Vorig jaar waren ze nog met twee in dit stadium van de competitie: Rostov en Krasnodar. En drie jaar geleden bereikten ze ook met twee de achtste finales, Zenit en Dinamo Moskou. Maar dit keer zijn de nog resterende Russische ploegen in de EL met drie, net als in 2011 en 2013. Vier maanden voor het WK in eigen land een opsteker, een teken ook dat er goed is doorgetraind en voorbereid,...

Vorig jaar waren ze nog met twee in dit stadium van de competitie: Rostov en Krasnodar. En drie jaar geleden bereikten ze ook met twee de achtste finales, Zenit en Dinamo Moskou. Maar dit keer zijn de nog resterende Russische ploegen in de EL met drie, net als in 2011 en 2013. Vier maanden voor het WK in eigen land een opsteker, een teken ook dat er goed is doorgetraind en voorbereid, tijdens de lange winterstop, van 11 december tot begin maart. Het Russische clubvoetbal zit in de lift, want het zijn niet de ploegen uit de provincie, zoals vorig seizoen, maar de teams uit de hoofdstad die Europees overleven, weliswaar in de Europa League. Lokomotiv schakelde Nice uit, Zenit Celtic. Met ook nog het Oekraïense Kiev en het Tsjechische Plzen in de strijd zijn er nog vijf vertegenwoordigers uit Oost-Europa bij de beste zestien in de EL. Ook in 2013 was dat het geval. Andere jaren was hun inbreng veel beperkter: in de vorige acht edities van de Europa League waren ze in dit stadium twee keer met slechts één ploeg vertegenwoordigd en de voorbije twee seizoenen telkens met twee ploegen. Van de drie Russische teams wordt het meest verwacht van Lokomotiv Moskou. De autoritaire leider in de Russische competitie lootte een mooie affiche tegen Atlético Madrid. Tegen Nice bleek de defensieve kwetsbaarheid van de ploeg, de kracht ligt vooral in het offensieve. Ari, een Braziliaan geleend van Krasnodar, is de diepe werkende spits, Jefferson Farfán in de competitie de meest scorende. De lijnen worden uitgezet door Manuel Fernandes (opgeleid bij Benfica, maar al vier jaar in Rusland), geassisteerd door Ruslands befaamde voetbaltweeling: de broers Aleksej en AntonMirantsjoek, beiden 22 en rechtsvoetig. Opgeleid bij Spartak, maar daar doorgestuurd. Lokomotiv pikte ze op. Aleksej, al veertien keer international, staat het verst, Anton drong pas recent door tot de A-ploeg. Maar wellicht zien we hen beiden terug op het WK.