'Weet je wat me het meest gekwetst heeft?' De vraag die Mario Balotelli vorige week stelde, kon verschillende antwoorden opleveren. Bijvoorbeeld dat hij als hoofdschuldige aangeduid werd na het mislukte WK in Brazilië, waar Italië na de eerste ronde naar huis moest, en Mario nadien nog maar één keer opgeroepen werd? Nee, dat was het niet. 'Dat ik nooit de trui heb mogen dragen van de Italiaanse jeugdploegen tot mijn achttien jaar', verrast Balotelli. 'Ik ben in Italië geboren en woonde nooit in Afrika, maar kreeg pas de Italiaanse nationaliteit op mijn achttiende, omdat de wet dat zo voorziet...

'Weet je wat me het meest gekwetst heeft?' De vraag die Mario Balotelli vorige week stelde, kon verschillende antwoorden opleveren. Bijvoorbeeld dat hij als hoofdschuldige aangeduid werd na het mislukte WK in Brazilië, waar Italië na de eerste ronde naar huis moest, en Mario nadien nog maar één keer opgeroepen werd? Nee, dat was het niet. 'Dat ik nooit de trui heb mogen dragen van de Italiaanse jeugdploegen tot mijn achttien jaar', verrast Balotelli. 'Ik ben in Italië geboren en woonde nooit in Afrika, maar kreeg pas de Italiaanse nationaliteit op mijn achttiende, omdat de wet dat zo voorziet.' Het antwoord van de minister van Binnenlandse Zaken, Matteo Salvini, kwam er prompt via Twitter: 'Beste Mario, het ius soli ( waarbij je de nationaliteit krijgt in het land waar je geboren wordt, nvdr) is niet mijn prioriteit, en evenmin die van de Italianen. Amuseer je met de bal.' Een week eerder hing tijdens de eerste interland onder de kersverse bondscoach Roberto Mancini in het Zwitserse Sankt Gallen een spandoek met de tekst: 'Mijn kapitein heeft Italiaans bloed'. Daarmee werd verwezen naar Balotelli, de man rond wie Mancini zijn nieuw nationaal elftal wil bouwen dat op het EK 2020 liefst een toonaangevende rol moet spelen. De eerste interlands die de spits onder Mancini's leiding afwerkte, waren alvast hoopgevend. Maar de nieuwe bondscoach heeft nog meer werk op de plank. Welke richting hij uit wil, toonde hij de voorbije weken waarin Italië zich troostte met oefeninterlands tegen Nederland en Frankrijk. Dat laatste land toonde zich alvast een stuk sterker. 'Ik geloof dat we over een jaar waarschijnlijk op het niveau van Frankrijk staan', toont de nieuwe bondscoach zich optimistisch. In zijn selectie wil hij, naast de teruggekeerde Balotelli en oudgedienden als Giorgio Chiellini en Daniele De Rossi, vooral jong talent een kans geven. Jong talent is hét probleem in het Italiaanse voetbal, waar spelers opgeleid worden door de topclubs maar vervolgens eindeloos uitgeleend worden aan kleinere eersteklassers en tweedeklassers, waardoor ze lang verstoken blijven van topvoetbal. 'In Italië geldt een voetballer van 24 nog als piepjong, terwijl een jonge speler voor mij maximaal 20 jaar is', gaf Frank de Boer aan, nadat hij zich twee jaar geleden bij Inter miskeek op de vastgeroeste gewoonten in het Italiaanse topvoetbal. Van de topclubs maken alleen Juventus en Milan werk van een goeie doorstroming. Bij Milan gebeurde dat de afgelopen jaren deels uit economische overwegingen, maar straks kan Mancini bij de rossoneri wel kiezen uit zeven potentiële internationals, met doelman Gianluigi Donnarumma (19) en aanvaller Patrick Cutrone (20) als gangmakers. Nog in de spits ontdekt heel Italië plots Federico Chiesa (20), de aanvaller van Fiorentina en zoon van oud-spits Enrico Chiesa, die eind jaren negentig zelf 22 keer international was. Napoli bracht al een bod uit van 50 miljoen, maar papa Chiesa gaf aan dat zijn zoon rustig het uitgestippeld parcours volgt.