In een jaar tijd kan er veel gebeuren. Charles Leclerc zal dat niet ontkennen. In 2019 behaalde hij zijn eerste twee F1-zeges in Spa en in Monza, maar een jaar later beleefde hij rampzalige weekends op diezelfde circuits. In Spa werden de Ferrari's dertiende en veertiende en in Monza haalden ze zelfs niet de finishlijn. Een Waterloo zonder voorgaande. Het begon al tijdens de kwalificaties. Voor het eerst sinds 1984 wist geen enkele bolide met een steigerend paardje zich in de top tien van de grand prix van Italië te rijden.
...

In een jaar tijd kan er veel gebeuren. Charles Leclerc zal dat niet ontkennen. In 2019 behaalde hij zijn eerste twee F1-zeges in Spa en in Monza, maar een jaar later beleefde hij rampzalige weekends op diezelfde circuits. In Spa werden de Ferrari's dertiende en veertiende en in Monza haalden ze zelfs niet de finishlijn. Een Waterloo zonder voorgaande. Het begon al tijdens de kwalificaties. Voor het eerst sinds 1984 wist geen enkele bolide met een steigerend paardje zich in de top tien van de grand prix van Italië te rijden. Terwijl de rode garde in 2019 op sommige circuits Mercedes nog kon beconcurreren, met drie overwinningen en een tweede plaats in het klassement van de constructeurs, had Charles Leclerc al snel begrepen dat 2020 een lastig jaar zou worden. 'Na de testen in de winter wisten we dat we niet stonden waar we wilden staan, zeker met het ritme van de kwalificaties', sprak hij na de eerste grand prix, die van Oostenrijk. Het coronavirus lijkt een nefaste rol gespeeld te hebben in de slechte prestaties van de Italiaanse renstal. Maranello, waar zich de hoofdzetel van Ferrari bevindt, ligt in de regio Emilia-Romagna, die erg getroffen werd door de epidemie. 'We hebben de fabriek lange tijd moeten sluiten en hebben dus weinig tijd gehad voor de ontwikkeling van de wagen', zegt Mattia Binotto. De sportief directeur kon de vinger leggen op het onderdeel dat de meeste problemen veroorzaakte, de motor. Het is niet de eerste keer dat die van zich doet spreken. Vorig jaar was de motor nog de grote troef van de Scuderia. Over de legaliteit ervan bestond er een geheim akkoord tussen Ferrari en de FIA. Daarover was er grote verontwaardiging bij vooral Red Bull en Mercedes. Die renstallen wilden zelfs naar de rechtbank stappen, maar zagen daar na het uitbreken van corona van af. Toch stellen ze zich opnieuw vragen, nu bij het grote prestatieverlies dat op het akkoord volgde. De motor heeft inderdaad vanaf de eerste GP zijn limieten getoond. In de kwalificaties reden alle teams die een motor van Ferrari hebben, zowat een seconde trager dan vorig seizoen, terwijl de andere net vooruitgang boekten. Het resultaat van de wedstrijd zou evenwel misleidend zijn wat de werkelijke capaciteit van de SF1000 betreft. Charles Leclerc eindigde als tweede en beschouwde dat 'als een overwinning', ook al zaten de omstandigheden mee. Na acht races staat de teller van Ferrari op amper twee podiumplaatsen. De motor is nochtans niet het enige wat er schort bij de Scuderia. 'Er zijn fouten gebeurd op het vlak van het concept, het gedrag van de wagen en op aerodynamisch vlak', gaf Binotto toe. Naast het technisch falen is er ook het menselijk falen. Voor het seizoen aankondigen dat het contract van Sebastian Vettel niet verlengd zou worden, was niet van dien aard om de viervoudige Duitse wereldkampioen bijzonder te motiveren. Hij rijdt vanaf volgend seizoen dan ook voor Aston Martin. De strategische beslissingen tijdens de race mogen ook met de vinger gewezen worden, want ze leidden zelden tot een goed resultaat. Die missers beginnen de rijders op de zenuwen te werken. Het laatste voorbeeld daarvan is de GP van België, waar de racestrategie van Leclerc dramatisch was. Tussen besluiteloosheid over het te volgen plan en een mislukte pitstop verloor de Monegask zijn geduld en stuurde hij enkele krachttermen door de radio. Als gast van de podcast F1 Nation vroeg ex-Ferraririjder Gerhard Berger zich af of de organisatie op dit moment wel sterk genoeg is: 'Wanneer je vergelijkt met Ferrari onder Jean Todt... En dan was er Ross Brawn, een geweldige gast en een echte kenner. Nadien Rory Byrne, een van de beste ingenieurs in de geschiedenis van de formule 1, en ten slotte Michael Schumacher. Zo'n ploeg heb je nodig om te evolueren en een team te hebben dat meedoet voor de wereldtitel.' In het verleden kende Ferrari nog wel dips waar het moest uit geraken. 'Toen Jean Todt in 2000 aan die historische cyclus begon, kwamen we ook uit een magere periode, die twintig jaar geduurd had', zegt John Elkann, voorzitter van de groep Fiat Chrysler en eigenaar van het merk met het steigerende paard. Zo erg is het nu nog niet gesteld, maar het begint wel lang te duren voor de tifosi. De laatste wereldtitel bij de constructeurs dateert al van 2008 en de laatste F1-rijder die aan het stuur van een Ferrari wereldkampioen werd, was Kimi Räikkönen in 2007. Om eenzelfde heropleving mee te maken als in het begin van de jaren 2000, wil algemeen directeur Louis Camilleri zich baseren op stabiliteit en daarom behoudt hij het vertrouwen in Binotto. 'Als ik terugdenk aan grootheden als Jean Todt, Michael Schumacher, Ross Brawn en de anderen, dan hebben die zes jaar nodig gehad om die fantastische ploeg te worden die de overwinningen aan elkaar reeg', aldus Camilleri. Met Michael Schumacher beschikte Ferrari over een uitzonderlijke rijder, maar ook over een buitengewone leider, die de hele ploeg kon overstijgen. Een rol die Charles Leclerc op zich zou kunnen nemen ondanks zijn jonge leeftijd, zoals het geval was na het debacle van Spa-Francorchamps: 'Het is mijn job om te ploeg de doen draaien en proberen ze te motiveren, want het is echt niet gemakkelijk nu, uiteraard voor ons, de rijders, en de mensen die ons volgen, maar ook voor het team, dat hard werkt om daar te geraken waar we willen zijn.' Het proces is in gang gezet, de motivatie lijkt aanwezig, maar de terugkeer aan de top zal niet voor binnenkort zijn. Het seizoen 2021 zal erg op het huidige gelijken. Vanaf 30 september liggen de wagens van 2020 definitief vast voor 2021, slechts twee wijzigingen zijn dan nog als een soort van jokers toegestaan. 'Vandaag leggen we de basis om competitief te zijn en weer aan te knopen met de overwinning wanneer het reglement in 2022 verandert. Daar ben ik van overtuigd', beweerde John Elkann nochtans stellig na Silverstone. Ondertussen lijkt het steigerende paard op de SF1000 eerder een trekpaard op een tractor.Jérôme Jordens