Toen Sport/Voetbalmagazine een paar weken geleden Dries Mertens interviewde zei die over Maurizio Sarri, zijn ex-coach bij Napoli: 'Ik werd echt gek van die mens en ik heb mij vaak kwaad gemaakt. Er waren momenten dat ik met hem op de vuist wilde gaan.'

Cristiano Ronaldo weet nu ongetwijfeld wat Mertens bedoelt. Nadat CR7 tegen AC Milan al na 55 minuten naar de kant werd gehaald, wist hij zich met zijn woede geen blijf. Sarri verklaarde achteraf dat de Portugees kampte met fysieke kwaaltjes en dat hij hem dus uit voorzorg wisselde.

De eigenzinnige coach heeft geen moeite om knopen door te hakken, wat ook de naam is van de speler. Dat was ook vorig seizoen al zo bij Chelsea. Zo haalde hij Een Hazard in elf matchen voortijdig naar de kant. In nog twaalf andere wedstrijden liet hij hem zelfs op de bank beginnen.

Een en ander doet een beetje denken aan de aanpak van Zinédine Zidane in zijn eerste volledige seizoen als trainer van Real Madrid. Waar zijn voorgangers niet durfden te raken aan Cristiano en hem elke wedstrijd opstelden, overtuigde Zizou CR7 om af en toe wat rust in acht te nemen.

Het argument was eenvoudig: zo kon hij pieken naar het einde van het seizoen, wanneer het moneytime was in de Champions League. En dat gebeurde dan ook.

Connectie met Karim

Dit seizoen is Zidane voorlopig verplicht om Eden Hazard, de grootste aanwinst, zo veel mogelijk op te stellen. De redenen: hij heeft zélf gehamerd op zijn komst en hij lag de eerste weken onder vuur.

De Spaanse pers aarzelde niet om de topaankoop door de gehaktmolen te draaien. Hazard presteerde ook ondermaats en krampachtig. Af en toe liet hij wel flitsen zien, zoals zijn doelpunt tegen Granada, maar het was te weinig. De grijns die hij doorgaans etaleert bij de nationale ploeg, veranderde in Madrid in een grimas.

Maar in de laatste competitiewedstrijd tegen Eibar, de twaalfde van het seizoen al, zag Spanje eindelijk de échte Hazard. In de eerste helft, waarschijnlijk de beste 45 minuten die Real Madrid dit seizoen al liet zien, was hij met zijn dribbels en acties een gesel voor de Baskische verdediging. Gevolg: na 30 minuten stond het al 0-3.

Twee titels

'Eden is Hazard geworden', kopte Marca. Eén ding is duidelijk: Hazard is, net als het team, aan het groeien. Zijn connectie met aanvalsleider Karim Benzema wordt ook steeds beter.

En dat in een seizoen waarin het bij Barça blijft rommelen achter de schermen en waarin Atlético nog op zoek is naar een nieuwe versie van zichzelf.

Mét Cristiano Ronaldo in de rangen speelde Real maar twee keer kampioen. Dat is toch al één CR7-statistiek die Eden Hazard kan overtreffen...

(Steve Van Herpe)