Zonder proloog begint zaterdag de Ronde van Frankrijk, nog altijd de met afstand populairste wedstrijd ter wereld.

Alberto Contador doet vanaf dan een gooi naar een vierde zege. Als de Spanjaard op niveau rijdt, dan dreigen de tegenstanders gedegradeerd te worden tot figuranten. Van alle favorieten is Contador de beste klimmer en de beste tijdrijder. Hij heeft in het gebergte een verwoestende versnelling in de benen en bezit ook de mentale kracht om zich drie weken lang door dit circus te bewegen.

Zo roerloos Contador op zijn fiets zit, zo onbewogen stapt hij door het leven. Een spoor van paniek valt er bij hem nooit te zien. Ook uit die rust haalt Contador zijn kracht. Dat er nog altijd een dopingzaak boven zijn hoofd hangt die na de Ronde van Frankrijk wordt behandeld, brengt hem niet uit zijn gemoedsrust.

Lang is het geleden dat Belgisch renners met zoveel ambitie naar de Ronde van Frankrijk trokken. Van Philippe Gilbert wordt verwacht dat hij al in de eerste rit de gele trui pakt. De aankomst eindigt op een 2,2 kilometer lange klim, waarbij het stijgingspercentage de laatste 500 meter 7,2 procent bedraagt. Dat is voor Gilbert, met zijn explosief vermogen, gesneden koek.

In de eerste negen dagen zijn er vijf etappes met een hellende aankomst. Eén keer de gele trui dragen en een Tourrit winnen is voorlopig nog een hiaat op het palmares van de nieuwe Belgische kampioen.

Veel wordt er ook verwacht van Jurgen Van den Broeck, vorig jaar onverwachte vijfde en nu een mogelijke kandidaat voor het podium. Van den Broeck probeert er nuchter onder te blijven, al valt het af te wachten hoe hij met de druk die onvermijdelijk op zijn schouders ligt zal omgaan.

Vanaf zaterdag zuigt de Tour weer alle aandacht naar zich toe. Twaalf miljoen mensen staan er langs de weg, 3800 uren televisie in bijna 200 landen, 70 miljoen webpagina's op zoek naar informatie, 4500 volgers, steeds meer wordt de Tour een reizend circus, een straattheater dat de grenzen van het gigantisme al lang heeft overschreden.

Maar ondanks alle uitwassen die de wielersport teisteren, blijft het een episch gevecht, een uitputtende afvallingsrace. Je kan je afvragen of het nog van deze tijd is om renners in vaak tropische temperaturen in één dag over vijf cols te jagen, maar het maakt kennelijk deel uit van het spektakel.

Dat er op het Tour-palmares weinig winnaars staan die nog nooit met doping werden geassocieerd, hoort er kennelijk bij. Het tast de grandeur van de Tour niet aan. Het is en blijft een jaarlijkse vlucht uit de werkelijkheid.

Jacques Sys Wie wint volgens u de Tour 2011? Doe de poll!

Zonder proloog begint zaterdag de Ronde van Frankrijk, nog altijd de met afstand populairste wedstrijd ter wereld. Alberto Contador doet vanaf dan een gooi naar een vierde zege. Als de Spanjaard op niveau rijdt, dan dreigen de tegenstanders gedegradeerd te worden tot figuranten. Van alle favorieten is Contador de beste klimmer en de beste tijdrijder. Hij heeft in het gebergte een verwoestende versnelling in de benen en bezit ook de mentale kracht om zich drie weken lang door dit circus te bewegen. Zo roerloos Contador op zijn fiets zit, zo onbewogen stapt hij door het leven. Een spoor van paniek valt er bij hem nooit te zien. Ook uit die rust haalt Contador zijn kracht. Dat er nog altijd een dopingzaak boven zijn hoofd hangt die na de Ronde van Frankrijk wordt behandeld, brengt hem niet uit zijn gemoedsrust. Lang is het geleden dat Belgisch renners met zoveel ambitie naar de Ronde van Frankrijk trokken. Van Philippe Gilbert wordt verwacht dat hij al in de eerste rit de gele trui pakt. De aankomst eindigt op een 2,2 kilometer lange klim, waarbij het stijgingspercentage de laatste 500 meter 7,2 procent bedraagt. Dat is voor Gilbert, met zijn explosief vermogen, gesneden koek. In de eerste negen dagen zijn er vijf etappes met een hellende aankomst. Eén keer de gele trui dragen en een Tourrit winnen is voorlopig nog een hiaat op het palmares van de nieuwe Belgische kampioen. Veel wordt er ook verwacht van Jurgen Van den Broeck, vorig jaar onverwachte vijfde en nu een mogelijke kandidaat voor het podium. Van den Broeck probeert er nuchter onder te blijven, al valt het af te wachten hoe hij met de druk die onvermijdelijk op zijn schouders ligt zal omgaan. Vanaf zaterdag zuigt de Tour weer alle aandacht naar zich toe. Twaalf miljoen mensen staan er langs de weg, 3800 uren televisie in bijna 200 landen, 70 miljoen webpagina's op zoek naar informatie, 4500 volgers, steeds meer wordt de Tour een reizend circus, een straattheater dat de grenzen van het gigantisme al lang heeft overschreden. Maar ondanks alle uitwassen die de wielersport teisteren, blijft het een episch gevecht, een uitputtende afvallingsrace. Je kan je afvragen of het nog van deze tijd is om renners in vaak tropische temperaturen in één dag over vijf cols te jagen, maar het maakt kennelijk deel uit van het spektakel. Dat er op het Tour-palmares weinig winnaars staan die nog nooit met doping werden geassocieerd, hoort er kennelijk bij. Het tast de grandeur van de Tour niet aan. Het is en blijft een jaarlijkse vlucht uit de werkelijkheid. Jacques Sys Wie wint volgens u de Tour 2011? Doe de poll!