In Peking legde China beslag op alle gouden medailles en met minder zal het ook nu niet tevreden zijn. Gelukkig voor de concurrentie mag elk land in Londen slechts twee deelnemers afvaardigen - een minder dan in Peking - waardoor bij de heren drie en bij de dames twee Chinese tafeltenniss(t)ers uit de top zes van de wereldranglijst moeten thuisblijven.

De concurrentie in China is zo groot dat titelverdediger Ma Lin niet eens bij de olympische selectie zit. Zijn landgenoten Hao Wang (zilver in Athene en Peking, nummer vier op de wereldranking) en Jike Zhang (WK 2011 en 's werelds nummer één) moeten de vaderlandse eer verdedigen en zijn de topfavorieten bij de heren.

Timo Boll geldt als hun grootste uitdager. De Duitser, vijfvoudig Europees kampioen en brons op het WK 2011, hoopt na drie olympische deelnames verder te raken dan de kwartfinale in 2004 en twee zestiende finales in 2000 en 2008.

Begin 2011 was Boll nog drie maanden koploper in de wereldranglijst, als eerste niet-Chinees sinds 2003. Sindsdien is hij echter teruggezakt naar de zevende plaats.

Boll is razend populair in China en bestudeert de techniek van zijn Chinese concurrenten. In zijn vorig jaar uitgebrachte autobiografie/reisverhaal My China - a travel to table tennis wonderland beschreef hij zelfs de impact van het oosterse land op zijn carrière.

Bij de dames stuurt China Ning Ding (goud WK 2011, nummer één van de wereld) en Li Xiaoxia (vicewereldkampioene 2011, derde op de world ranking) naar Londen. De olympische kampioene van Peking, Zhang Yining, zal haar titel niet verlengen. De kersverse moeder nam in 2009 afscheid van het tafeltennis.

Ai Fukuhara, Kasumi Ishikawa (Japan), Feng Tianwei, Wang Yue Gu (Singapore), Tie Yana (Hong Kong) en Kim Kyung-ah (Zuid-Korea) zullen allicht moeten strijden om het brons.

En de Belg?

Jean-Michel Saive neemt voor de zevende keer deel aan de Spelen en evenaart daarmee het Belgische record van karabijnschieter François Lafortune. Het olympische record staat op naam van de Oostenrijkse zeiler Hubert Raudaschl (1964-1996) en de 65-jarige Canadese jumpingruiter Ian Millar (1972-2008), die in London met een tiende deelname alleen recordhouder zal worden.

Voor de 42-jarige Saive, 86e op de wereldranglijst, zou de derde ronde halen al fantastisch zijn.

Jonas Creteur