Op de algemene ranglijst van spelers met de meeste speelminuten ooit in de Bundesliga staat Charly Körbel met stip op één. Liefst 602 competitiewedstrijden maalde hij af tussen 1972 en juni 1991, allemaal met een en dezelfde ploeg: zijn Eintracht Frankfurt. Een onverdachte bron dus voor een mening in volle geruchtenperiode begin april, wanneer steeds luider wordt gefluisterd dat Frankfurttrainer Niko Kovac (46) naar Bayern München gaat. 'Kovac zou bij Bayern passen', zegt Körbel begin april. 'Als ik Bayern was, zou ik hem halen. Als prof, vakman en op menselijk vlak is hij een fantastische trainer. Ik ben zeker dat hij het in München goed zou doen.'
...

Op de algemene ranglijst van spelers met de meeste speelminuten ooit in de Bundesliga staat Charly Körbel met stip op één. Liefst 602 competitiewedstrijden maalde hij af tussen 1972 en juni 1991, allemaal met een en dezelfde ploeg: zijn Eintracht Frankfurt. Een onverdachte bron dus voor een mening in volle geruchtenperiode begin april, wanneer steeds luider wordt gefluisterd dat Frankfurttrainer Niko Kovac (46) naar Bayern München gaat. 'Kovac zou bij Bayern passen', zegt Körbel begin april. 'Als ik Bayern was, zou ik hem halen. Als prof, vakman en op menselijk vlak is hij een fantastische trainer. Ik ben zeker dat hij het in München goed zou doen.' Toen hij als kind opgroeide in Berlijn-Wedding had de jonge Niko, kind van Kroatische ouders, één droom: ooit voor Bayern voetballen. Die droom ging in vervulling toen hij in april 2001 zijn overgang aankondigde van Hamburger SV naar Bayern. Tijdens een interview in het Duitse voetbalvakblad Kicker half december maakt Fredi Bobic, sportief manager van Frankfurt, zich nog geen zorgen over de geruchten dat Bayern zijn trainer wil aantrekken. 'Bayern vindt wel een trainer in het buitenland. Die zoeken een grote naam. Niko heeft een contract bij ons, we staan in nauw overleg.' Wanneer Bayern op Paasmaandag 24 april naar Sevilla afreist voor de kwartfinale van de Champions League, loopt voorzitter Karl-Heinz Rummenigge er opvallend ontspannen bij. Voor eind april wilde Bayern het trainersvraagstuk opgelost hebben, en dat is gelukt. Alleen had het niet de nummer één op de verlanglijst gestrikt, en evenmin de nummer twee. Wanneer trainer Jupp Heynckes begin maart bevestigt dat hij er per 30 juni definitief een punt achter zet, moet Bayern echt op zoek naar een alternatief. Ralph Hasenhüttl, ooit in de spits bij KV Mechelen en Lierse, en nu trainer van RB Leipzig, geeft toe dat hij met München heeft gepraat, maar zich nog niet klaar voelt voor de uitdaging. Ook Mauricio Pochettino (Tottenham) bedankt vriendelijk. Zo gaat Bayern resoluut voor Heynckes' voorkeurskandidaat: de 44-jarige Thomas Tuchel die geen club heeft maar op 23 maart het aanbod weigert, omdat hij elders al een engagement heeft voor volgend seizoen. 's Anderdaags viert Uli Hoeness' chauffeur Bruno Kovacevic zijn 60e verjaardag. Op het feestje ontmoeten Hoeness en Rummenigge de broers Niko en Robert Kovac. De contacten verlopen goed, en een week later weet Bayern zeker wie de nieuwe trainer moet worden. Kovac heeft in zijn contract, dat tot 2019 loopt, een opstapclausule. Als Bayern of een buitenlandse club die Champions League speelt aanklopt, mag hij weg voor 2,2 miljoen euro. Met Pasen heeft de geboren Berlijner al een contract getekend als hoofdtrainer, zijn broer onderschrijft net als bij Frankfurt een verbintenis als assistent-trainer. Het probleem is dat Frankfurt, en met name Bobic, die zo pochte met de goeie communicatie en de korte lijnen met zijn trainer, op dat moment nog van niets op de hoogte is. Op 4 april zegt Kovac zonder verpinken dat er geen enkele reden is om te twijfelen dat hij ook het volgende seizoen trainer van Frankfurt zal zijn. Maar op 12 april meldt Bild Zeitung dat hij de nieuwe Bayerntrainer wordt. Dezelfde dag licht hij een verbouwereerde Fredi Bobic in, een dag later wordt hij officieel voorgesteld bij Bayern. De man die hem voorstelt, is sportief directeur Hasan Salihamidzic, met wie Kovac, net als zijn broer, nog samenspeelde bij die club. 'Trainer worden bij Bayern was mijn droom', zegt hij op de persconferentie. Bobic, Frankfurt en de publieke opinie zijn not amused. Niet omdat zijn trainer een unieke kans om zich te verbeteren grijpt, maar door de timing en de communicatie. Omdat hij, voordien zo hoogoplopend met ethiek en waarden, ontkende wat al een aantal weken vast stond. Los van de hetze beantwoordt Kovac in grote mate aan het geschetste profiel van de Wunschkandidat. De Duitse recordkampioen doet graag een beroep op oudgedienden, die het huis en de mentaliteit kennen, kortom het Bayern-DNA in zich dragen. Dat is met de nieuwe trainer, van 2001 tot 2003 zelf speler van Bayern, het geval. Daarnaast wil Bayern na de ervaringen met Pep Guardiola en Carlo Ancelotti dit keer een Duitstalige trainer die de Bundesliga door en door kent. Een prijs won Kovac nog niet, Champions League speelde hij als trainer evenmin, maar internationale ervaring heeft hij wél. Als bondscoach van Kroatië zat hij op de bank tijdens het WK 2014. De nieuwe trainer van Bayern laat zijn spelers hard werken, is ernstig met zijn vak bezig, maar heeft ook aandacht voor de mens achter de voetballer, en kan met verscheidenheid om. Logisch, als je als Kroaat in Duitsland opgroeit in een multiculturele wijk in Berlijn. Bij Frankfurt, één grote toren van Babel, maakte hij van een bont gezelschap met 17 nationaliteiten een goed functionerend geheel. In twee jaar brengt hij de club van de kelder naar de subtop. Wanneer hij op 8 maart 2016 arriveert, staat de club met anderhalf been in tweede klasse. Via een testwedstrijd tegen FC Nürnberg verzekert Kovac het behoud. Het jaar daarop eindigt hij met een niet al te hoog aangeschreven team dat uitging van een prima organisatie mooi in de middenmoot. Toen de berichten over Bayern begin dit jaar begonnen door te sijpelen, stond Frankfurt vierde. Daarna ging het naar beneden, maar wie de prognoses voor het seizoen nog eens doorneemt, kan niet anders besluiten dan dat Kovac het net als een jaar voordien uitstekend heeft gedaan. Voetbalblad Kicker voorspelde een plaats bovenin de tweede helft van de rangschikking, wat op basis van de beschikbare financiële middelen een goed resultaat zou geweest zijn. Met een jaarbudget van 43 miljoen euro hoort de club op de financiële ladder thuis bij het laatste derde van de Bundesligaclubs. Hoe hij zich zal aanpassen aan een team mét vedetten dat bij voorkeur op de helft van de tegenstander voetbalt, zal moeten blijken. Van de teams die bovenaan kampten om een Europese plaats, had enkel Schalke nog minder balbezit dan Frankfurt. De tegenstander op eigen helft terugdringen, kon het niet. De trainer zweert bij een stevige organisatie, met snelle spelers die goed zijn in de omschakeling. Geen andere eersteklasser trekt in een wedstrijd zo veel sprints als Frankfurt, geen ploeg maakt meer fouten, pakt meer gele kaarten, of gaat meer duels aan. Kortom: met de beschikbare middelen heeft de trainer bij Frankfurt twee jaar véél beter gepresteerd dan verwacht, en vermoedelijk heeft hij bedacht dat dat straks geen derde keer lukt. Dat een plaats tussen acht en twaalf dan een tegenvaller heet, terwijl dat gewoon logisch zou zijn. Kovac, op basis van zijn kwaliteiten een soort Jupp Junior, heeft zich in een paar jaar ontwikkeld tot een goeie trainer, en moet zich nu aan de top bevestigen. Kevin-Prince Boateng, die hij bij Frankfurt terug aan de oppervlakte haalde, is lovend: 'Negentig procent van ons succes is Niko Kovac. Hij maakt elke speler beter.'