Toen de eigenwijze coach Peter Bosz (55) op 23 december werd aangesteld als opvolger van Heiko Herrlich, stond Bayer Leverkusen negende. De eerste wedstrijd bij die Werkself onder de leiding van de ex-middenvelder werd met 0-1 verloren van Borussia Mönchengladbach. 'Ik las onlangs zelfs nog ergens dat we toen exact twaalf punten achterstand telden', verklaarde de Nederlandse oud-international na de 1-5-zege bij Hertha BSC tegenover FOX Sports. Die overwinning op de slotspeeldag zorgde voor de onverhoopte vierde plaats en een ticket voor de CL-poulefase...

Toen de eigenwijze coach Peter Bosz (55) op 23 december werd aangesteld als opvolger van Heiko Herrlich, stond Bayer Leverkusen negende. De eerste wedstrijd bij die Werkself onder de leiding van de ex-middenvelder werd met 0-1 verloren van Borussia Mönchengladbach. 'Ik las onlangs zelfs nog ergens dat we toen exact twaalf punten achterstand telden', verklaarde de Nederlandse oud-international na de 1-5-zege bij Hertha BSC tegenover FOX Sports. Die overwinning op de slotspeeldag zorgde voor de onverhoopte vierde plaats en een ticket voor de CL-poulefase. Leverkusen boekte dit seizoen in totaal achttien zeges. Met een 24 op 51 deden na de winterstop enkel kampioen Bayern München (42 op 51) en RB Leipzig (35) beter. De ploeg van sportief directeur Rudi Völler (59) is wel het eerste Duitse team dat met meer dan vijftig tegentreffers, 52 exact, de Champions League in gaat. 'Toen ik hier kwam, spraken we naar buiten toe nooit dat doel uit, maar het was wel stiekem onze betrachting', zei Bosz. 'Je wil altijd zo hoog mogelijk spelen. En de CL is de grootste en mooiste competitie.' In het seizoen 2016/17 mocht de werkgever van Leon Bailey (ex-KRC Genk) voor het laatst proeven van het miljoenenbal. Toen sneuvelde Leverkusen nog in de achtste finales, tegen Atlético Madrid. Onverhoopt zorgt de CL straks weer voor minstens 30 miljoen euro aan extra inkomsten. 'We realiseerden het maximaal haalbare', weet Bosz. 'Ik kwam hier bij een club met heel goede spelers, met een paar talenten die ooit topspelers worden.' Aanvallende middenvelder Julian Brandt (23), een 24-voudig Duits international, profiteerde al en werd voor 25 miljoen euro (en tot 2024) overgenomen door Borussia Dortmund. Maar dé wonderboy is Kai Havertz (19), die een record brak door negen keer dit seizoen voor een 1-0-voorsprong te zorgen. De drievoudige international, die nog een overeenkomst telt tot 2022, eindigde met 17 goals en 4 assists, enkel Robert Lewandowski (22) en Paco Alcácer (18) deden beter. Havertz geldt als een virtuoos, die op het juiste moment de diepte induikt en perfect de ruimte beheerst. Als zoon van een juriste en een politieagent groeide hij op in Mariadorf, vlak bij Aken. 'Ik keek veel naar beelden van Mesut Özil', verklapte het toptalent al eens eerder in de Duitse pers over zijn voornaamste inspiratiebron. Maar met zijn 1,88 meter is hij iets groter dan zijn voorbeeld, terwijl ook zijn duelkracht en actieradius hoger liggen. Afgelopen seizoen legde Havertz van alle Bundesligaprofs het op drie na hoogste aantal kilometers af. Dat kan tellen, voor iemand met een vraagprijs van minstens 100 miljoen euro. Vertrekt hij straks richting Bayern München, of volgt er toch nog een andere spectaculaire wending voor de speler die door Völler wordt vergeleken met Michael Ballack?