Wanneer je de statistiekenlijstjes van de Primera División erbij haalt, zie je gewoontegetrouw weer één naam bovenaan verschijnen, die van Lionel Messi (31). Doelpunten, assists, schoten op doel: de Argentijn verbaast de wereld nu al seizoenenlang met zijn spel. Gesprek met de man die zichzelf elk jaar weer overtreft.
...

Wanneer je de statistiekenlijstjes van de Primera División erbij haalt, zie je gewoontegetrouw weer één naam bovenaan verschijnen, die van Lionel Messi (31). Doelpunten, assists, schoten op doel: de Argentijn verbaast de wereld nu al seizoenenlang met zijn spel. Gesprek met de man die zichzelf elk jaar weer overtreft. Je hebt net je vijfde Europese Gouden Schoen gewonnen, als Europees topschutter van 2017/18. Word je nooit moe van al die prijzen? Lionel Messi: 'Het is een mooie prijs omdat het een erkenning is voor iedereen. Het is een trofee voor de groep. Net zoals de Trofeo Zamora voor beste keeper ook een prijs is voor de hele ploeg. Maar ik ben blij dat ik opnieuw gewonnen heb.' Vijf Gouden Schoenen, vijf Gouden Ballen, nu nog de vijfde keer winst in de Champions League? Messi: 'Dat zou goed zijn. Zoals we in het begin van het seizoen zeiden, is de Champions Leagues speciaal en zouden we die graag nog eens winnen.' Dit seizoen heeft de ploeg al spectaculaire wedstrijden afgewerkt in de Champions League. Is er echt een speciale motivatie voor die competitie? Messi: 'Elk jaar zijn we gemotiveerd om de Champions League te winnen. Het is uniek, speciaal, de mooiste competitie om op clubniveau te spelen.' De groepsfase van de Champions League zit erop. Welke ploeg heeft je het meest kunnen bekoren: Juventus, Manchester City, PSG? Messi: 'PSG heb ik nog niet bezig gezien, omdat we op dezelfde dag speelden. Ik volg de ploeg wel in de Franse competitie, maar dat is toch iets anders. Juventus is een heel sterke ploeg, zeker na de komst van Cristiano. Het is een grote kandidaat op eindwinst. City is een heel opmerkelijke ploeg die goed voetbalt en met veel kwaliteitsvolle spelers. Bayern heeft zich ook terug opgericht. Het is heel moeilijk om er eentje uit te pikken, daarom is het ook zo'n mooie competitie.'Je vrijschoppen zijn legendarisch. Wat is je geheim? Er wordt gezegd dat je vaak na de training met een paar ploegmaats nog vrijschoppen neemt en dat er dan wel eens een weddenschap afgesloten wordt. Messi: 'Het klopt dat we dikwijls nog wat blijven oefenen na de training. Niet alleen op vrijschoppen, maar ook op schieten van buiten de zestien meter. Zo word je het gewoon om de bal op een bepaalde manier te raken. Want uiteindelijk komt alles neer op oefenen.' Nog niet zo lang geleden zei je dat je beter moest worden in het nemen van penalty's. Hoe ga je dat doen? Door naar beelden van doelmannen te kijken? Messi: 'Door erop te trainen en door te kijken. Vandaag wordt alles bestudeerd en geanalyseerd, niks wordt nog aan het toeval overgelaten.' Als je een vrijschop neemt, hoef je alleen maar de bal vast te pakken om te weten dat het een doelpunt wordt. Is er dan zoveel verschil met het trappen van strafschoppen? Messi: 'Het is anders. Bij een vrijschop heb je een muur, de afstand, het is een ander soort schot. Je hebt ook niet de druk om de bal te moeten binnenschieten. Als je mist, is er geen man overboord. Bij een penalty heb je veel meer te verliezen. Dat voelt de doelman ook. Als hij de bal binnenlaat, is dat normaal. De strafschopnemer heeft een grotere verplichting om te scoren dan de keeper om de bal te stoppen.' Een jaar geleden werd er over FC Barcelona gezegd dat het meer defensieve dan offensieve records aan het breken was. Je zei toen dat door het vertrek van Neymar de ploeg meer gewapend was op het middenveld en dat er meer orde was. Hoe komt het dat er dit seizoen dan zoveel doelpunten worden geïncasseerd? Messi: 'Dit seizoen hebben we teruggegrepen naar een 4-3-3. In de vorige campagne speelden we met twee lijnen van vier spelers waartussen erg weinig ruimte was. Zo was het moeilijker om tegen ons te scoren. Nu, met de 4-3-3, hebben we meer balbezit en voetballen we beter, maar zijn we kwetsbaarder op de counter. Op de tegenaanval vinden onze tegenstanders nu wel de gaten die er vorig seizoen niet waren. Maar wij voelen ons op ons gemak met de bal in de ploeg en door hoog druk te zetten bij balverlies. Dat hebben we altijd al gedaan. In de laatste wedstrijden hebben we defensief wat zaken bijgestuurd en hopelijk blijven we op dat vlak groeien.' Je hebt altijd het opleidingsmodel van Barcelona verdedigd. Nu zien we jongens als Carles Aleñá, Juan Miranda en Riqui Puig al eens speelminuten krijgen. Ben je verrast door die spelers? Messi: 'In het begin wel, maar we zijn nu al een tijdje samen aan het trainen. De club doet er goed aan om hen naar de A-kern over te hevelen. Bij ons zullen ze sneller groeien en het is goed dat er nog eens jongens van het huis aan de bak komen, want dat is al een tijdje geleden. Terugkeren naar die filosofie is belangrijk voor de cantera en voor de club.' Denk je dat het mogelijk is dat we op een dag weer elf spelers uit de jeugdopleiding in de basis zien staan bij Barça? Het gebeurde ooit eens onder Tito Vilanova. Messi: 'Dat is vandaag de dag heel moeilijk. Maar het is wel belangrijk om in te zetten op jongens die uit de opleiding komen en om hen kansen te geven. Zodat ze zien dat niet onmogelijk is om op te klimmen en om bij de eerste ploeg te komen. Het zal tijd nodig hebben, maar misschien kunnen we op een dag wel weer met elf spelers van het huis voetballen. We hebben immers een fantastisch opleidingscentrum.' Sergio Busquets zei onlangs nog dat de jeugd van tegenwoordig meer haast heeft om aan de top te geraken en dat ze vaak te veel afgeleid wordt door 'onnozelheden', zoals hij het noemde, op de sociale media. Ben je het daarmee eens? Messi: 'Wij komen uit een ander tijdperk. Vandaag zitten we in een andere situatie en passen we ons aan. Het is wel zo dat jongeren vandaag verleidelijke aanbiedingen krijgen. Het is niet gemakkelijk om een beslissing te nemen wanneer ze jou niet alleen geld, maar ook een sportieve verbetering beloven. Daar verwees ik daarnet ook naar: de spelers die moeilijk in de eerste ploeg geraken, krijgen ergens anders die kans wel, plus geld. Dat is verleidelijk. Daarom is het positief dat de goeie spelers uit de opleiding niet weggaan, dat ze kansen krijgen en dat elkeen op de plaats zit die hij verdient.' Jordi Alba heeft geen vaste vervanger in de kern, Samuel Umtiti blijft sukkelen met de knie, Rafinha is out voor het hele seizoen... De kern van Barcelona zou dit jaar weleens te klein kunnen zijn. Denk je dat de ploeg in januari nog verder moet versterkt worden om de doelstellingen te halen? Messi: 'Dat is een vraag voor de trainer en voor de club. Persoonlijk vind ik dat we een geweldige ploeg hebben. Met die jongens uit de cantera erbij zijn we gerust.' Wordt Andrés Iniesta gemist? Messi: 'Natuurlijk, zowel op als naast het veld. Al die jaren die we samen gedeeld hebben, de trainingen, de wedstrijden... Uiteraard wordt hij gemist.' Dit jaar is La Liga evenwichtiger dan ooit en is het van de grote, Europese competitie diegene met de meeste strijd. Is dat de verdienste van de kleine ploegen in Spanje of laten de grote clubs het gewoon afweten? Messi: 'Vandaag de dag is het heel moeilijk om van gelijk wie te winnen. We hebben dit seizoen vooral thuis al veel punten laten liggen, iets wat andere jaren niet gebeurde.' Is het goed dat er meer spanning in de competitie zit, hoewel dat ook meer struikelpartijen van de grote drie inhoudt - Barça, Real en Atlético? Messi: 'Dat van die grote drie werd altijd gezegd over La Liga, maar in werkelijkheid gebeurt in veel andere competities net hetzelfde: dat twee of drie ploegen erbovenuit springen en de rest een andere competitie afwerkt. Het is wel goed voor de Primera División en voor de supporters dat we allemaal samen strijden voor de titel en voor de Europese plaatsen, en dat elke ploeg moeilijk te verslaan is.' Je was pas vijfde op de verkiezing van de Gouden Bal. Was je daardoor verrast? Messi: 'Eerlijk gezegd hecht ik daar geen belang aan, hoewel het een erg relevante prijs is. Ik wist dat ik 'm dit seizoen niet zou winnen. Of ik dan derde, vierde of vijfde ben, daar was ik niet mee bezig. Ik verwachtte er niks van, dus was ik ook niet verrast.' Real Madrid heeft het moeilijk zonder Cristiano Ronaldo. Had je dat verwacht? Messi: 'In het begin van het seizoen zei ik al dat Real Madrid een heel grote club is, bij de beste ter wereld, en met genoeg goeie spelers, maar dat Cristiano gemist zou worden in gelijk welke ploeg. Hij maakt nu eenmaal elk seizoen heel veel goals en daarnaast heeft hij op het veld nog zoveel meer te bieden. Het verrast me niet dat ze hem missen, maar dat neemt niet weg dat Real Madrid een van de beste ploegen ter wereld blijft.' Dat epische duel dat je jarenlang uitvocht met Cristiano over titels, individuele prijzen en records, mis je dat ook niet een beetje? Messi: 'De tijd die we samen doorbrachten in dezelfde competitie was heel mooi. Cristiano was een grote speler en die duels waren heel leuk, maar ik bekijk het altijd op dezelfde manier: dat ik met mijn ploeg prijzen wil winnen, of hij er nu is of niet.' Was je je ervan bewust dat die rivaliteit iets was wat we misschien nooit meer zullen meemaken? Messi: 'Ik weet niet of ik me daarvan bewust was. Het was een heel gezonde rivaliteit, waarin we elkaar elke dag stimuleerden om de andere te overtreffen en zo het beste van onszelf te geven. En ik denk dat het ook voor de toeschouwers een goede zaak was.' Cristiano nodigde je in een interview uit om eens van de Italiaanse competitie te komen proeven. Vond je dat grappig? Messi: 'Ik heb geen verandering nodig. Ik zit in de beste ploeg ter wereld. Elk jaar stel ik mezelf nieuwe doelen. Daarvoor heb ik geen nieuwe ploeg of nieuwe competitie nodig. Ik ben hier thuis, bij de beste club ter wereld.' Er wordt ook veel gepraat over een terugkeer van Neymar naar FC Barcelona. Denk je dat dat mogelijk is? Messi: 'Dat is moeilijk. We zouden graag hebben dat hij terugkeert om wat hij betekend heeft, zowel als speler als in de kleedkamer. We zijn vrienden, we hebben veel tijd met elkaar doorgebracht. Maar ik denk dat het moeilijk voor hem zal zijn om zelfs maar bij PSG weg te geraken. De club gaat niet toelaten dat hij er weggehaald wordt.' Je bent nu 31. Blijft het voetbal je prioriteit of is het toch je familie? Messi: 'Vanaf het moment dat ik kinderen had, is mijn prioriteit altijd de familie geweest. Dat is het belangrijkste. Natuurlijk houd ik van voetbal, ik ben er dol op en ik leef ervoor, maar familie gaat boven alles.' Zijn drie zonen voldoende of komt er nog een dochtertje? Messi: ' Ciro heeft nog maar pas leren stappen. Antonela en ik zouden graag een meisje hebben, maar we zien wel. Het is nog heel vroeg.' In een grappig filmpje zagen we je kinderen dansen, we zagen ook jou de cumbia dansen op je huwelijksfeest... Hebben de Messi's dansvoeten? Messi: ' Mateo lijkt in die zin meer op mijn vrouw, Thiago meer op mij. Hij is meer introvert en timide. Mateo wordt al echt een persoontje, hij houdt van muziek en van dansen, net als zijn moeder.' We hebben je al een paar keer gezien met Thiago in Camp Nou. Je nam hem ook mee naar de finale van de Copa Libertadores in Bernabéu. Welke vragen stelt hij aan jou? Messi: 'Zowel Mateo als Thiago houden veel van voetbal, maar Thiago begrijpt er al meer van omdat hij ouder is. Hij geeft commentaar op de wedstrijd, op het spel, op alles wat hij ziet. Hij gaat er echt in op.' Is hij heel veeleisend voor zijn papa? Messi: 'Ja, ja, ik heb al wat kritiek gekregen. ( lacht) Hij volgt Barcelona, de Spaanse competitie, de Champions League. Hij stelt me vragen en als de resultaten tegenzitten, zegt hij daar wel iets over.' Klopt het dat er bij jullie thuis niet over voetbal gesproken wordt als Barça verliest? Messi: 'Dat was vroeger, nu is het niet meer zo. Het blijft moeilijk om nederlagen of slechte resultaten te verteren, maar Thiago dwingt me om erover te praten en uit te leggen waarom er niet gewonnen werd.' Tijdens de winterbreak was je met vakantie in Argentinië. Hoe heb je de feesten doorgebracht? Messi: 'We proberen de kerstweek altijd in Argentinië door te brengen. Dan komen we allemaal samen. En met de kinderen erbij is het veel meer genieten van de Kerstman en de cadeautjes.' Wat zou je doen als er een engel neerdaalt uit de hemel en hij je zou zeggen dat je zoon de beste voetballer uit de geschiedenis zal worden, maar dat hij daarvoor wel bij Real Madrid moet gaan voetballen? Messi: 'Ik weet niet wat Thiago in de toekomst zal doen, hij is nog maar een klein jongetje. Ik wil alleen dat hij geniet van wat hij doet en dat hij zijn weg vindt. Of hij dan voetballer wordt of niet, blijft me gelijk. Ik wil dat hij gelukkig wordt in wat hij doet.' Raakt Thiago de bal al met links? Messi: ' No way. Hij is zo rechtsvoetig als maar kan.' Carlos Carpio en Luis Rojo