De eigenaar van de Mercedes draaide net voor het statige clubhuis van Wimbledon Park Golf Club zijn raampje open en keek naar de journalist die al dagen rond de club hing. Hij, een ex-bestuurslid, wilde wel even praten, op voorwaarde dat niemand van de andere leden het kon zien. 'Laat ons 200 meter verderop in de straat afspreken.' Het lijkt een scène uit een matige spionagefilm, maar volgens een onderzoek van The Guardian de realiteit.
...

De eigenaar van de Mercedes draaide net voor het statige clubhuis van Wimbledon Park Golf Club zijn raampje open en keek naar de journalist die al dagen rond de club hing. Hij, een ex-bestuurslid, wilde wel even praten, op voorwaarde dat niemand van de andere leden het kon zien. 'Laat ons 200 meter verderop in de straat afspreken.' Het lijkt een scène uit een matige spionagefilm, maar volgens een onderzoek van The Guardian de realiteit. De roots van het conflict liggen in 1993, toen het lokaal bestuur van Merton een deal sloot met de All England Lawn Tennis and Croquet Club (AELTC). De organisatoren van het grandslamtoernooi konden voor een prikje (5,8 miljoen euro) de 30 hectare naast hun domein (17 hectare) kopen, maar de concessie van de golfclub tot 2041 moest gerespecteerd worden. In juni en juli kon een beperkt deel wel worden gebruikt als parking, maar de AELTC werd jaar na jaar gulziger. Er werden hospitalityruimtes en tv-platformen gebouwd en het clubhuis werd het exclusieve terrein van de vvips, zij die nog niet iets meer konden spenderen dan de gewone very important persons. Tien jaar geleden, toen de tennisclub haar eerste uitbreidingsplannen lanceerde en de golfers wilde uitkopen, werd het voorstel zonder discussie van tafel geveegd. Eind 2015 werd het bod van 34 miljoen euro door 58 procent geweigerd, maar de AELTC schakelde opnieuw hoger: in de lente bood het 56 miljoen, enkele weken geleden werd dat bedrag opgetrokken tot 73 miljoen. Want alleen door te moderniseren en uit te breiden kunnen de inkomsten worden verhoogd. Wanneer 75 procent van de leden voor de verkoop stemt, dan mag er nog vier jaar (op een beperkt parcours) worden gegolfd. 'Dit voorstel is als de Brexit. Het heeft ons verdeeld, ook de mensen die elkaar al meer dan twintig jaar kennen', getuigde een tegenstander van de verkoop, die elk lid ruim 95.000 euro rijker kan maken. Veel geld, beseffen ze, ook al is het grootste deel van de 758 leden meer dan bemiddeld. 'De hebzucht zal het halen, want we hebben het gevoel dat onze bestuursleden hun ziel aan de tennisclub hebben verkocht', waarmee ze verwijzen naar het prereferendum dat vorige maand op voorstel van de AELTC werd georganiseerd: iedereen, en niet alleen zij die meer dan tien jaar lid zijn, moet op 13 december kunnen meebeslissen over de verkoop. Het voorstel werd aangenomen, maar dat was in het 'anti'-kamp geen verrassing: sommige prominente leden van de golfclub zitten in het bestuur van de AELTC, de persverantwoordelijke van Wimbledon Park Golf Club moest zelfs toegeven dat hij geregeld facturen naar de tennisburen mag sturen. 'En dan zijn er nog een pak mensen die liever tegen willen stemmen, maar tegelijk beseffen dat ze met dat geld ook hun kinderen of kleinkinderen op weg kunnen zetten. Het ziet er niet goed uit.'