Jonge spelers moeten niet de beste zijn in het begin, maar de beste worden tegen het einde van het seizoen.' Hét mantra van Francky Dury in deze campagne, zoals hij er elk jaar een uit zijn mouw schudt en dan (vele malen) herhaalt. Dit seizoen past de quote in zijn ontwikkelingsverhaal, met focus op (noodgedwongen geleende) jonge spelers, wat ook blijkt uit de gemiddeld leeftijd van de basiself: 25,64 jaar dit seizoen versus 27,86 jaar in 2016/17 (toen Essevee de oudste basisploeg in de Jupiler Pro League had).
...

Jonge spelers moeten niet de beste zijn in het begin, maar de beste worden tegen het einde van het seizoen.' Hét mantra van Francky Dury in deze campagne, zoals hij er elk jaar een uit zijn mouw schudt en dan (vele malen) herhaalt. Dit seizoen past de quote in zijn ontwikkelingsverhaal, met focus op (noodgedwongen geleende) jonge spelers, wat ook blijkt uit de gemiddeld leeftijd van de basiself: 25,64 jaar dit seizoen versus 27,86 jaar in 2016/17 (toen Essevee de oudste basisploeg in de Jupiler Pro League had). Een lonende filosofie, want Sander Coopman en co bewezen al hun waarde, door Dury vakkundig onderwezen en in zijn 4-2-3-1-systeem geslepen. Het leverde, dankzij ook ervaren sterkhouders als Onur Kaya en Nill De Pauw, en een stabiele defensie, al ruime zeges op tegen Eupen (0-5), STVV (2-0) en Standard (0-4). Mét dominant combinatievoetbal waar Dury graag de klemtoon op legt (en waar ze in Anderlecht zo naar snakken). Nadeel van zo'n ontwikkelingsverhaal: jongeren met groeipijnen. Gesymboliseerd door de fouten van AaronLeya Iseka (19) en keeper Louis Bostyn (23) op Charleroi waardoor de fusieploeg in extremis verloor. Ander pijnpunt: tegen ervaren en vooral duelkrachtigere ploegen heeft Zulte Waregem - na het vertrek van SoualihoMeïté en Lukas Lerager, en met lichtgewichten als Julien de Sart (73 kg), Coopman (70 kg), Kaya (66 kg) en Peter Olayinka (69 kg) op het middenveld - het moeilijker om zijn voetbal te ontwikkelen. Geen toeval, de twee nederlagen tegen competitieleiders Club Brugge (1-2) en Charleroi (3-2), waarin Essevee telkens slechts 6 doelpogingen ondernam, tegenover gemiddeld 14,67 in de drie andere duels. Dat het mooie voetbal van Zulte Waregem vooral tegen de betere teams niet altijd resulteert in punten, bleek vorig seizoen al. Toen behaalde het tegen de vijf play-off 1-ploegen 14 op 60 (reguliere competitie + POI). Het wordt in deze campagne dé uitdaging voor Dury: het surplus aan voetballend vermogen koppelen aan puntengewin tegen de 'groten' - wat in de Europa League nog moeilijker zal worden. Twee goals en twee assists in vijf wedstrijden: nog meer dan indertijd bij Lokeren laat Nill De Pauw, na zijn weinig geslaagde passage bij EA Guingamp (waar Essevee hem weghaalde voor 350.000 euro), mooie statistieken optekenen. Dury's systeem is hem dan ook op het lijf geschreven. Met zijn slimme loopacties, veelal vanop rechts, geeft hij de ploeg nog meer diepgang dan (de intussen afgeserveerde) AlessandroCordaro. Zijn quote na de zege op Standard - 'Elke match die ik al speelde met Zulte Waregem was een plezier' - zei veel. Geleend bij Middlesbrough, als enige van de zeven huurspelers op wie Zulte Waregem een (te dure) aankoopoptie heeft. Dury wilde de middenvelder er absoluut bij, wegens zijn voetballend vermogen op de acht. Met zijn precisievoorzetten stelt Julien de Sart (22) Essevee in staat om van flank te wisselen. Grootste werkpunt is zijn power: op Charleroi verloor hij een duel, waarna de Karolingers de 1-1 konden scoren. Pakte ook al vier gele kaarten, waarvan twee op Charleroi die rood opleverden. Na een uitleenbeurt bij Westerlo, waar hij mee kopje onder ging, was niet iedereen overtuigd van Heylens komst. Hij bewees echter hun ongelijk. Startte aarzelend in de voorbereiding tegen het Franse Amiens (twee keer in de fout), maar na een gesprek met Dury, die hem erop wees het sober en eenvoudig te houden en op zijn verdedigende taken te focussen, bloeide de gewezen belofteninternational (23) open, mede dankzij de sturende TimothyDerijck rechts naast hem in de defensie. Maakte ook de openingstreffer tegen STVV. Begon één keer in de basis (thuis tegen Club), maar scoorde wel al tweemaal, tegen blauw-zwart, en in de match ervoor tegen STVV, toen hij zélf vroeg om een penalty te mogen omzetten - het wijst op zijn zelfvertrouwen. De 19-jarige huurling van Anderlecht creeerde op Charleroi met een heerlijke actie ook de 1-2 (owngoal Marinos), maar zeven minuten later gaf hij bij een vrijschop zijn man te veel vrijheid: 2-2. Een jeugdzonde die Dury er wel uit zal krijgen. Kwam niet aan spelen toe bij AA Gent, maar maakte zich bij Essevee in enkele weken tijd héél belangrijk: twee goals, drie assists en een voorassist. Razendsnel, grote actieradius en polyvalent waardoor de tweevoetige Nigeriaan (22) al startte op de rechterflank (1), de linkerflank (2) en als spits (laatste 2 matchen). Dreigt in zijn enthousiasme soms wel het overzicht te verliezen, zoals op Charleroi enkele keren in de omschakeling.Nill De Pauw 2 Onur Kaya 2 Aaron Leya Iseka 2 Peter Olayinka 2 Ivan Saponjic 2 Sander Coopman 1 Davy De fauw 1 Michaël Heylen 1 Leye (Eupen), Mühren (Sparta, Ned), Steppe (STVV), Zaidi (ASV Geel).Wie dit seizoen goals wil zien in matchen van Essevee, moet vooral naar de tweede helft kijken: liefst 16 van de 19 treffers. Zulte Waregem scoorde zelf 12 van zijn 14 doelpunten na de pauze, al incasseerde het dan ook 4 van de 5 tegengoals, waaronder 2 diep in de tweede helft op Charleroi. De eigen productie na de rust is niet toevallig, want fysiek staan de mannen van Dury weer ijzersterk. JONAS CRETEUR