Christian Benteke opent de voordeur van zijn imposante woonst in het zuidwesten van Londen, niet ver van Wimbledon, waar hij iets meer dan een jaar geleden is komen wonen. Op dat moment ontmoetten we hem terwijl hij in topvorm verkeerde. De aanvaller van de Eagles schoot ze toen met de ogen dicht binnen. Dit seizoen gaat het moeizamer, want Crystal Palace vecht al sinds de eerste speeldag van de competitie tegen de degradatie. Een situatie die natuurlijk invloed heeft op de statistieken van Big Ben.
...

Christian Benteke opent de voordeur van zijn imposante woonst in het zuidwesten van Londen, niet ver van Wimbledon, waar hij iets meer dan een jaar geleden is komen wonen. Op dat moment ontmoetten we hem terwijl hij in topvorm verkeerde. De aanvaller van de Eagles schoot ze toen met de ogen dicht binnen. Dit seizoen gaat het moeizamer, want Crystal Palace vecht al sinds de eerste speeldag van de competitie tegen de degradatie. Een situatie die natuurlijk invloed heeft op de statistieken van Big Ben. Een maand voor we hem opnieuw spraken, kreeg Benteke te horen dat hij niet was opgeroepen voor de Rode Duivels tegen Saudi-Arabië. Het was, afgezien van afwezigheden door blessures, de eerste keer in zes jaar dat hij er niet bij was. Niettemin blijft hij zoals steeds sereen en waardig. 'Ik heb al andere dingen meegemaakt in mijn carrière.' Een gesprek. Wat is jouw analyse van dit moeilijke seizoen? Christian Benteke: 'Die is niet alleen negatief, ook al is dit mijn minst productieve seizoen sinds ik in 2012 in Engeland aankwam. Zes jaar lang had ik een mooi doelpuntengemiddelde. Dit seizoen is mentaal lastiger omdat ik minder scoor, maar ik ben niet ontevreden over mijn spelniveau. Sinds het begin van de competitie zijn we in de problemen gekomen en op een degradatieplaats beland. We maakten een trainerswissel mee ( Frank de Boer werd vervangen door Roy Hodgson, nvdr), dat wil zeggen dat we te maken kregen met een nieuwe spelfilosofie. Op den duur kwamen we in een situatie dat we absoluut punten moesten pakken, ongeacht wie er scoorde en zonder een bepaalde speler meer in schietpositie te brengen. Dat was anders dan vorig seizoen, toen we de kwaliteiten benutten van onze vleugelspelers, die mij voorzetten gaven. Soms kreeg ik maar één kans in een wedstrijd en scoorde ik, terwijl ik dit seizoen meer in het spel betrokken word en meer inspanningen lever maar er minder voor beloond word. Ik zeg niet dat het de fout is van de anderen, ik ben zelf ook wat onhandiger soms en miste wat helderheid van geest en ook wat geluk. Maar het is alles bijeen.' Heb je het daar moeilijk mee? Benteke: 'Ja. Dat frustreert me, want ik doe wel moeite. Ik denk na over mijn positiespel, mijn aanspeelbaarheid. Maar voor het ogenblik pluk ik daar persoonlijk niet de vruchten van. Ik merk wel dat het wat oplevert voor de ploeg: mijn maats voelen zich beter, ik creëer mee de kansen, maar dat laat zich niet zien in mijn statistieken. Ik verdedig meer en help de middenvelders, dus kom ik minder in de zone van de waarheid, waar ik zou moeten zijn. Ik heb een andere rol dan ik gewend ben. Dat komt volgens mij door de omstandigheden.' Het mooiste voorbeeld van wat je daar beschrijft, is de wedstrijd tegen Liverpool, waarin je twee kansen mist terwijl je heel aanwezig bent in het spel. Benteke: 'Dat is wat me het meest frustreert. In veel matchen heb ik goed gespeeld, maar stond ik uiteindelijk niet op het scorebord. Idem tegen United. Ik speel een goeie wedstrijd, ik geef een assist, maar David De Gea redt mijn kopbal. Was die erin gegaan, dan zouden ze gezegd hebben dat ik een geweldige match had gespeeld. 'Neem nu Mohamed Salah - en dat is natuurlijk geen kritiek omdat hij samen met Kevin De Bruyne de beste speler van deze competitie is - maar tegen ons was die onzichtbaar gedurende bijna heel de wedstrijd, maar hij scoorde wel. Dat is het leven van een aanvaller, je hebt altijd wel een moeilijke periode, maar bij mij duurt ze nu wel al lang...' Heb je de indruk dat het lot je ongunstig gezind is? Benteke: 'Soms mis ik wat geluk, zoals tegen Manchester; soms ben ik wat onhandig, zoals tegen Liverpool. Gezien ik me minder vaak in een scoringspositie bevind, heb ik de neiging om te forceren, om het te goed te willen doen, en dan verkramp ik. Vorig seizoen ging alles vanzelf, ik rondde acties af die soms van nergens kwamen.' Raakt de kritiek in de media of op de sociaalnetwerksites je? Benteke: 'Om eerlijk te zijn: ik kom niet op die sites. Wel toen ik jonger was. Nu weet ik wel of ik goed of slecht was. Voor velen is het simpel: een goeie match staat voor een aanvaller gelijk aan scoren. dat is frustrerend, zeker wanneer de trainer blijft herhalen dat hij tevreden is over mij en mijn werk. 'Je brengt de verdedigers van de tegenstander in de problemen, je wint duels...' Maar dan antwoord ik: 'Coach, ik word afgerekend op mijn goals.' Want in de hoofden van de mensen zijn het de doelpunten die tellen.' Vorig jaar rond deze tijd was je nog speler van de maand in de Premier League. Hoe verklaar je dat verschil in rendement? Benteke: 'Zoals ik al zei: een samenloop van omstandigheden. Ik kijk naar de statistieken van de andere aanvallers, hun aantal gelopen kilometers bijvoorbeeld. Ik stel me de vraag: wat doe ik fout? Wat zou ik kunnen verbeteren?' Denk je vandaag dat je een verkeerde keuze gemaakt hebt door voor Palace te tekenen? Benteke: 'Neen, zeker niet. Vorig seizoen scoorde ik geregeld en zei men dat ik mezelf opnieuw gelanceerd had na mijn jaar in Liverpool.' Hoe ga je om met de druk die momenteel op je schouders rust? Benteke: 'Op de avond zelf ben ik geïrriteerd, omdat ik niets aan de feiten heb kunnen veranderen. Ik denk dan bij mezelf dat ik dit of dat had moeten doen. Nadien gaat het over, doemdenken helpt toch niet. Ik neem de zaken filosofisch op.' Toen je dit seizoen tegen Leicester voor het eerst scoorde, dacht je toen dat je eindelijk vertrokken was? Benteke: 'Ja, zeker omdat ik me helemaal in mijn sas voelde in die match. Maar vaak kwam die beloning er niet. Dat is soms mijn schuld, dat ontken ik niet, maar soms word ik ook weinig aangespeeld. In de zone van de waarheid mis ik soms ook wat vertrouwen, ik denk te veel na. Misschien speel ik niet bevrijd genoeg...' Hoe ging je om met je niet-selectie voor de wedstrijd tegen Saudi-Arabië? Benteke: 'Ik ben geen kind, dus ik wist wel dat de kansen fiftyfifty zouden zijn. Ik weet dat de enige reden waarom ik niet geselecteerd ben, is dat ik niet scoor en niet dat ik slechte wedstrijden speel. Maar als ik dan kijk wie er op mijn plaats speelt, dan vind ik dat die ook niet in hun beste vorm verkeren en dat ik er dus bij had moeten zijn. 'Het feit dat ik er niet bij was, had tegelijk iets negatiefs en iets positiefs. Negatief omdat ik de groep niet terugzag, ook al was het maar voor één match. Positief omdat ik in mijn club kon blijven en daar werken terwijl ik wist waarom ik niet geselecteerd was. En zo kon ik eraan werken om er in de toekomst weer opnieuw bij te zijn.' Roberto Martínez heeft je dus gebeld? Benteke: 'Ja, ik heb met hem gesproken. Hij belde me op de dag dat hij de selectie bekendmaakte. We hebben gepraat rond 18 uur op de dag van onze match tegen Huddersfield. Hij legde me uit wat hij van plan was en wat hij dacht over mijn situatie. Ik zei het: ik ben geen kind meer, ik weet hoe het werkt. Een aanvaller die scoort, moet hij erbij nemen.' Waren de opmerking van Martínez geruststellend? Benteke: 'Ik vond het mooi van Martínez dat hij me belde. Of de verklaring van de coach nu terecht is of niet, dat doet er niet toe. Ik apprecieer zijn gebaar. Hij vertelde me wat hij verwachtte, welke kant hij op wil met deze selectie. Ik heb dat ook al gedacht: er zijn spelers uit vorm, anderen die niet spelen. Maar ik wil daar geen polemiek over beginnen, dat is mijn stijl niet.' In 2014 moest jij de spits nummer één worden van de Rode Duivels op het WK in Brazilië, tot een blessure die droom aan diggelen sloeg. We nemen aan dat je voornaamste doel bij het begin van dit seizoen een revanche op dat lot was? Benteke: 'Ja, natuurlijk. Als ik het WK nu zou missen, zou dat pijn doen, maar ik zou me eroverheen zetten. Voor mijn naasten, mijn familie, mijn neven, zou dat anders zijn. Het is ook hún droom. Voetbal is geen individuele sport waar ik er alleen voor sta. Naarmate de tijd verstrijkt ga ik die druk meer voelen, want ze willen dat het opnieuw gaat lopen voor mij, dat ik erbij ben, dat ze me samen met de anderen op tv kunnen zien. Ik ben alleszins meer gemotiveerd dan ooit. Ik geef de droom nog niet op.' Die druk van je entourage, stoort die je niet? Benteke: 'Het is positieve druk, ze wensen het beste voor mij. Het is ook niet zo dat ik de zaak probeer te relativeren. Ik weet dat ik droevig zou zijn en aangedaan, want op een WK wil je erbij zijn, zeker met zo'n generatie, die misschien haar laatste grote toernooi samen speelt. Dat wil je natuurlijk met hen delen. Maar als het niet zo is, ga ik daar ook niet om huilen. Zo ben ik, ik ben een fiere persoon. Op dit moment wil ik de competitie in schoonheid beëindigen en me dan bij mijn nationale ploeg voegen.' Waar komt die fierheid vandaan? Benteke: 'Van mijn opvoeding. Ik heb er al vrienden door verloren of sommige zaken door gemist. Ik ben niet hoogmoedig, maar wel trots. Ik zal het nooit aan de buitenwereld tonen als het niet goed gaat met mij. Ik toon dat aan mijn vrouw, aan mijn ouders, mijn makelaar... Maar zeker niet aan anderen. Ik vind dat een man zijn problemen en beproevingen moet aanpakken en niet klagen over zijn lot. En hij moet vooral de gevolgen aanvaarden.' Het geloof lijkt heel belangrijk voor jou in wat je doet. Benteke: 'Nadat ik door blessures het WK gemist had, tekende ik meteen bij Liverpool. Ik zeg niet dat ik dit keer bij Real zal tekenen ( lacht), maar ik denk dat er altijd wel een geluk bij een ongeluk is.' Heb je het gevoel dat je carrière totaal zou kunnen veranderen? Benteke: 'Ik sprak er onlangs nog over met Mamadou Sakho ( zijn ploegmaat bij Crystal Palace, nvdr). We hadden het over Manchester City en hun twee nederlagen naeen, tegen Liverpool en United. Hoewel ze een bijna perfect seizoen gespeeld hebben, had men de indruk dat alles wat ze een jaar lang hadden opgebouwd, kapot was. Voetbal is de mooiste sport, want alles kan in geen tijd veranderen.' Heb je van geen enkele carrièrekeuze spijt? Benteke: 'Ik heb al mijn beslissingen weloverwogen genomen. Geen spijt dus.' Ben je trots op wat je tot nu toe gerealiseerd hebt? Benteke: 'Alles wat me overkomt, is alleen maar bonus. Ik zal nooit in de soep spuwen. Gezien waar ik vandaan kom, heb ik al heel wat gerealiseerd. Ik weet dat ik nooit de carrière van Cristiano Ronaldo zou kunnen hebben. Dat vraag ik ook niet, gewoon wat erkenning.' Niemand in je omgeving had gedacht dat je het sportief zo ver zou schoppen. Benteke: 'Ik ben me wel bewust van wat me overkomt, maar echt realiseren doe ik het nog niet. Pas aan het einde van mijn carrière zal ik in de achteruitkijkspiegel kunnen kijken en zeggen: ja, dat heb ik toch maar mooi gedaan.' Doet het je nog wat om op de grasmat van bijvoorbeeld Old Trafford te staan? Benteke: 'Ik sta daar niet echt bij stil. Je leeft in het moment en je hebt niet altijd een besef van alles daaromheen. Ik kijk nooit naar wat ik gepresteerd heb, naar de goals die ik gemaakt heb. Misschien doe ik dat later wel, maar nu niet.' Je hebt nooit in de spotlights willen staan, of in de kranten. Denk je dat dat een negatief effect zou kunnen hebben? Benteke: 'Imago is tegenwoordig heel belangrijk geworden, zeker met de ontwikkeling van de sociale media. En dus is het belangrijk om dat imago te verzorgen. Maar om te zeggen dat zoiets effect heeft op een selectie, dat denk ik niet.' Wat zou je als de rode draad in je carrière bestempelen? Benteke: 'Je staat er samen voor in goede en kwade dagen. Er zit één zin in mijn hoofd die me overal volgt: nederigheid gaat voor de roem.'