De laatste keer dat Ajax twee voorrondes wist te overleven, dateert van 2010/11. Toen versloeg het PAOK Saloniki en Dynamo Kiev. Maar de voorbije drie jaren werden ze telkens uitgeschakeld, door respectievelijk Rapid Wien, FK Rostov en OGC Nice. Tel daar de vier opeenvolgende tweede plaatsen bij in de Eredivisie, en iedereen beseft dat ze in de Amsterdam Arena stevig snakken naar de 34e titel. Vanuit hun kenmerkende zelfbewustzijn, onder de noemer van 'wij zijn Ajax, wij zijn de besten'.
...

De laatste keer dat Ajax twee voorrondes wist te overleven, dateert van 2010/11. Toen versloeg het PAOK Saloniki en Dynamo Kiev. Maar de voorbije drie jaren werden ze telkens uitgeschakeld, door respectievelijk Rapid Wien, FK Rostov en OGC Nice. Tel daar de vier opeenvolgende tweede plaatsen bij in de Eredivisie, en iedereen beseft dat ze in de Amsterdam Arena stevig snakken naar de 34e titel. Vanuit hun kenmerkende zelfbewustzijn, onder de noemer van 'wij zijn Ajax, wij zijn de besten'. Van de zuinigheid waarmee technisch directeur Marc Overmars (45) sinds zijn aanstelling in juli 2012 de geldbeugel bewaakte, blijft echter weinig over. Er moet opnieuw worden gepresteerd, mét prijzen. 'Ajax wil het Bayern München van de Eredivisie worden.' Daarmee verwees de 86-voudige international naar de Duitse recordkampioen, die zowel sportief als financieel alle andere Duitse ploegen de baas is en de Bundesliga al seizoenenlang domineert. Met zijn nieuwe beleid wil Overmars PSV en Feyenoord op achterstand plaatsen. 'Het bedrag dat we voor Daley Blind betaalden, is inderdaad vrij fors', erkende de td, want voor 16 miljoen euro werd de ondertussen 28-jarige middenvelder/verdediger teruggekocht bij Manchester United. Na het WK van 2014 betaalden de Mancunians 17,5 miljoen euro voor de zoon van oud-speler en huidig Ajaxcommissaris Danny. Een even grote verrassing was de komst van Servische buitenspeler Dusan Tadic (29), voor 11 miljoen euro van Southampton FC. Met hun ervaring moeten zij de jeugdige talenten bij de hand nemen. 'Wij wilden een prikkel geven', bevestigt coach Erik ten Hag. 'Ze kunnen zich verder ontwikkelen en succesvol zijn. Blind en Tadic zijn nog bijzonder gemotiveerd én scherp. Nu is het tijd om te gaan kneden.' Hij wordt bijgetreden door Overmars. 'Eigen jeugd blijft het allerbelangrijkste. Zelf opgeleide spelers moeten kansen krijgen. Dat staat bij ons op één. De komst van ervaren profs is prettig. Daar vragen ook onze jongeren om.' Daarnaast pikte Ajax de Marokkaanse offensieve middenvelder Zakaria Labyad (25) op bij FC Utrecht voor 6 miljoen euro. Centrale verdediger Perr Schuurs (18) werd in januari 2018 voor 2 miljoen euro gekocht bij Fortuna Sittard en mocht daar toen nog zes maanden rijpen. En bij KV Mechelen ontvingen ze 8,5 miljoen euro van de Burkinese revelatie Hassane Bandé (19). Door een breuk van het linkerkuitbeen kan de flankspeler pas in 2019 opnieuw in actie komen. Daarnaast bleven de gewilde Hakim Ziyech, aanvoerder Matthijs de Ligt, Frenkie de Jong en Kasper Dolberg (al dan niet voorlopig) aan boord. 'Iedereen ziet dit signaal', vertelt routinier Klaas-Jan Huntelaar. 'Wanneer je Justin Kluivert voor 17 miljoen euro verkoopt aan AS Roma en Tadic terughaalt, dan maakte je als club een goede deal. Wij willen er vol voor gaan. Je ziet hier wel iets ontstaan.'