Als Boro straks de finale van de FA Cup haalt, zal het daar zeker zijn minuten voor gevoetbald hebben. Zaterdag kwam de Noord-Engelse ploeg in eigen huis niet verder dan een 2-2-gelijkspel tegen competitieleider Manchester United, aanvallend sterk gehandicapt. Gevolg : een replay op maandag 19 maart, de vierde al voor de ploeg van GarethSouthgate. Eerder al eindigden immers de eerste duels tegen Hull, Bristol City en West Brom op een gelijkspel. Dat deden ook de terugwedstrijden in de twee laatste wedstrijden, waarna Boro het telkens haalde via de strafschoppen.
...

Als Boro straks de finale van de FA Cup haalt, zal het daar zeker zijn minuten voor gevoetbald hebben. Zaterdag kwam de Noord-Engelse ploeg in eigen huis niet verder dan een 2-2-gelijkspel tegen competitieleider Manchester United, aanvallend sterk gehandicapt. Gevolg : een replay op maandag 19 maart, de vierde al voor de ploeg van GarethSouthgate. Eerder al eindigden immers de eerste duels tegen Hull, Bristol City en West Brom op een gelijkspel. Dat deden ook de terugwedstrijden in de twee laatste wedstrijden, waarna Boro het telkens haalde via de strafschoppen. Manchester United, dat eerder al Aston Villa, Portsmouth en Reading uitschakelde, blijft daarmee in koers voor drie prijzen. Maar de Mancunians konden een extra wedstrijd missen als de pest. Voor hen is Middlesbrough het zwarte beest. Sinds 2002 won Boro maar liefst vijf van de dertien ontmoetingen en speelde het ook nog eens twee keer gelijk. Alleen Chelsea doet even goed, met ook vijf keer winst in dertien wedstrijden. Al de rest kan slechtere statistieken voorleggen. Als Manchester United zich komende maandag plaatst voor de halve finales schrijft het zelf ook geschiedenis, want dan haalt het net als Arsenal voor de 25ste keer de halve finale van de beker. Winst zou ook een record betekenen, nooit won een en dezelfde ploeg twaalf keer de FA Cup. Volgens aanvoerder George Boateng, zaterdag goed voor de 2-1, heeft veel van die goeie prestaties te maken met manager Steve McClaren, voor hij bondscoach werd de man aan het roer bij Middlesbrough. McClaren werkte vroeger nog als assistent van SirAlex Ferguson. Naar verluidt kon hij in de kleedkamer amper zijn bewondering voor de huidige leider in de Premiership verstoppen. Dat raakten de spelers na een jaar wel goed beu, al kwam het hen wel goed uit in de onderlinge duels. Dat had McClaren zoveel tips te geven over de manier van spelen en bewegen bij de tegenpartij, dat Manchester United geregeld voor de bijl ging. Zaterdag lukte dat net niet, komende maandag misschien wel. Uitslagen kwartfinales FA Cup : Middlesbrough-Manchester United 2-2 , Blackburn-Man. City 2-0, Chelsea-Tottenham3-3, Plymouth-Watford 0-1. Is het lichaam van Thierry Henry (Arsenal) op ? Zeven jaar lang meer dan zestig wedstrijden per seizoen eisen hun tol. De Franse spits, die in augustus dertig wordt, sukkelt al een tijd met de rug en heeft nu ook - als gevolg daarvan ? - letsels aan de hamstrings en andere spieren. Henry sukkelt ook met de maag. Dit seizoen komt hij niet meer in actie en sommige kranten suggereren al een voortijdig vertrek uit Londen, Patrick Vieira achterna. Peter Crouch (Liverpool) is ook een maand out. Hij brak zijn neus en moest worden geopereerd. Nog blessurenieuws : Louis Saha (Man. United) heeft een hamstringletsel en is een maand out. United komt daardoor offensief in de problemen, want Ole-GunnarSolskjaer werd aan de knie geopereerd en Henrik Larsson speelde zaterdag zijn laatste match. Hij moet terug naar Helsingborg. Cristiano Ronaldo (22), nog onder contract tot 2010, onderhandelt over een verbeterde overeenkomst. De Engelse FA kreeg vrijdag officieel de sleutels van het nieuwe Wembley, ruim één jaar later dan voorzien. Eind maart wordt beslist of de Cup Final van 19 mei in de voetbaltempel mag georganiseerd worden. Kevin Nolan, de aanvoerder van Bolton, verlengde zijn contract tot 2011. PETER T'KINT