Taekwondo staat op het olympische menu sinds Sydney. Sindsdien won Zuid-Korea drie (2000), twee (2004) en vier (2008) van de acht gouden medailles. In Londen mikken de Koreanen opnieuw op vier titels. "Halen we dat niet, dan worden we uitgescholden voor verraders van het vaderland", aldus general manager Kim Sei-hyeok.

De druk is dus torenhoog voor regerend olympische kampioenen als Cha Dong-min (+ 80 kg, heren) en Hwang Kyung-seon (- 67 kg, dames) die trainen onder het spartaanse moto 'fysiek eerst, de techniek zal wel volgen'.

Mohammed Ali

Verder zijn veel ogen gericht op Steven López (68-80 kg), de 'Mohammed Ali van het taekwondo'. De 33-jarige Amerikaan, zoon van Nicaraguaanse immigranten, werd al vijf keer wereld- en twee keer olympisch kampioen (2000 en 2004) maar moest in Peking tevreden zijn met brons, zijn eerste nederlaag in zes jaar.

Ook López' broer Mark (30) en zus Diana (28) - getraind door grote broer Jean - namen deel in Peking. Mark behaalde er zilver (- 68 kg) en Diana (- 57 kg) brons, nadat de drie gezinsleden in 2005 ook al goud wonnen op het WK. Een wereldprimeur in gelijk welke sport. Mark kon zich deze keer niet kwalificeren voor de Spelen, maar Diana neemt wel weer deel.

Haar broer Steven lijkt wat over zijn top, maar is toch gebrand op een derde gouden medaille, ondanks stevige tegenstand van de Iraniër Farzad Abdollahi en de Turk Yunus Sari.

Zij zullen alvast geen Aaron Cook, 's werelds nummer één en regerend Europees kampioen, op de mat zien verschijnen. De Britse bond gaf het enige nationale ticket immers aan Lutalo Muhammad, slechts nummer 59 op de world ranking.

Volgens Cook een straf omdat hij zich één jaar teruggetrokken had uit de Great Britain National Academy. Verschillende rechtszaken volgden, maar de nationale bond was niet te vermurwen.

Weer een Afghaanse medaille?

Sarah Stevenson (57-67 kg, brons in Peking) zal nu de Britse eer in het taekwondo moeten verdedigen en de Zuid-Koreaanse Kyung-seon het vuur aan de schenen moeten leggen.
In de lichtste categorie bij de vrouwen (- 49 kg) is de Chinese Wu Jingyu topfavoriete om haar olympische titel te verdedigen.

Velen zijn ook benieuwd of Rohullah Nikpai (- 58 kg) weer een bronzen plak kan veroveren. In Peking werd hij de allereerste Afghaan ooit die olympisch eremetaal op zak stak, waarna hij als een nationale held ontvangen werd op de luchthaven van Kaboel en een huis en een auto cadeau kreeg van president Hamid Karzai. Nikpai hoopte dat zijn medaille vrede zou brengen in zijn land na dertig jaar oorlog. Tevergeefs...

In Londen krijgt hij het gezelschap van zijn landgenoot Nesar Ahmad Bahawi (- 80 kg).

Reglementswijziging

Kenners kijken ook uit naar wat de laatste reglementswijziging zal teweegbrengen: trappen op het hoofd worden nu meer beloond, een poging om de sport spectaculairder te maken.

Ter vervanging van de vier juryleden die vroeger het aantal bodykicks telden - wat vaak tot discussies leidde - voerde de taekwondobond ook een nieuw scoresysteem in met elektronische vesten. De jury houdt alleen nog de trappen op het hoofd bij. Coaches kunnen voortaan ook één videoreplay per match aanvragen.

Jonas Creteur