Terwijl de meeste ogen dinsdagavond gericht zijn op de A-ploeg die in het Koning Boudewijnstadion Nederland ontvangt, kijkt al wie bezig is met de toekomst van het Belgisch voetbal uit naar een duel in de vooravond in het Zweedse Kalmar. Om 18.30 start daar de wedstrijd tussen de nummers één en twee in kwalificatiegroep 6, de U21 van Zweden tegen hun leeftijdgenoten uit België. Wie wint, gaat naar het EK, de verliezer heeft nog play-offs als vangnet. Bij een gelijkspel zijn het de jonge Rode Duivels die hun tickets naar Italië mogen boeken.
...

Terwijl de meeste ogen dinsdagavond gericht zijn op de A-ploeg die in het Koning Boudewijnstadion Nederland ontvangt, kijkt al wie bezig is met de toekomst van het Belgisch voetbal uit naar een duel in de vooravond in het Zweedse Kalmar. Om 18.30 start daar de wedstrijd tussen de nummers één en twee in kwalificatiegroep 6, de U21 van Zweden tegen hun leeftijdgenoten uit België. Wie wint, gaat naar het EK, de verliezer heeft nog play-offs als vangnet. Bij een gelijkspel zijn het de jonge Rode Duivels die hun tickets naar Italië mogen boeken.Na negen van de tien wedstrijden staan de Belgen ongeslagen aan de leiding. Zeven matchen wonnen ze, twee keer werd het gelijk. Twee keer in een thuiswedstrijd, tegen Zweden en Turkije, derde in de tussenstand. Zweden legde een nagenoeg even perfect parcours af, tot het half september voor eigen volk struikelde tegen de Turken (0-1). Daardoor spelen zij straks met het mes op de keel.Siebe Schrijvers, aanvoerder van de beloften en voetballend bij Club Brugge, bleef er begin vorige week rustig onder. 'We beseffen allemaal dat dit een hele mooie kans om geschiedenis te schrijven. Ik denk dat de groep klaar is om alles te geven, uitgaande van de eigen sterkte. We zijn tot dusver ongeslagen, en willen dat ook graag blijven. Ons voordeel: het was een hele campagne lang zo goed als dezelfde groep, vanaf het begin hebben we het aangehaald, dat het EK halen met deze groep mogelijk is'Voor de jonge Duivels is een EK geen vanzelfsprekende zaak. De laatste keer dat het lukte was in 2007. Het is die generatie van toen die nu nog steeds bij de A-ploeg de plak zwaait. Schrijvers maakte ook nog het slot van de vorige campagne mee, met jongens als Engels, Tielemans, Praet, Musonda.. Veel talent, maar soms te weinig efficiëntie of wedstrijdmentaliteit. Is het verschil nu meer samenhang?Schrijvers: 'Ik denk het wel. We zijn echt een groep, hangen 's avonds op één kamer.. Dat heb ik bij de nationale ploeg zelden gezien, het is ook wel een van onze sterktes. Ik denk dat we dat ook bewezen in de moeilijke wedstrijden. De mentaliteit was top. Ik ga niet zeggen dat ze slecht was bij de vorige generatie, maar ze is wel anders.''Nu we het einde naderen, beseft iedereen wel hoe belangrijk dit is. Ik denk dat we een heel mooi parcours hebben afgelegd. Een keer hebben we wat geluk gehad, tegen Cyprus, met een winnende goal in de laatste minuut. Tegen Turkije werd het 0-0 en hadden we dan weer wat pech, die wedstrijd moeten we altijd winnen. In de match tegen Zweden hanteerden we twee systemen. Het ene lukte niet, het andere wel. In het ene hadden we wat geluk, wat ballen op de paal, bij het andere waren we de betere ploeg.'De groep is naar mekaar gegroeid, zegt de aanvoerder. Schrijvers: 'In het begin speelden we zeer goed de counter. We hebben enorm veel snelheid op de flanken en voorin én we hebben ook de spelers die de pas kunnen geven. Daar hebben we veel van kunnen profiteren. Veel goals gemaakt. Die kwaliteiten erkennen is belangrijk, ze gebruiken ook. Gaandeweg hebben we ook het spel leren maken. Onze laatste duels waren volwassen wedstrijden, die we heel snel beslisten door zelf te scoren en daarna door dominant voetbal te spelen.'Mocht het lukken dan is er volgende zomer de mogelijkheid om naar de Olympische Spelen te gaan. Ook daar slaagden de Rode Duivels in 2007 in. Schrijvers: 'Laat het ons wedstrijd per wedstrijd bekijken. Die in Zweden is nu de belangrijkste en als we ons plaatsen, zien we daar wel. We hebben heel veel kwaliteit, maar op een EK een halve finale halen is zeker niet makkelijk. Van het EK in 2007 herinner ik me niks, maar de Olympische Spelen van Peking, daar zit wel iets van in mijn hoofd. Als je dat kan meemaken, is dat geweldig.'