Toen we in 2008 een aantal buitenlandse analisten opbelden om hun mening te vragen over het Belgische voetbal, konden ze met moeite drie Belgische internationals opsommen. Maar ze waren er wel als de kippen bij om te zeggen dat België een grote voetbalnatie was met kleppers als Preud'homme, Scifo, Ceulemans en Gerets. Tien jaar geleden zat ons voetbal nog onder de radar, maar met onze 'gouden generatie' staan we terug in de spotlights. België is terug een gevreesde en gerespecteerde tegenstanders en staat bij de bookmakers zelfs genoteerd als een van de grote favorieten. Maar kunnen de Rode Duivels de écht grote landen een hak zetten?
...

Toen we in 2008 een aantal buitenlandse analisten opbelden om hun mening te vragen over het Belgische voetbal, konden ze met moeite drie Belgische internationals opsommen. Maar ze waren er wel als de kippen bij om te zeggen dat België een grote voetbalnatie was met kleppers als Preud'homme, Scifo, Ceulemans en Gerets. Tien jaar geleden zat ons voetbal nog onder de radar, maar met onze 'gouden generatie' staan we terug in de spotlights. België is terug een gevreesde en gerespecteerde tegenstanders en staat bij de bookmakers zelfs genoteerd als een van de grote favorieten. Maar kunnen de Rode Duivels de écht grote landen een hak zetten? ex-international voor Zwitserland van 1989 tot 2004 103 caps/21 doelpunten 'Een outsider zoals Zwitserland''Bij kleine landen zoals de onze volstaat het om het aantal spelers te tellen die in het buitenland spelen, om de kwaliteit van de ploeg in te schatten. Net als bij België ligt dat contingent bij Zwitserland hoog. Wellicht hebben jullie nog iets meer kwaliteit dan wij, zeker in het offensieve compartiment. Maar ik heb de indruk dat sommige Rode Duivels onder hun niveau spelen als ze het shirt van de nationale ploeg dragen. In mijn ogen blijft België dus een outsider en kan het geen favorietenrol claimen. Zwitserland trouwens ook niet. 'Als jullie gespaard blijven van blessures en de beste elf kunnen opstellen, dan is er echter veel mogelijk. Met de passing skills van Kevin De Bruyne, de snelheid van Dries Mertens en Eden Hazard voorin en de kracht van een Romelu Lukaku is de hoop gewettigd om iets moois te doen. Ik vraag mij af hoe Axel Witsel en Yannick Carrasco hun eerste maanden in China hebben verteerd. Nu zal het nog meevallen, zolang spelen ze daar nog niet, maar die situatie mag geen jaren aanslepen. Ik ben bijvoorbeeld een fan van een speler als Carrasco, die enorme individuele kwaliteiten bezit. Afwachten of zijn koffer groot genoeg is om heel de flank te doen. Of België het goed zal doen op het WK zal deels afhangen van de spelers op die positie.' - ex-international voor Duitsland tussen 1998 et 2008 - 69 caps/10 doelpunten 'Situaties Sané en Nainggolan zijn niet vergelijkbaar''Aangezien ik assistent-trainer ben van de U19 van Borussia Mönchengladbach zal het niemand verbazen dat ik helemaal ondersteboven ben van Thorgan Hazard. Samen met Kevin De Bruyne is hij wellicht de enige speler die ik tot Duitser had willen naturaliseren. ( lacht) Hij is uiteraard nog niet zo goed als zijn broer, maar hij is jonger en de snelheid waarmee hij elk jaar opnieuw vooruitgang boekt, is redelijk indrukwekkend. Ik vond het veelzeggend dat hij mopperde over het feit dat hij afgelopen seizoen máár tien keer had gescoord. Natuurlijk had hij meer doelpunten kunnen maken - ik vind hem soms te weinig killer voor doel. Maar hij speelt niet vooraan en hij weet op zijn leeftijd al tien keer te scoren. Dat belooft toch voor het vervolg van zijn carrière? 'Ik was vooral verwonderd dat Radja Nainggolan niet geselecteerd werd voor het WK. Zijn niet-selectie heeft mij meer met verstomming geslagen dan het feit dat Leroy Sané thuis moet thuis blijven. Die jongen heeft nog niets bewezen bij Die Mannschaft, terwijl Nainggolan wel al een en ander getoond heeft bij de Rode Duivels. De twee situaties zijn dus niet vergelijkbaar. We zullen Nainggolan missen mochten Duitsland en België elkaar in de kwartfinales treffen. ( lacht) In voetbal is alles mogelijk, maar ik zie België geen ploeg van het kaliber Duitsland uitschakelen. Toch niet in 2018. ' - ex-international voor Joegoslavië - ex-bondscoach van Ivoorkust (2008-2010), Algerije (2011-2014) en Japan (2015-2018) 'Spelers moeten te allen tijde de trainer respecteren''België is een mysterie. Het is een ploeg met buitengewone individuele capaciteiten, maar het won nog niets. En naar mijn gevoel toonden ze zelfs nog niets. Het is grappig om te zien dat jullie alle symptomen hebben van een topploeg, de polemieken en andere problemen inbegrepen. Alleen de resultaten blijven uit. Na België - Japan in november heb ik spelers openlijk de tactiek van de bondscoach horen bekritiseren. Dat zou niet mogen gebeuren. Je moet te allen tijde de trainer respecteren. Jammer, want kwalitatief gezien hebben jullie het beste van het beste. Kennelijk zit de sfeer rond de nationale ploeg niet helemaal goed. Om als groep tot het einde te kunnen meedraaien, is het van cruciaal belang dat er een vorm van onderlinge verstandhouding is tussen de spelers. Tussen de match tegen Algerije vier jaar geleden en de match tegen Japan een aantal maanden geleden heb ik weinig tot geen evolutie gezien. 'Elke keer ben ik erin geslaagd om met een ploeg, die op papier veel minder sterk is, België van de wijs te brengen. Twee keer hebben we hen bijna kunnen verrassen. Dat is kenmerkend voor een ploeg die naar naïviteit neigt. Ondanks alles is België een team dat ik graag aan het werk zie. Ze kunnen aanzienlijk beter dan hetgeen ze tot nu toe getoond hebben. Ik wens hen veel succes toe in Rusland en ik zal zeker voor hen duimen tijdens het WK.' - ex-international voor Zweden - 30 caps/6 doelpunten 'België is alles wat Zweden niet is''Ik vind het overweldigend dat alle posities dubbel bezet zijn. In 2014 dachten we dat België elf solide titularissen had en daarachter niets. Vandaag komen we tot de vaststelling dat het reservoir veel groter is dan wat we ons ooit hadden kunnen inbeelden. In Zweden wordt België logischerwijze gezien als een van de voornaamste kandidaat-winnaars. Net achter Duitsland en Brazilië welteverstaan. Ik weet wat mensen hier denken: als Radja Nainggolan niet eens bij de 23 zit, dan moet België wel een ongelooflijk goede ploeg hebben. Ik kan hen geen ongelijk geven want er is overal kwaliteit. Een op een is België een te duchten tegenstander, maar voetbal is meer dan de optelsom van individuele kwaliteiten. Zweden weet perfect hoe het dat soort ploegen moet aanpakken: door er een fysieke strijd van te maken. En laat dat net een van onze specialiteiten zijn. 'Het België van vandaag staat voor alles wat Zweden niet is. Zweden heeft een plan en houdt zich eraan. Het is herkenbaar en geordend. Bij België is het andersom. Ze stralen spontaniteit uit en dat maakt hen populair in Zweden. Niet het minst omdat mijn landgenoten enkel oog hebben voor de Premier League, de competitie die de Rode Duivels als ijkpunt hebben genomen om zich te ontwikkelen. Ik hoop dat hun ervaring hen zal toelaten om een kaap te ronden in Rusland.' - ex-international voor Senegal - 8 caps 'In Dakar zie je overal shirts van Hazard en De Bruyne''België is een zwaargewicht. De hele wereld heeft jullie ontdekt in 2014, maar deze keer zal iedereen jullie opwachten. Je hoeft maar in de straten van Dakar te wandelen om te beseffen wat de Rode Duivels teweeggebracht hebben. Overal in het straatbeeld zie je shirts van Hazard en De Bruyne. Het is een ware epidemie. Toen ik klein was, zag ik nu en dan iemand met een shirt van Enzo Scifo rondlopen. Niet omdat hij voor België speelde, wel omdat hij in de Ligue 1 voetbalde, de meest gevolgde competitie in Senegal. Ik merk dat de mensen meer en meer gefascineerd zijn door de Belgische nationale ploeg. 'Senegal is er dit jaar bij op het WK en daarom begint iedereen interesse te tonen in alles wat met het tornooi te maken heeft. We weten zelfs dat Kompany geblesseerd is. Ik hoop dat hij helemaal hersteld zal zijn van zijn blessure mochten we het in de achtste finales tegen elkaar opnemen. ( lacht) Zeg nu zelf, België-Senegal is toch een schitterende affiche? Volgens mij zou het zelfs een première zijn.' - ex-trainer van Lorient, Rennes en Algerije, trainer van Al-Gharrafa in Qatar 'In Frankrijk en België potten we ons talent op en dat is het''Ik kan mij niet van de indruk ontdoen dat wij in Frankrijk in grote lijnen ontgoocheld zijn over de Rode Duivels. België werd bij ons aangeprezen als een uitzonderlijke ploeg, maar dat hebben we voorlopig nog niet bevestigd gezien. Wat we van België zagen in de oefenmatch tegen Frankrijk in juni 2015 beviel ons, maar sindsdien is het team tot stilstand gekomen. België beheerst vaak de debatten tijdens de wedstrijden, maar het kan zijn meesterschap niet omzetten in resultaten. Het gaat alle kanten uit, technisch is het mooi om te zien, maar soms valt het gebrek aan creativiteit op het middenveld op. Ik maak de vergelijking met Frankrijk en ik denk niet dat wij meer talent hebben dan België. De complementariteit bij ons is wel groter en we hebben een leuke homogeniteit in onze kern van 23 spelers. Dat is een niet te onderschatten troef in een tornooi dat meerdere weken duurt. 'Het doel van elke bondscoach is de ploeg een identiteit te geven. Maar behalve Spanje, Duitsland en neem Zwitserland er ook maar bij, is er geen enkel land dat kan bogen op een echt beleid. Dan bedoel ik iets concreets. In Frankrijk en België potten we ons talent enkel op en dat is het. Verder gebeurt er niets mee. We zijn er nog niet toe gekomen om een collectief te creëren. Dat onderscheidt ons op dit moment van de wereldtop.'