Het was met het schaamrood op de wangen dat de Portugezen naar de kleedkamers trokken tijdens de vorige editie van het kampioenenbal. Liverpool had hen in de 1/8e finales in het eigen Estádio do Dragão een droge 0-5 aangesmeerd. Hoe verging het de troepen van coach Sérgio Conceição sindsdien?
...

Het was met het schaamrood op de wangen dat de Portugezen naar de kleedkamers trokken tijdens de vorige editie van het kampioenenbal. Liverpool had hen in de 1/8e finales in het eigen Estádio do Dragão een droge 0-5 aangesmeerd. Hoe verging het de troepen van coach Sérgio Conceição sindsdien? De supporters in Porto zitten alvast met een stevige portie revanchegevoelens. De situatie nu valt helemaal niet te vergelijken met die van een jaar geleden. Porto pakte in mei 2018 zijn eerste titel in vijf jaar. Een vertrouwensboost voor de Draken die eindelijk nog eens de rivalen van Benfica achter zich konden houden. Het systeem van Conceição werd tijdens de zomer alleen maar verder geperfectioneerd. De verdedigende manco's verdwenen als sneeuw voor de zon. Nochtans vertrok afgelopen zomer met aanvoerder Iván Marcano (naar AS Roma) en rechtsback Ricardo Pereira (naar Leicester City) de helft van de verdediging naar een andere ploeg. De extra financiële spankracht bleek echter een zegen voor de Portugezen, die er niet om bekend staan veel geld uit te geven aan transfers. De vier miljoen voor de Braziliaanse polyvalente verdediger Éder Militão (21) toonden zich al snel waardevol. In no time veroverde hij een plekje in de basis. Hij houdt al maanden die andere nieuwkomer Chancel Mbemba (ex-Anderlecht) op de bank. Het staat intussen al vast dat Militão na het seizoen naar Real Madrid trekt om op termijn de opvolger te worden van Sergio Ramos. Met een transferprijs van ruim veertig miljoen euro verdient Porto het tienvoudige van zijn investering terug. Op rechts ging de voorkeur in de eerste seizoenshelft opnieuw naar ervaren rot Maxi Pereira, 34 intussen, terwijl Felipe en Alex Telles hun plaats achteraan behielden. Iker Casillas ontpopte zich opnieuw tot nummer één in doel, iets wat de laatste jaren wel anders was. Dit jaar miste hij nog geen seconde in de competitie en de Champions League. Met 16 clean sheets en 24 tegendoelpunten in 34 wedstrijden legt de Spanjaard dan ook uitstekende statistieken voor. Het leverde hem een contractverlenging van twee jaar op. Toen Pepe deze winter beschikbaar werd na zijn vertrek bij Besiktas, twijfelden coach Conceição en voorzitter Pintoda Costa niet: de verloren zoon keerde transfervrij terug. Militão verschoof naar rechts en de oud-speler van Real Madrid kwam naast Felipe in het hart van de defensie. Porto profiteert al jaren van een succesvol transferbeleid. De Draken slagen erin hun beste spelers te verkopen en telkens goedkopere, waardige vervangers te vinden waardoor de ploeg niet aan kwaliteit inboet. Sinds José Mourinho de ploeg coachte tussen 2002-2004 en de situatie vandaag, cashte de club het dubbel aan transferinkomsten (890 miljoen euro) dan wat ze zelf spendeerden aan nieuwe spelers (440 miljoen euro). Het meest succesvolle voorbeeld is de Colombiaan James Rodríguez die in 2013 naar AS Monaco vertrok voor 45 miljoen euro, terwijl hij drie jaar eerder voor vijf miljoen euro was aangekomen. Militão wordt de volgende speler in dat rijtje. De Portugezen eindigden sinds 1976(!) niet meer buiten de top drie in de eigen competitie, wat van hen een vaste klant maakt in de Champions League. Europees mochten ze drie bekers (2x UEFA Cup/Europa League, 1x Champions League) de lucht ingooien de afgelopen vijftien jaar. Dit jaar stootten ze voor het eerst sinds 2015 door naar de kwartfinales van het kampioenenbal. Thuis wonnen ze toen met 3-1 van Bayern München, maar in de Allianz Arena kregen ze een 6-1 om de oren. Dat FC Porto dit seizoen weinig tegendoelpunten slikt, is ook te danken aan Danilo Pereira. De beer op het middenveld fungeert in het systeem van Conceição als stofzuiger en vervult zijn rol dit seizoen met verve. Danilo recupereert ballen en vormt samen met de torens achterin een bedreiging op stilstaande fases. Met naast hem de nieuwe aanvoerder en man met drie longen, Héctor Herrera, staat er een meer dan stevige organisatie op poten bij Os Dragões. De Mexicaan is een van de puurste box-to-boxspelers in het voetbalwereldje. Met zijn loopvermogen probeert hij negentig minuten lang hoog druk te zetten op de tegenstander en met zijn techniek kan hij in een flukse beweging verdedigers van zich afschudden. Enkel de statistieken ontbreken om van hem een echte topper te maken. Maar Diego Simeone is wild van hem en hij wordt al gesignaleerd bij Atlético. Om de flankverdedigers een vrijgeleide te gunnen langs de zijkant, verwacht Conceição dat zijn vleugelmiddenvelders de vrije ruimte in het centrum op te zoeken. Met driehoekjes en één-tweetjes vormen ze een cruciale factor tussen de linies. Yacine Brahimi toonde zich op de linkerflank geruime tijd de primus van dat systeem met zijn korte draaibewegingen en snelle dribbels, maar door zijn mindere vormpeil en lichte blessures ging de voorkeur de laatste weken naar de 24-jarige Braziliaan Otávio. Aan de andere zijde is Jesús Corona, nog een Mexicaan, een certitude. Anders dan in het verleden bevindt de kracht van FC Porto zich niet vooral vooraan. Moussa Marega scoorde tot dusver wel zes keer in zeven matchen en gaf drie assists in de Champions League, hij heeft toch nog wat boterhammen nodig om zich in het rijtje van spitsen zoals Radamel Falcao, Hulk en Jackson Martínez te voetballen. Sinds het uitvallen van Vincent Aboubakar eind september heeft de Malinees de aanvalslinie lang alleen gedragen. Telles kan zoveel ballen in het strafschopgebied zwiepen als hij wil, zonder genoeg aansluiting zal het voor Marega vooral overleven zijn tegen Virgil van Dijk en co. Het gebrek aan scorend vermogen weerspiegelt zich in de eigen Portugese Liga NOS. Daarin maakte Porto bijna twintig doelpunten minder dan rivaal Benfica. Met een veertiende plaats in de wereldranglijst voor clubs doet FC Porto het meer dan behoorlijk. Met de behaalde kwalificatie voor de kwartfinales stegen ze negen plaatsen in vergelijking met afgelopen zomer. Zo is ze de hoogst genoteerde Portugese club, iets wat ze in Lissabon niet graag zullen zien. Tegen Liverpool blijft FC Porto de underdog, maar kansloos is het niet. Sinds de dubbele confrontatie vorig jaar werd de ruggengraat van het team verder versterkt, speelt de ploeg volledig naar de idee van een gemotiveerde coach en zullen de Portugezen zich willen bewijzen. De achtste finales hebben getoond dat alles kan in deze Champions League. Tijd om het vuur in het Estádio do Dragão terug aan te wakkeren...Nick Vandierendonck