Met zijn 11 titels in Monte Carlo en Barcelona en zijn 8e overwinning in Rome, wordt Rafael Nadal opnieuw de te kloppen man op Roland Garros. In de geschiedenis van het tennis slaagde slechts één persoon erin 11 keer hetzelfde grandslamtoernooi te winnen: de Australische Margaret Court op de Australian Open tussen 1960 en 1973. De Spanjaard kan de eerste man worden als hij opnieuw zegeviert op de Parijse gravel, op zondag 10 juni. Gesprek.

Hoe voelt u zich?

Rafael Nadal: 'Ik ben zeer blij dat hier ben. Iedereen kent het belang van dit toernooi voor mij. Ik heb er zoveel magische momenten beleefd. Het is voor mij het belangrijkste event van het jaar en waarschijnlijk het toernooi dat mij ook het meest nerveus maakt. Maar we kunnen onze sport niet herleiden tot de vier grandslamlichtingen. Winnen in Monte Carlo betekent ook veel, en daarna in Barcelona voor mijn publiek en ook in Rome. Al die titels zijn in mijn ogen belangrijk.

In dertien deelnames in Parijs won u tien keer en verloor u maar twee keer. Ongelooflijk, toch?

'Ja, dat maakt me zeer gelukkig. Al die overwinningen waren uniek, ook al waren sommigen uiteraard meer bijzonder dan anderen. Het was het geval voor de tiende, voor de uitreiking die volgde en omdat ik 31 was. Ik ben geen jongetje meer. (glimlacht) Alles begon hier voor mij in 2005 en wanneer ik er aan terugdenk beken ik dat ik ervan overtuigd was dat ik in 2017 geen tennis meer zou spelen. Ik zag me vissen op mijn boot in Mallorca. Ik had nooit gedacht dat ik zo een lange carrière zou hebben, en dat ik zoveel titels zou winnen (78 na die van Rome vorige zondag, nvdr.). Maar ik ben er nog altijd. En ik ben altijd gemotiveerd.'

U bent ook opnieuw de grote favoriet om een elfde titel te winnen...

'Ik word in Roland Garros als de grote favoriet beschouwd sinds mijn eerste overwinning in 2005, maar ik ga u misschien verbazen als ik zeg dat het me niet kan schelen of ik de favoriet ben of niet. Wanneer ik een toernooi start, denk ik niet dat ik de favoriet ben. Ik probeer gewoon om me zo goed mogelijk voor te bereiden om competitief te zijn. Ik heb altijd bijzonder veel respect gehad voor mijn tegenstanders. Je moet altijd in het achterhoofd houden dat je kan verliezen. De dag waarop ik me geen zorgen meer maak over mijn conditie of mijn tennis, zal ik niet meer winnen.'

Wie worden uw belangrijkste rivalen in Parijs? Thiem, de enige die u dit jaar op gravel versloeg, in Madrid? Alexander Zverev, winnaar in Madrid en de man u tot het uiterste dreef in de finale in Rome?

'Het is duidelijk dat Thiem op gravel één van de gevaarlijkste tegenstanders is. Wanneer hij echt goed speelt, is hij moeilijk te stoppen. Hij heeft misschien nog niet de regelmaat die ik zolang had, maar er is geen groot verschil tussen ons. Het is een beetje hetzelfde voor Zverev. Als je in staat bent een Masters 100 toernooi te winnen, kan je overal goed spelen. Het is onmogelijk dat hij geen goede resultaten in de grandslam haalt met het spelniveau dat hij haalt. In vijf sets spelen is een groot voordeel voor de besten en Sasha (de bijnaam van Alexander, nvdr.) is één van de beste. Het is enkel een kwestie van tijd. Maar er zijn andere goede spelers...'

Novak Djokovic?

'Zeker en vast. Ik ben goed geplaatst om te weten dat het niet evident is om terug te komen na een kwetsuur. Hij won 12 grandslamtornooien. Hij is te goed om niet terug naar de top te komen als hij dat wilt. Hij is één van de beste spelers uit de geschiedenis. Hij is in staat om gemakkelijk de richting van de bal te veranderen, één van de moeilijkste dingen in onze sport om ongelofelijke hoeken te vinden. Dat is Novak. En ik vind dat hij in Rome zijn beste week sinds het begin van het jaar kende.'

Rafael Nadal op het ATP-toernooi van Rome, Belga Image
Rafael Nadal op het ATP-toernooi van Rome © Belga Image

Wat vindt u van David Goffin die u in de halve finale in Barcelona klopte? Waartoe is hij in staat?

'David is één van de veelzijdigste spelers van de wereld. Hij beheerst alle slagen, hij leest het spel opmerkelijk en beweegt zeer goed. Elk jaar wordt hij beter en hij is één van de besten op gravel. De eerste set was zeer betwist (de Spanjaard won met 6-4, 6-0, nvdr.), maar ik heb een goede intensiteit kunnen bewaren om het verschil te maken. En hij is een zeer goed persoon, wat misschien het belangrijkste is. Ik heb altijd een goede relatie met hem gehad. Vorig jaar had hij geen geluk in Parijs, maar nadien reageerde hij zeer goed.'

Hij is niet de grootste in lengte. Is dat een nadeel in het moderne tennis?

'Hoeveel meet hij? 1,80m? Dat is niet zo klein. Als je groot bent zoals Zverev helpt dat natuurlijk veel voor de service. Het net staat al jaren op dezelfde hoogte en de spelers worden groter en groter (glimlach). Nu is Goffin snel als de bliksem. En hij heeft zeer veel talent. Hij heeft alles om een groot speler te worden.'

Er wordt veel gesproken over de records van Roger Federer. Maar u vestigde er ook een paar. Zoals tien keer Roland Garros winnen. Is er één die u na aan het hart ligt?

'Zeker. Als je unieke dingen realiseert, is dat altijd bijzonder. Er zijn sommige records die me zeer blij maken. Zo won ik 50 opeenvolgende sets op hetzelfde oppervlakte. Nu ik sta daar niet bij stil want ik weet niet hoeveel records ik vestigde. Ik herinner me het niet meer. We zullen alle tijd hebben om dat op het einde van mijn carrière te bekijken...'

Precies daarom, u hebt bijna alles gewonnen in uw carrière. Welke doelstellingen hebt u nog?

'Mijn doelstelling is nog altijd dezelfde: in goede gezondheid blijven. En de tweede doelstelling is gelukkig zijn. Het is niet ingewikkelder dan dat. Als ik in goede gezondheid ben, ben ik gelukkig. En ik weet ook dat ik goede kansen heb om goed te spelen en titels te winnen. Nu ik kan ook verliezen, dat is de sport. En dat is geen drama, niet?'

Met zijn 11 titels in Monte Carlo en Barcelona en zijn 8e overwinning in Rome, wordt Rafael Nadal opnieuw de te kloppen man op Roland Garros. In de geschiedenis van het tennis slaagde slechts één persoon erin 11 keer hetzelfde grandslamtoernooi te winnen: de Australische Margaret Court op de Australian Open tussen 1960 en 1973. De Spanjaard kan de eerste man worden als hij opnieuw zegeviert op de Parijse gravel, op zondag 10 juni. Gesprek.Hoe voelt u zich? Rafael Nadal: 'Ik ben zeer blij dat hier ben. Iedereen kent het belang van dit toernooi voor mij. Ik heb er zoveel magische momenten beleefd. Het is voor mij het belangrijkste event van het jaar en waarschijnlijk het toernooi dat mij ook het meest nerveus maakt. Maar we kunnen onze sport niet herleiden tot de vier grandslamlichtingen. Winnen in Monte Carlo betekent ook veel, en daarna in Barcelona voor mijn publiek en ook in Rome. Al die titels zijn in mijn ogen belangrijk.In dertien deelnames in Parijs won u tien keer en verloor u maar twee keer. Ongelooflijk, toch?'Ja, dat maakt me zeer gelukkig. Al die overwinningen waren uniek, ook al waren sommigen uiteraard meer bijzonder dan anderen. Het was het geval voor de tiende, voor de uitreiking die volgde en omdat ik 31 was. Ik ben geen jongetje meer. (glimlacht) Alles begon hier voor mij in 2005 en wanneer ik er aan terugdenk beken ik dat ik ervan overtuigd was dat ik in 2017 geen tennis meer zou spelen. Ik zag me vissen op mijn boot in Mallorca. Ik had nooit gedacht dat ik zo een lange carrière zou hebben, en dat ik zoveel titels zou winnen (78 na die van Rome vorige zondag, nvdr.). Maar ik ben er nog altijd. En ik ben altijd gemotiveerd.'U bent ook opnieuw de grote favoriet om een elfde titel te winnen... 'Ik word in Roland Garros als de grote favoriet beschouwd sinds mijn eerste overwinning in 2005, maar ik ga u misschien verbazen als ik zeg dat het me niet kan schelen of ik de favoriet ben of niet. Wanneer ik een toernooi start, denk ik niet dat ik de favoriet ben. Ik probeer gewoon om me zo goed mogelijk voor te bereiden om competitief te zijn. Ik heb altijd bijzonder veel respect gehad voor mijn tegenstanders. Je moet altijd in het achterhoofd houden dat je kan verliezen. De dag waarop ik me geen zorgen meer maak over mijn conditie of mijn tennis, zal ik niet meer winnen.' Wie worden uw belangrijkste rivalen in Parijs? Thiem, de enige die u dit jaar op gravel versloeg, in Madrid? Alexander Zverev, winnaar in Madrid en de man u tot het uiterste dreef in de finale in Rome? 'Het is duidelijk dat Thiem op gravel één van de gevaarlijkste tegenstanders is. Wanneer hij echt goed speelt, is hij moeilijk te stoppen. Hij heeft misschien nog niet de regelmaat die ik zolang had, maar er is geen groot verschil tussen ons. Het is een beetje hetzelfde voor Zverev. Als je in staat bent een Masters 100 toernooi te winnen, kan je overal goed spelen. Het is onmogelijk dat hij geen goede resultaten in de grandslam haalt met het spelniveau dat hij haalt. In vijf sets spelen is een groot voordeel voor de besten en Sasha (de bijnaam van Alexander, nvdr.) is één van de beste. Het is enkel een kwestie van tijd. Maar er zijn andere goede spelers...'Novak Djokovic?'Zeker en vast. Ik ben goed geplaatst om te weten dat het niet evident is om terug te komen na een kwetsuur. Hij won 12 grandslamtornooien. Hij is te goed om niet terug naar de top te komen als hij dat wilt. Hij is één van de beste spelers uit de geschiedenis. Hij is in staat om gemakkelijk de richting van de bal te veranderen, één van de moeilijkste dingen in onze sport om ongelofelijke hoeken te vinden. Dat is Novak. En ik vind dat hij in Rome zijn beste week sinds het begin van het jaar kende.'Wat vindt u van David Goffin die u in de halve finale in Barcelona klopte? Waartoe is hij in staat? 'David is één van de veelzijdigste spelers van de wereld. Hij beheerst alle slagen, hij leest het spel opmerkelijk en beweegt zeer goed. Elk jaar wordt hij beter en hij is één van de besten op gravel. De eerste set was zeer betwist (de Spanjaard won met 6-4, 6-0, nvdr.), maar ik heb een goede intensiteit kunnen bewaren om het verschil te maken. En hij is een zeer goed persoon, wat misschien het belangrijkste is. Ik heb altijd een goede relatie met hem gehad. Vorig jaar had hij geen geluk in Parijs, maar nadien reageerde hij zeer goed.'Hij is niet de grootste in lengte. Is dat een nadeel in het moderne tennis? 'Hoeveel meet hij? 1,80m? Dat is niet zo klein. Als je groot bent zoals Zverev helpt dat natuurlijk veel voor de service. Het net staat al jaren op dezelfde hoogte en de spelers worden groter en groter (glimlach). Nu is Goffin snel als de bliksem. En hij heeft zeer veel talent. Hij heeft alles om een groot speler te worden.' Er wordt veel gesproken over de records van Roger Federer. Maar u vestigde er ook een paar. Zoals tien keer Roland Garros winnen. Is er één die u na aan het hart ligt? 'Zeker. Als je unieke dingen realiseert, is dat altijd bijzonder. Er zijn sommige records die me zeer blij maken. Zo won ik 50 opeenvolgende sets op hetzelfde oppervlakte. Nu ik sta daar niet bij stil want ik weet niet hoeveel records ik vestigde. Ik herinner me het niet meer. We zullen alle tijd hebben om dat op het einde van mijn carrière te bekijken...'Precies daarom, u hebt bijna alles gewonnen in uw carrière. Welke doelstellingen hebt u nog? 'Mijn doelstelling is nog altijd dezelfde: in goede gezondheid blijven. En de tweede doelstelling is gelukkig zijn. Het is niet ingewikkelder dan dat. Als ik in goede gezondheid ben, ben ik gelukkig. En ik weet ook dat ik goede kansen heb om goed te spelen en titels te winnen. Nu ik kan ook verliezen, dat is de sport. En dat is geen drama, niet?'