, en per plaats dat het dit seizoen hoger eindigt dan de andere G5-teams van nog eens 50.000 euro. Bovendien telt de stem van Essevee in de Pro League voortaan voor drie, net als die van Anderlecht en co, één meer dan de stem van de andere eersteklassers. 'We willen ons nog geen topclub noemen, maar we zijn wel de grootste van de 'kleine' ploegen geworden', zegt algemeen manager Eddy Cordier. 'En waar ik heel trots op ben: door sportieve resultaten te blijven behalen terwijl we al 22 miljoen euro in de stadionrenovatie staken.' Bovendien stond het water Zulte Waregem goed twee jaar geleden aan de lippen (3 miljoen euro verlies, 18,6 miljoen euro schulden in 2015/16). 'Maar dankzij de inbreng van Tony Beeuwsaert (die begin 2016 hoofdaandeelhouder werd, nvdr) en teamwork hebben we die rode cijfers kunnen omzetten in groene cijfers.' De jaarrekening van het seizoen 2016/17 werd vorige vrijdag goedgekeurd op de algemene vergadering. Cordier wil geen getallen noemen, maar de verklaring voor die positieve winstcijfers is simpel: bekerwinst, PO1 en de uitgaande transfers van Dalsgaard, Meïté en Lerager (samen zo'n 7,7 miljoen). 'En ook dit seizoen zullen we break-even draaien, zelfs zonder grote transfer. Dankzij de Europa Leaguecampagne, tien procent meer abonnementen (6700), en ook de inkomsten van de nieuwe hoektribune die na Nieuwjaar klaar zal zijn. De elf skyboxen zijn bijna allemaal verhuurd, voor drie jaar. Zo zullen we ons budget, nu 16 miljoen, kunnen blijven opkrikken.' Toch blijft Cordier, samen met gedelegeerd bestuurder Hendrick Deruyck, op de centen letten. 'Zwaar investeren in stenen én in benen, dat gaat vandaag niet. Vandaar onze acht huurspelers. Niet ideaal, maar zo kunnen we nog altijd meestrijden voor POI. Ook omdat Francky Dury er telkens in slaagt veel van die geleende spelers - Olayinka, Coopman, Doumbia, Leya Iseka... - beter te maken. Zij zullen ons geen miljoenen opleveren, maar we hebben wel een percentage op de doorverkoop. En met Herman Van Holsbeeck heeft Francky al gesproken om Doumbia en Leya Iseka eventueel definitief aan te kopen of nog een extra seizoen te huren.' Opvallend is wel dat vanuit de eigen jeugd de jongste jaren amper spelers doorstroomden, maar Cordier nuanceert: 'Onze beste jeugdspelers werden elke jaar weggekocht... Nu hebben we echter drie zestienjarige talenten van onze Essevee Soccerschool kunnen vastleggen en ook onze eliteopleiding wordt, door het aanstellen van sportief coördinator Joric Vandendriessche, almaar professioneler. Ik hoop dat we daar binnen twee, drie jaar bij de eerste ploeg de vruchten van zullen plukken.' Jonas Creteur