Op 2 oktober werd Vahid Halilhodzic (66) de sportieve baas bij de club van voorzitter Waldemar Kita, exact 32 jaar nadat de oud-aanvaller les Canaris verliet als speler. Zijn mandaat vatte de ervaren Bosnisch-Franse coach aan met een uitspraak, geïnspireerd op de legendarische Winston Churchill: 'Enkel met hard werken en veel lijden zullen we er geraken.'
...

Op 2 oktober werd Vahid Halilhodzic (66) de sportieve baas bij de club van voorzitter Waldemar Kita, exact 32 jaar nadat de oud-aanvaller les Canaris verliet als speler. Zijn mandaat vatte de ervaren Bosnisch-Franse coach aan met een uitspraak, geïnspireerd op de legendarische Winston Churchill: 'Enkel met hard werken en veel lijden zullen we er geraken.' Zijn Portugese voorganger Miguel Cardoso had FC Nantes immers achtergelaten op een negentiende plaats na één zege en drie gelijke spelen in acht competitieduels. Daarbij viel vooral het steriele balbezit op, zonder veel concreet gevaar. Coach Vahid, zoals zijn bijnaam in het bekende satirische programma Les Guignols, staat bekend om zijn tirannieke aanpak. Zijn werkmethode is gebaseerd op volledige toewijding en keihard professionalisme. In Loire-Atlantique valt hij terug op enkele volgelingen: rechterhand Patrick Collot, die hij nog trainde bij Lille OSC, en fysiektrainer Cyril Moine. Maar hij vond er ook de Ghanese spits Abdul Majeed Waris terug, met wie hij eerder samenwerkte bij Trabzonspor. Net als in 1981, toen hij als spits bij FC Nantes debuteerde een met 3-2-nederlaag tegen Bordeaux, ging hij nu ook als trainer de boot in tegen Les Girondins. Het werd een kansloze 3-0-nederlaag, een valse start. Nadien werd het over een andere boeg gegooid: een stevige verdedigende organisatie neerzetten en voorin de Argentijnse targetman Emiliano Sala (28) posteren. Het gevolg was een negen op twaalf in de Ligue1, een tussensprint naar de tiende stek, na een 4-0 tegen Toulouse, een 1-2 bij Amiens SC en een 5-0 versus EA Guingamp. Sala eiste vaak de hoofdrol op en voorlopig is hij de enige die zich tussen de PSG-spitsen kan handhaven in de topschuttersstand. De pragmatische aanpak van coach Vahid slaat aan. 'We voelen ons fysiek en mentaal veel beter', verklaarde verdediger Diego Carlos aan Le Monde. 'Er veranderde veel aan de mentaliteit, de werkethiek en de intensiteit van de trainingen.' De trainer gebruikt liever een andere term. 'Ik japaniseerde alles', weet de oud-bondscoach van Japan. 'Vooral dan qua professionele houding, respect en stiptheid. Ik hanteer geen toverstaf, maar die werkpuntjes hielpen ons toch al heel wat verder.' Op het veld speelt Halilhodzic voortaan iets lager: hij laat de tegenstander komen en speculeert vooral op de tegenaanval. Die factoren spelen zeker in de kaart van Anthony Limbombe (24), die eind augustus (en tot 2023) voor 8 miljoen euro overkwam van Club Brugge. De flankaanvaller komt stilaan aan de oppervlakte en begon viermaal (op negen duels) als titularis vanaf de linkerflank, Kalifa Coulibaly (27, eenmaal aan de aftrap op elf wedstrijden, 253 minuten en 1 goal) geldt als doublure voor Sala, Kara Mbodji (29) zit aan vier basisplaatsen en Joris Kayembe (24) sprokkelt de laatste weken na zijn knieoperatie in maart vooral speelminuten bij het B-team.