Nog een 'geluk' dat Arsenal en Chelsea zondag hun wedstrijd wonnen, of het Londense voetbal stond helemaal op zijn kop. Geen van de grote Londense drie stond zaterdagavond immers het hoogst geklasseerd in de Premier League. Evenmin het nummer vier qua publieke belangstelling: sinds de verhuis naar het nieuwe stadion speelt West Ham, vorig seizoen tiende, zijn thuiswedstrijden ook voor een kleine 60.000 mensen. Dan verzamel je snel wel wat budget. Maar neen, zaterdagavond was de best geplaatste Londense ploeg Crystal Palace.
...

Nog een 'geluk' dat Arsenal en Chelsea zondag hun wedstrijd wonnen, of het Londense voetbal stond helemaal op zijn kop. Geen van de grote Londense drie stond zaterdagavond immers het hoogst geklasseerd in de Premier League. Evenmin het nummer vier qua publieke belangstelling: sinds de verhuis naar het nieuwe stadion speelt West Ham, vorig seizoen tiende, zijn thuiswedstrijden ook voor een kleine 60.000 mensen. Dan verzamel je snel wel wat budget. Maar neen, zaterdagavond was de best geplaatste Londense ploeg Crystal Palace.Crystal Palace?!De voorbije seizoenen respectievelijk 12e, 11e en 14e in de eindstand. Zaterdagavond plots vierde, een dag later, na de winst van Arsenal en Chelsea, zesde. Met evenveel punten als Leicester City, en twee meer dan Burnley, andere verrassende namen in de top acht. Net in de top tien: Tottenham. Net niet in de top tien: Manchester United. Op een degradatieplaats: Everton, de voorbije drie seizoenen altijd in de top acht in mei.De waarde van Crystal PalaceMaken we een aardverschuiving mee in de Premier League, waar de voorbije drie seizoenen niemand de kloof met de top zes kon dichten?Ja en neen.Neen, omdat het nog veel te vroeg is. De Premier League startte relatief laat dit seizoen én er kropen al twee voetballoze weekends tussen, vanwege de EK-kwalificaties. Ze zitten er nog maar aan speeldag 8 van de 38. Een hele reeks ploegen trof amper toppers. Leicester City, vorig seizoen negende, speelde dit seizoen al wél tegen de groten - Chelsea, Liverpool, Man. United én Tottenham - maar Burnley bijvoorbeeld ontmoette alleen Liverpool en Arsenal (0 op 6), terwijl Crystal Palace ook nog maar botste op Manchester United en Tottenham (3 op 6). Na de interlandbreak zullen we snel duidelijkheid krijgen over de échte waarde van Palace, want achtereenvolgens moet het tegen Manchester City, Arsenal, Leicester City, Chelsea en Liverpool. Staan ze daarna nog bij de best geplaatste teams van Londen, dan kan je spreken van een verschuiving in de krachtsverhoudingen. Maar dat valt te betwijfelen.Kandidaten voor de titelVoor definitieve conclusies is het wachten tot half december, als de heenronde voorbij is. Dan zal blijken of de jeugd waar Chelsea voor moest kiezen na het transferverbod het heeft kunnen houden, in de strijd op een hele reeks fronten. Champions League én Premier League. Dan zal ook blijken of de dip van Tottenham definitief is, tien goals slikken in de voorbije twee wedstrijden nopen de ploeg tot het herschikken van het defensieve evenwicht. Dan zal ook blijken of Manchester United zich heeft verkeken op de waarde van de eigen jeugd, het project waar Solskjaer mee bezig is. Stadsgenoot City heeft een ruime kern, maar kan De Bruyne blijkbaar moeilijk missen: hij begon op de bank tegen Norwich en ze verloren. Hij keek geblesseerd toe vanuit de tribune tegen Wolverhampton en ze verloren. Allicht toeval, want City is meer dan De Bruyne. Maar ook weer géén toeval, De Bruyne weet als geen ander openingen te vinden.Mogen er dan geen voorlopige conclusies worden getrokken? O, jawel. City is momenteel wat aan het underperformen, maar Liverpool stoomt keihard door. Voorlopig nog het maximum, vorig seizoen 97 punten, het zijn betere gemiddelden dan de twee seizoenen daarvoor (75 en 76 punten). Zij blijven in onze ogen de kandidaten voor de titel.Blijvertje LeicesterDe rest zag de voorbije jaren zijn puntenaantal al afkalven. Tottenham in drie jaar van 86 naar 77 tot 71 vorig jaar. Manchester United is grilliger: 69-81-66 de voorbije drie jaren. Arsenal? 75-63-70. Chelsea: 93-70-72.Als je dat dan afzet tegen de plaatsen zeven tot negen, kom je tot een opvallende conclusie. In 2017 haalde de zevende (Everton) 61 punten en de achtste (Southampton en Bournemouth) 46 punten in de eindstand. In 2018 was Burnley zevende met 54 punten en Everton achtste met 49, voor Leicester City (47). En vorig seizoen waren de Wolves the best of the rest met 57 punten, voor Everton (54), Leicester City (52) en West Ham (ook 52).Met andere woorden: de rich six worden iets minder rijk (aan punten dan wel), terwijl de middle class het globaal gezien iets beter doet en de kloof lijkt te kunnen verkleinen. In mei 2017 was het verschil tussen plaats zes en acht 23 punten. In mei 2018 14. In mei 2019 12.Uitschieter daarbij de Wolves, die vorig seizoen 16 op 36 haalden tegen de top zes en als zevende op 'amper' 9 punten van United finishten. Leicester City won vorig seizoen zelfs in minder dan veertien dagen van Manchester City, Chelsea én West Ham.Voorlopige conclusie: Leicester City doet het dit jaar opnieuw uitstekend, zij lijken een blijvertje. En de Wolves moeten na een slechte start in staat zijn terug te krabbelen om in de bovenste helft van de tabel te blijven.Verschuiving?Is er een verschuiving? Ja, de top zes wordt steeds meer het vuur aan de schenen gelegd. Reden: iedereen heeft geld om te scouten en goeie spelers te kopen. Sommigen, zoals Leicester City, zullen blijven verplicht worden de besten te verkopen (Mahrez, Maguire) maar lijken organisatorisch in staat dat extra inkomen naast het televisiegeld goed te investeren. De middle class heeft ook goeie trainers, soms buitenlandse (Manuel Pellegrini bij West Ham, Nuno Espirito Santo bij de Wolves), soms Engelse (Graham Potter bij Brighton & Hove of Sean Dyche bij Burnley).Ze kunnen overal de beste spelers weghalen, althans overal behalve bij de eigen top, en aan wedstrijdstrategieën werken. Verdedigen als het moet tegen de groten, aanvallen als het kan tegen de andere middenklassers en spelen op balbezit en domineren tegen de zwakkeren. Daarvoor is hun kern inmiddels ruim genoeg.Tijdelijk kan dat tot verschuivingen in de stand leiden, merken we nu. Of de waardeverhoudingen op het einde anders gaan liggen, zal pas in mei duidelijk worden.