Wat Mario Balotelli (27) zo bevalt aan de Azurenkust in Nice, zegt hij, is dat hij geen enkele druk voelt. 'Ik train goed en de goals komen vanzelf. Tot een paar jaar geleden speelde ik enkel om me te amuseren, maar sinds enige tijd heb ik begrepen dat werken loont.'
...

Wat Mario Balotelli (27) zo bevalt aan de Azurenkust in Nice, zegt hij, is dat hij geen enkele druk voelt. 'Ik train goed en de goals komen vanzelf. Tot een paar jaar geleden speelde ik enkel om me te amuseren, maar sinds enige tijd heb ik begrepen dat werken loont.' Hij is, vindt hij, altijd zichzelf gebleven. 'Ik gedroeg me als een puber, maar ik heb nooit iemand kwaad gedaan. Bovendien: je kunt iemand van 20 toch niet vragen om de hele tijd thuis te zitten?' Intussen heeft Balotelli twee kinderen: zijn vijfjarige dochter Pia, van wie het een tijdje duurde eer hij zijn vaderschap erkende, en zijn zoontje Lion.'De gelukkigste dag uit mijn leven was toen Pia me voor het eerst papa noemde. Als je dat woord voor het eerst hoort, gebeurt er binnen in je van alles.' De nationale ploeg waarvoor hij 33 keer uitkwam en 13 goals maakte, blijft hem interesseren, ook al houdt hij een bittere nasmaak over aan de recente Italië-Zweden in de barrages voor het komende WK: 'Hoe kun je nu uitgeschakeld worden als je Belotti, Immobile en Insigne in de ploeg hebt?' Zelf wil hij maar wat graag terugkeren bij de Squadra: 'Ik heb nooit begrepen waarom Ventura me uit de selectie liet. Toen hij me op 1 mei na Nice-PSG zag, zei hij dat hij alleen verwachtte dat ik me als een leider zou gedragen. Daarna hoorde ik niets meer. Ik heb met Buffon gebeld om te vragen of er een probleem was met mij. Hij zei van niet. Ik kan niet wachten tot ik weer opgeroepen word. Met de Italiaanse trui spelen heeft me altijd een apart gevoel gegeven.' Op clubniveau wil hij terug naar een topclub. 'Om een hoofdprijs te winnen.' Maar dat hoeft niet nu in de winter. 'Ik zit goed bij Nice.' Van trainer Lucien Favre kreeg hij te horen dat hij tegenwoordig een echte ploegspeler geworden is. 'Onze trainer legt veel nadruk op pressing. Vorig seizoen vroeg hij me dat al, maar het lukte me nog niet zoals het me nu lukt.' Waar hij heen wil, daar spreekt hij zich niet over uit. 'Naar Napoli? Ik heb begrepen dat de voorzitter die onderhandelingen niet echt wilde opstarten.' In tien jaar profvoetbal verhuisde Balotelli al een aantal keer. Van Inter ging het naar Manchester City, dan naar Milan, naar Liverpool. Welk is de club waar hij zich het beste voelde? 'Manchester City. Daar heb ik mijn beste seizoen beleefd. Fantastische sfeer. Ik zou er zelfs terugkeren als ik er niets zou verdienen.'