Over een week kennen we alle mogelijke tegenstanders van de Rode Duivels in de groepsfase van het WK 2018. Het wordt vooral uitkijken of Marc Wilmots met Ivoorkust Rusland haalt en in de Europese play-offs naar Italië. Een Wereldbeker zonder de Squadra Azzurra lijkt bijna ondenkbaar. Italië schreef zich niet in voor het WK van 1930 in Uruguay en kon zich niet plaatsen voor de eindronde van het WK 1958 in Zweden, maar was voor het overige altijd aanwezig.
...

Over een week kennen we alle mogelijke tegenstanders van de Rode Duivels in de groepsfase van het WK 2018. Het wordt vooral uitkijken of Marc Wilmots met Ivoorkust Rusland haalt en in de Europese play-offs naar Italië. Een Wereldbeker zonder de Squadra Azzurra lijkt bijna ondenkbaar. Italië schreef zich niet in voor het WK van 1930 in Uruguay en kon zich niet plaatsen voor de eindronde van het WK 1958 in Zweden, maar was voor het overige altijd aanwezig. Het zou overigens niet de eerste keer zijn dat de Italianen zich via barragewedstrijden moeten plaatsen. Het gebeurde ook al in de aanloop naar het WK van 1998, de eerste keer dat de UEFA play-offs organiseerde om de vier laatste Europese deelnemingsbewijzen toe te kennen. De Azzurri gingen toen ten koste van Rusland naar Frankrijk. Dit keer is Zweden het laatste obstakel op weg naar Moskou. Niet alleen Italië is geen debutant in de play-offs. Kroatië moest eind 1997 langs Oekraïne om via de nooduitgang Frankrijk te halen en werd desondanks derde op het WK. Het team van bondsvoorzitter Davor Suker, een van de uitblinkers van 1998, moet dit keer Griekenland - de nummer twee uit de Belgische groep - opzij duwen. Ook Ierland is weer veroordeeld tot de play-offs. Twintig jaar terug beten de Ieren de tanden stuk op de Rode Duivels, met dank aan een briljante Luc Nilis. De Ieren proberen het volgende week opnieuw, tegen Denemarken. Er staat voor de ploeg van Martin O'Neill heel wat prestige op het spel, want Noord-Ierland kan - voor het eerst sinds Mexico '86 - ten koste van Zwitserland het WK halen. De Noord-Ieren hebben de komende dagen hun talisman terug. Ze kunnen weer een 'poppy' op het shirt dragen ter gelegenheid van 11 november, Wapenstilstand. De FIFA legde vier Britse voetbalbonden (Engeland, Schotland, Wales en Noord-Ierland) een jaar geleden nog flinke boetes op omdat ze een armband met een klaproos op droegen. Politieke symbolen zijn immers verboden in de stadions. Niet alleen de 'poppies' op de uitrusting van de spelers vielen toen niet in goede aarde bij de voetbalbobo's, maar ook de rode bloem die de supporters op hun trui of vest droegen, de minuut stilte die werd gehouden en The Last Post die werd geblazen waren uit den boze. In 2011 had Sepp Blatter, na een tussenkomst van toenmalig Brits premier David Cameron en prins William, nochtans groen licht gegeven voor de papaver en de ceremonies. Gianni Infantino, de nieuwe FIFA-voorzitter, wilde echter katholieker zijn dan de paus en opteerde voor de letter van het reglement: 'Alleen sport is toegestaan op en rond het veld, niets anders.' Theresa May, de opvolgster van Cameron, was in alle staten. 'Uitermate stuitend', brieste ze. 'In plaats van ons de les te lezen, zou de FIFA beter het eigen huis opkuisen. Onze voetballers willen respect tonen voor hen die hun leven gaven voor onze veiligheid en vrijheid. Als dat al niet meer kan!' De klaprozen die dagelijks door de Menenpoort in Ieper vallen, zijn voor velen het embleem voor de afwijzing van oorlog en militarisme. Zij die leden onder het Britse imperialisme zien er vaak echter een agressief symbool in en een link naar de soldaten die in naam van de Queen vandaag nog in Afghanistan en Irak aan de slag zijn. De Britse voetbalbonden gingen in beroep tegen de sancties van de Wereldvoetbalbond, die met de handen in het haar zat. De FIFA begreep finaal dat het verbieden van een bloem in een voetbalstadion ronduit belachelijk is, maar vreesde dat met 'poppies' instemmen het onmogelijk zou maken voortaan politieke boodschappen te bannen. In Zürich werd een compromis bedacht. Van nu af is het toegestaan belangrijke nationale of internationale gebeurtenissen te herdenken voor en tijdens een interland. Op voorwaarde dat de tegenpartij en de organisatoren van de match hun goedkeuring geven. Duitsland, dat niet toevallig op 11 november vriendschappelijk voetbalt, liet als eerste weten geen bezwaren te hebben tegen 'poppies' op Wembley. De klaproosoorlog is daarmee wellicht definitief voorbij.