Opnieuw staat er een absolute klepper op het programma in de achtste finales van de Champions League: Chelsea-Barcelona. We mogen van een klein mirakel spreken dat Antonio Conte nog steeds op de bank zit bij The Blues. Met slechts vier overwinningen uit twaalf wedstrijden maakte zijn ploeg geen al te beste beurt in 2018.
...

Opnieuw staat er een absolute klepper op het programma in de achtste finales van de Champions League: Chelsea-Barcelona. We mogen van een klein mirakel spreken dat Antonio Conte nog steeds op de bank zit bij The Blues. Met slechts vier overwinningen uit twaalf wedstrijden maakte zijn ploeg geen al te beste beurt in 2018. De kampioen van vorig jaar kijkt tegen een achterstand aan van maar liefst 19 punten op koploper Manchester City en staat daarmee een teleurstellende vierde plaats in het klassement.De cijfers zijn dus matig en de sfeer is gespannen. Dat de Italiaanse manager al meermaals openlijk kritiek uitte op het transferbeleid van de club kwam de zaak niet ten goede. 'Zelden krijg ik de spelers om wie ik vraag. Ik kom altijd terecht bij clubs die een bezuinigingsprogramma doorvoeren', aldus Conte. Hiermee verwijst hij naar de gemiste transfers van onder andere Virgil van Dijk, AlexisSánchez, Alex Sandro, Romelu Lukaku en Fernando Llorente.Met name 'Iron Lady' Marina Granovskaia neemt de kritiek van de coach niet in dank af. De Russisch-Canadese zakenvrouw is de rechterhand van eigenaar Roman Abramovitsj en staat in voor het gecontesteerde transferbeleid van de club. Granovskaia en Conte leven al het ganse seizoen op gespannen voet. Het feit dat de Italiaan vorige zomer aan kapitaalvernietiging deed toen hij Diego Costa via sms liet weten dat hij niet meer welkom was, heeft daar ongetwijfeld iets mee te maken.De slechte relatie met het bestuur verbeterde niet toen Michael Emenalo begin november richting Monaco vertrok. De ex-technisch directeur van The Blues gold als het verbindingsstuk tussen de twee partijen. Onlangs vroeg Conte nog publiekelijk de steun van het bestuur, maar sindsdien is het opvallend stil gebleven in West-Londen.Ook de spelers zouden niet meer voor honderd procent achter hun coach staan. De veeleisende tactische trainingen zouden volgens insiders te zwaar en bovendien te saai zijn. Aanvoerder Gary Cahill spreekt dit tegen en wijst met een beschuldigende vinger richting de spelersgroep: 'We moeten onze verantwoordelijkheid nemen en dringend in de spiegel kijken.'Doelman Thibaut Courtois treedt zijn kapitein daar in bij: 'We geloven in het team én in Conte.'Toch circuleren in de Britse pers al volop namen van eventuele opvolgers. De opvallendste zijn die van oud-Barçatrainer Luis Enrique, huidig Napolicoach Maurizio Sarri en oud-Watfordmanager Marco Silva.Het gerucht gaat dat Conte aan het einde van dit seizoen de eer aan zichzelf zal houden, maar met een lopend contract van 19,2 miljoen pond voor twee jaar valt dat ten zeerste te betwijfelen.