Vrijdag 31 augustus, deadlineday. In voetballand wordt op deze dag vol nieuwsgierigheid uitgekeken naar lastminutetransfers, maar in Amsterdam heerst serene rust. Afgelopen zomer waren nochtans verschillende Ajacieden in trek: Frenkie de Jong werd genoemd bij Barcelona, bij Juventus ging het over Matthijs de Ligt en bij AS Roma over Hakim Ziyech. Alle drie melden ze zich vandaag gewoon in het trainingstenue van Ajax op het veld.
...

Vrijdag 31 augustus, deadlineday. In voetballand wordt op deze dag vol nieuwsgierigheid uitgekeken naar lastminutetransfers, maar in Amsterdam heerst serene rust. Afgelopen zomer waren nochtans verschillende Ajacieden in trek: Frenkie de Jong werd genoemd bij Barcelona, bij Juventus ging het over Matthijs de Ligt en bij AS Roma over Hakim Ziyech. Alle drie melden ze zich vandaag gewoon in het trainingstenue van Ajax op het veld. Vooral in het geval van Ziyech is dat zeer opvallend. De Marokkaanse middenvelder had in zijn hoofd allang afscheid genomen van Amsterdam en was helemaal klaar voor een buitenlands avontuur. Toch is hij dit seizoen nog gewoon Ajacied. 'Ik kies mijn eigen pad, ik laat het pad niet voor mij kiezen', stelt Ziyech eerder op de ochtend als hij op de bank plaatsneemt. In de voorbije weken gaf hij geen interviews, hij sprak alleen met zijn voeten. Al die eindeloze vragen over een mogelijke transfer, daar had hij geen zin in. Tot vandaag. 'Vrienden, familie, zaakwaarnemer', somt hij op. 'Met hen heb ik in de zomermaanden veel gesproken over mijn toekomst. Natuurlijk gaven ook sommigen mij het advies om bij Ajax te vertrekken, maar tegelijkertijd zeiden ze dat het mijn beslissing was. En dat ze die altijd zouden respecteren, aangezien ik dicht bij mezelf blijf. Ik ben wie ik ben en kan mezelf recht in de spiegel aankijken. Uiteindelijk krijgt iedereen wat hij verdient. Daar ben ik van overtuigd. En in mijn geval betekent het dat ik dit seizoen voor Ajax speel.' Daar hadden weinig mensen meer rekening mee gehouden. Hakim Ziyech: 'Dat snap ik. Het is ook wel een verrassing, want ook ik had er lange tijd niet op gerekend dat ik dit seizoen voor Ajax zou uitkomen. Dat ik hier nu nog speel, betekent dat de gewenste club niet voorbij is gekomen of er met Ajax uit is gekomen. Het plaatje moet compleet zijn, dat heb ik ook altijd gezegd. Dat complete plaatje bleef uit, heel simpel.' Wanneer kwam bij jou het besef dat de transfer toch niet zou komen? Ziyech: 'Dat was na de overwinning op Standard. De kans op het behalen van het hoofdtoernooi van de Champions League met Ajax was heel groot en dat wilde ik heel graag meemaken. Eigenlijk vanaf dat moment draaide ik in mijn hoofd de knop om en kwam het besef dat ik niet zou vertrekken. Plaatsing voor de Champions League is inmiddels gelukt en mede daarom voelt het nu ook goed dat ik hier nog speel.'Je was aan het einde van vorig seizoen heel zeker van een vertrek. Ziyech: 'Toen die wedstrijd bij Excelsior op de laatste speeldag was geweest, voelde het ook alsof ik mijn laatste duel voor Ajax had gespeeld. Ik had ook echt het gevoel dat het moment was gekomen om afscheid te nemen. Maar in het voetbal kan je nergens zomaar op rekenen.' AS Roma leek je nieuwe club te worden. Waarom is dat niet doorgegaan? Ziyech: 'Ik was persoonlijk rond met AS Roma. In de aanloop naar het WK had ik goede gesprekken met die club en we bereikten een akkoord. Maar het is uiteindelijk niet doorgegaan. AS Roma deed een bod, Ajax een tegenbod, en volgens mij is er daarna weinig meer gebeurd. Ik kan Ajax dus niets kwalijk nemen.' Vervolgens kwamen nog allerlei clubs voorbij, zoals Bordeaux, Sevilla, Leicester City en West Ham United, maar dat zag je niet zitten. Je legde de lat hoog. Ziyech: 'Met alle respect voor die clubs, maar dat zijn niet de clubs waar ik mijn positie bij Ajax voor inlever. Voor mij stond continu één aspect centraal: ik moest er sportief echt op vooruit gaan. Als het een soortgelijke club als Ajax zou zijn, dan hoefde het van mij niet. Ik zat niet te wachten op een transfer om een transfer. Dat wist Mustapha Nakhli ( zijn zaakwaarnemer, nvdr) ook. Hij meldde me als clubs echt heel concreet werden, niet als ze alleen even informeerden. Dat hoefde ik niet te weten. Uiteindelijk zijn er een aantal clubs voorbijgekomen, maar zonder gevolgen. Dus ik zag geen concrete sportieve verbetering. Alleen bij AS Roma, maar dat ging niet door.' Ajax vroeg per doorlopend contractjaar ook 12,5 miljoen euro. 37,5 miljoen dus als prijskaartje. Ziyech: 'Ik heb nog een contract tot medio 2021, dus de afspraak was dat Ajax zou meewerken, maar ook financieel een goede vergoeding verlangde. Zij bepaalden zelf wat ze voor mij wilden hebben, zetten hoog in, maar daar had ik geen invloed op.' In de tussentijd bleef je ogenschijnlijk rustig. In het recente verleden probeerden spelers een vertrek op een andere manier te forceren. Dat was voor jou geen optie? Ziyech: 'Nee, zo zit ik ook niet in elkaar. De basis voor mij is het voetbal, meer niet. Ik vind het leuk om op het veld te staan en mijn ding te doen, lekker te voetballen. Als ik dat hier kan doen, doe ik dat hier. Als een transfer uitblijft, is dat dus zo. Daar ben ik heel nuchter over, dan ga ik niet opeens rare fratsen uithalen. Dat had ik ook twee jaar geleden, toen ik vlak voor het sluiten van de transferwindow van FC Twente naar Ajax ging. Ik maakte me er al die tijd niet zo druk over. En dat had ik in de afgelopen maanden ook. Alles op zijn tijd. Komt het, prima, komt het niet, dan niet.' Dat lekker voetballen kwam er in de maand augustus uit. Was het jouw beste maand als speler van Ajax? Ziyech: 'Ja, denk ik wel.' Wat doe je anders dan vorig seizoen? Ziyech: 'Niets. Echt niet. Ik voel me vrij, speel mijn spel, en wil met Ajax het beste bereiken. Dat had ik vorig jaar ook. Dus het is echt niet zo dat ik nu opeens minder risico in mijn spel leg, daar ben ik totaal niet mee bezig. Wel voel ik me gewoon lekker vrij in mijn hoofd. Ik heb maling aan alles. Hoe kan ik dat het beste zeggen? Het boeit me totaal niet wat er gezegd en geschreven wordt. Dat had ik altijd al, maar misschien nu nog wel meer. Dat vrije gevoel brengt blijkbaar het beste in me naar boven.' Toch is de publieke opinie opeens volledig gedraaid. Vorig seizoen floot een deel van de fans je uit, nu ben je een publiekslieveling geworden. Ziyech: 'Ach, dat is eenmaal de voetballerij. Dat doet eigenlijk niet zo veel met me. Ik voetbal gewoon lekker zoals ik altijd voetbal. Het is leuk als mensen het waarderen, en als mensen dat niet doen, dan niet. Dat moeten ze zelf weten. Ik ben niet snel ergens van onder de indruk.' Welk gevoel heb je nu bij Ajax? Ziyech: 'Het is heerlijk om onderdeel te zijn van dit elftal. Dat gevoel heb ik echt in de voorbije weken gekregen en wordt steeds sterker. Ik voel me vrij, ben gelukkig, en dat is volgens mij het belangrijkste van alles. Ik heb het nu gewoon heel goed naar mijn zin bij Ajax, ondanks dat akkefietje met mijn rugnummer. Dat zal ik niet vergeten.' Marc Overmars, directeur spelerszaken bij Ajax, beloofde zonder medeweten van jou je rugnummer 10 aan Dusan Tadic. Ziyech: 'Het is niet eens het nummer, dat is maar een getal, maar het gaat om de manier waarop het is gegaan.' Hoe kreeg je het te horen? Ziyech: 'We waren in Engeland geweest, de hele week op trainingskamp. Dusan Tadic was al een paar weken eerder aangetrokken. Er waren volgens mij genoeg momenten waarop het me kon worden verteld, maar dat gebeurde niet. Toen we net terug waren in Nederland, ging ik naar de kapper, toen ik zag dat ik een gemiste oproep van Overmars had. Hij stuurde ook een bericht dat ik hem moest bellen. Dat deed ik, waarop hij zei dat hij een probleem had en mijn nummer aan Dusan Tadic had beloofd. Het stak me zo hoe het verliep. Waarom is me dit niet in alle rust even uitgelegd in Engeland? En weet je, als het op een normale manier was gegaan, had ik het ook helemaal niet erg gevonden. Maar op deze manier gaf het me een heel vervelend gevoel. Dat heb ik ook eerlijk kenbaar gemaakt.' Het deed jou pijn, maar je nam een paar dagen later de ploeg bij de hand in de eerste voorrondewedstrijd van de Champions League tegen Sturm Graz. Ziyech: 'Ik zal je bekennen dat ik dat duel aanvankelijk helemaal niet wilde spelen. Mijn eerste reactie was: bekijk het maar, ik speel niet. Ik voetbal bij Ajax, heb altijd alles gegeven, en dan gaan jullie zo met mij om. Tot een dag voor de wedstrijd twijfelde ik, maar uiteindelijk heb ik gewoon gespeeld. Met Mustapha Nakhli heb ik het er uitvoerig over gehad. Hij zei ook: 'Je hebt al zo veel meegemaakt wat jou niet heeft gebroken, waarom zou dit jou breken?' En zo was het ook. Ik speel voor Ajax, niet voor een paar personen, en wat kan mij dat nummer schelen. Tegen Sturm Graz heb ik alles gegeven.' Er werd vervolgens ook gesuggereerd dat de relatie tussen Dusan Tadic en jou niet goed zou zijn. Ziyech: 'Bullshit! Dat bedoel ik met dat ik niet serieus neem wat veel mensen zeggen of schrijven. De grootste onzin die ik hoorde. Dusan is een heel prettige jongen en ik neem hem echt totaal niets kwalijk. Het nummer is aan hem beloofd, wat kan hij er nu aan doen dat Ajax zo handelt? Als mij iets zou zijn beloofd, zou ik ook willen dat die afspraak zou worden nagekomen. Ik heb het er ook helemaal niet met hem over gehad. Is ook totaal niet nodig. Ik kan heel goed opschieten met hem, op en naast het veld. Dusan zat natuurlijk voor mij bij FC Twente, maar ik heb hem in mijn tijd in Enschede nog geregeld gesproken, als hij even langskwam. Een goede gast, maar ook een geweldige voetballer. De klik die ik met hem voel, ik zeg je, die heb ik in mijn hele leven nog nooit met een medespeler gehad.' Op het veld wordt dat ook zichtbaar. Ziyech: 'Weet je wat het bijzondere is? Wij praten helemaal niet veel met elkaar op het veld. Dat hebben we gewoon niet nodig, want we begrijpen elkaar blindelings. Loopacties, steekballen, noem maar op. Dat voelt zo natuurlijk en vertrouwd. We hebben allebei een vrije rol en we kijken gewoon per situatie hoe we het invullen. Een blik is vaak al voldoende.' Inmiddels heb je zelfs een nieuw contract. Zo snel kan het gaan. Ziyech: 'Ja, inderdaad. Ajax gaf onlangs aan bij Nakhli dat ze mijn contract wilden opwaarderen. Ik heb me er verder niet veel mee bemoeid.' Je lag nog tot medio 2021 vast. Bijtekenen had vooral financiële motieven. Ziyech: 'Qua duur van het contract maakte het allemaal inderdaad niet zo veel uit. Het is meer een bepaalde manier van waardering. Dat is natuurlijk mooi.' Het zou wel humor zijn als je tijdens de onderhandelingen rugnummer 10 als eis op tafel had gelegd. Ziyech: 'Daar had ik nog niet over nagedacht, maar dat was wel grappig geweest... Ach, laat maar, ik speel lekker verder met rugnummer 22. Ook dat hoofdstuk heb ik afgesloten.' Het spel van Ajax was in de voorbije weken in Europa indrukwekkend. Wat is het grote verschil met vorig seizoen? Ziyech: 'Het grote verschil is dat we veel meer van elkaar eisen. Dat klinkt als een cliché, maar het is gewoon zo. We hebben meer ervaring, daardoor een betere mix, en meer kwaliteit in de groep. Het niveau is gewoon omhoog gegaan, dat merk je elke dag. Tadic, Daley Blind, Frenkie de Jong die weer fit is, noem maar op. Alles valt op zijn plek. We hebben een bepaalde spirit, we weten wat we willen. Kampioen worden, de KNVB-beker winnen, spelen in de Champions League. Ik denk dat we dat als team ook uitstralen. We knokken met zijn allen, voor elkaar, pakken ook allemaal vuile meters, geven niet op, en zijn voetballend zo veel beter. Dat kwam in die duels in de voorronde van de Champions League zo mooi aan de oppervlakte. Ik heb in het veld echt weer genoten van ons spel, het leek weer op die duels van twee jaar geleden onder Peter Bosz. Dat gevoel van mijn eerste jaar hier bij Ajax, ik voel het weer. Dat was vorig seizoen gewoon niet zo, met alle redenen die daarvoor al eens zijn genoemd. Het was gewoon een verloren jaar, en dat heeft iedereen een plek kunnen geven en is afgesloten.' De positie van nummer 10 lijkt ook niet meer heilig. In een vrije rol vanaf rechts heb je jouw draai gevonden. Welke positie heeft je voorkeur bij Ajax? Ziyech: 'Dat maakt me echt helemaal niets uit, als het maar een aanvallende rol is. Zoals ik in de afgelopen weken kon spelen, in een vrije rol, samen met Dusan Tadic. Daar hoef je dan echt niet één positie op te plakken, dat is van ondergeschikt belang.' Straks betreed je het podium van de Champions League in een poule met AEK Athene, Benfica en Bayern München. Ziyech: 'Daar verheug ik me echt op. Tijdens de loting zat ik met vrienden te eten in een restaurant. Via de groepsapp van Ajax zag ik de namen van de tegenstanders voorbij komen. Prachtige groep natuurlijk, vooral met Bayern München, maar eigenlijk zijn alle tegenstanders mooi. En vol kansen. Met deze selectie moeten we in staat zijn om te overwinteren in de Champions League.' En dan volgend jaar afscheid nemen in stijl. Door de voordeur met een prijs? Ziyech: 'Een wintertransfer heeft niet mijn voorkeur, dus ik speel het hele seizoen bij Ajax. Nu de transferperiode voorbij is, geeft me dat ook nog meer rust. Met deze groep moeten we dit seizoen echt iets gaan neerzetten en prijzen pakken. Zoals ik al zei: landstitel, KNVB-beker en overwinteren in de Champions League. Drie doelen die we moeten behalen en waar ik me de komende maanden mee bezig ga houden. De lat kan voor mij niet hoog genoeg worden gelegd.'